Наталья Косухина.

Ужасный выбор Гвендолин



скачать книгу бесплатно

* * *

Любое использование материала данной книги, полностью или частично, без разрешения правообладателя запрещается.


© Косухина Н.В., 2020

© ООО «Издательство АСТ», 2020

Ужасный выбор Гвендолин
Роман

Пролог
Забегая немного вперед

Гвендолин Велентайн,

наследница Ридарского королевства

Уже некоторое время я перебирала портреты принцев разных королевств. Надо сказать, очень утомительное занятие! Либо художники льстили этим родовитым мужчинам, либо принцы, приславшие свое изображение, были красивы и идеальны как на подбор. А некоторые обладали сильным сходством, что не могло не наводить на мысли. Может, зря рассылала ту депешу? Результат получился не тем, на какой я рассчитывала.

Когда уже решила бросить это неблагодарное дело и отправиться на обед, взгляд зацепился за рамку – серую и невзрачную среди ярких и блестящих. Протянув руку, вытащила еще один портрет и, едва его разглядела, как сердце наполнилось радостью. Поиски окончены! Вот он, мой будущий супруг! И в своем выборе я уверена как никогда!

– Сара! Я нашла! Я выбрала!

Миловидная девушка подбежала ко мне и заглянула через плечо.

– Но, Гвени!.. – воскликнула она в полном ужасе.

– Он идеально мне подходит, правда? – Сияющими глазами посмотрела на свою фрейлину.

– Но он… он же… – выдохнула та.

– Пригласить придется всех, чтобы не обидеть и не вызвать политическую напряженность… Однако свой выбор я уже сделала, – подвела итог, довольная словно мамонт с Северных островов.

– Кошмар, – обреченно вздохнула Сара, понимая, что теперь уже ничто не свернет меня с выбранного пути.

– Пора рассылать приглашения.

Наконец-то мне улыбнулась удача!

Часть первая
Да начнется отбор!

Глава 1
Начало основных событий

Депеша:

Внимание! Внимание! Наследнице Ридарского королевства Гвендолин Велентайн, будущей королеве Солнца, требуется жених. Мужчина должен быть достойным, из правящей семьи, обладать физическим и умственным здоровьем, без губительных привычек.

P. S. Уже состоящим в браке свою кандидатуру не предлагать.

– Пришло время! – вздохнула я.

В богато обставленной тронной зале дворца министры после совещания выходили медленно и неспешно, словно специально. Впрочем, так оно и было. Им не терпелось хотя бы подслушать, какое решение относительно грядущих событий примет наследница престола.

Королевство наше хоть и небольшое, но богатое и выгодно расположенное. И для коронации мне нужно выйти замуж, выбрав подходящего супруга. Это мой долг.

– Вы уверены в своем решении, ваше высочество? – спросила леди Сара Марво.

Посмотрев на подругу, в который раз позавидовала ее внешности. Изящная блондинка с карими глазами, полными жизни.

Мой друг детства и доверенное лицо, но при посторонних неуклонно соблюдающая этикет.

– Конечно. Устроить общее сборище проще, чем приглашать их в гости по одному. Как раз хватит времени, чтобы познакомиться со всеми претендентами и сблизиться с мужчиной, которого выберу я.

– Но это неприлично – набивать дворец принцами.

– Как это неприлично? – делано удивилась я. – Прибудут и другие гости. У нас проводятся фестиваль, выставки, конференция на высшем уровне по культурному обмену. Запланированные мероприятия помогут мне составить пару с нужным мужчиной.

Намеки не остались незамеченными, и подруга не смогла скрыть улыбки.

– Уверена ли ты в том, чего хочешь? Может, стоит немного подождать и все обдумать? – еле слышно спросила она.

Посмотрев на дверь, закрывшуюся за последним министром, я отослала слуг и повесила полог тишины. Мы с Сарой остались одни.

За троном, около панорамных окон на небольшом возвышении стояли кресла и столик, уже накрытый к легкому завтраку. Всегда провожу совещания утром, так как в отличие от большинства дворцовой знати я ранняя пташка. А советники и министры, не выспавшись и нормально не поев, обычно долго не засиживаются.

– Я хорошо понимаю, что мне нужно. Для меня важны лишь несколько параметров, которые, я уверена, сделают брак счастливым, – вздохнула, присаживаясь в кресло.

– Уж очень нестандартные у тебя запросы. – Подруга устроилась напротив.

– И тем не менее менять что-то поздно, я уже отдала приказ отправить депешу.

Некоторое время мы ели в молчании, а я вспоминала, почему у меня сложились столь странные вкусы на мужчин. Дело было не во внешности. Я была миловидна, с правильными чертами лица – не красавица, но очень приятная. От отца мне достались зеленые глаза, темные волосы и обаяние. Все это с лихвой компенсировало отсутствие идеальной внешности. А фигура с пышными формами была приятным бонусом для будущего мужа.

Причина крылась в моей семье.

Планета наша размера небольшого, воды морей и океанов омывали один крупный, пару маленьких материков и множество островов. Миром правила магия, и вся власть была сосредоточена на большом материке, который называли землей двенадцати королевств.

Мое государство было едва ли не самым богатым, и достояние его крылось в горе, которая снабжала наш мир манной. Магия неистова и беспощадна, а дар моего рода, который передается из поколения в поколение, – усмирять прекрасную стихию.

Раз в месяц я должна проводить долгие часы медитации в храме, обращаясь своей внутренней силой к источнику манны на моих землях. Успокаивая, приводя в согласие с природой силу, которую дает нам земля.

Так что переворота, в отличие от других правителей, мне бояться не стоило.

Вот только, как и любая высокопоставленная особа, я должна заключить выгодный для Ридара союз. Это мой долг – меня с самого детства воспитывали как будущую королеву, и к договорному браку я относилась вполне нормально. В отличие от моей мамы.

Влюбившись в прекрасного мужчину, маркиза, она, поправ долг, пренебрегая советами, вышла за него замуж. Мама любила своего мужа слепо и сильно, а тот, обладая невероятной красотой, изменял ей. Я, единственный плод их союза, больше всего радовалась, что не пошла в отца ни внешностью, ни характером.

Когда мама свела счеты с жизнью, не пережив горя от измен, мне было пятнадцать, а через полгода, едва справив шестнадцатилетие, я номинально стала управлять королевством. Тогда-то и сослала отца в глушь.

Каково бы ни было его мнение по этому вопросу, я – будущая королева, и нет никакой возможности меня сместить. Мир еще хорошо помнил бури и катаклизмы, которые бушевали полгода, пока я не заняла положенное место.

Но урок матери я усвоила хорошо. Чем непривлекательнее мужчина, тем счастливее его жена. Если я и видела исключения из этого правила, то их было немного, и рисковать лишний раз не стоило. А значит – нужен некрасивый супруг!

– Гвени, а ты помнишь, что по возможности тебе надо бы выбрать еще и военного? Ты прекрасно разбираешься в экономике, у тебя способности бабушки и прижимистость деда. Поэтому, по понятным причинам, министры советуют искать супруга с военными талантами.

Я лишь пожала плечами.

– Тут уж как получится. Я пока не знаю, что будет представлять из себя мой избранник. Армия у нас и так мощная, если за военачальника не выйду я, возможно, дочь или сын решат эту проблему.

Сара вздохнула. Ей было сложно понять мой подход к созданию семьи. Подруга – четвертая дочь маркиза и могла позволить себе то, что не могу я, – брак по любви. Неслыханная роскошь, которая к тому же влечет за собой множество проблем. Нет уж!

– Надеюсь, нам повезет, и твой супруг будет обладать не только… приемлемой для тебя внешностью, но и военными талантами, – вздохнула Сара.

Я лишь улыбнулась, пригубив кофе. Надеждам и случайностям нет места в моей жизни, я сама хозяйка своей судьбы!



Риан Бессердечный, сын короля Кордейла

– Раз, два, три – строем! Раз, два, три – резвее! – звучал снизу громогласный рев капитана гарнизона.

Слышался топот сотен копыт, гомон людских голосов и даже звуки дворцового скотного двора, расположенного чуть дальше. Раньше этот привычный шум успокаивал, но сегодня лишь усугублял поганое настроение.

Я пригубил вина, но даже вкус церонского красного отдавал кислятиной, а вид украшенного драгоценными каменьями золотого кубка вызывал ощущение ложного величия. Словно откупные за мою свободу.

Поставил кубок на каменный зубец парапета и, прищурив глаза и заложив руки за спину, посмотрел на горизонт. Со стороны никто не заметил бы ничего необычного, меня привыкли видеть на вершине башни, наблюдающим за тренировками солдат.

Практически замершая фигура высокого хладнокровного – на лице ни эмоции, движения сдержанны до скупости. Наряд четко отражает положение и статус: поверх расшитой золотом туники из вишневого бархата надет короткий дублет из отлично выделанной тонкой кожи с вшитыми в нее стальными вставками для защиты от стрел и магии. На плечах – ожерелье из квадратных золотых медальонов с изображениями гербов городов, которые сдались под моей осадой, на голове поверх капюшона от камизы – тонкий обруч принца крови.

Мрачно взирая на плац, на котором тренировались наши воины, я мысленно костерил отца. Я – седьмой сын короля Кордейла, хотя после трех наследников его величество надеялся на рождение дочерей, чтобы выгодно выдать их замуж и упрочить свое положение нужными связями, – королевство одно из самых больших и сильных, но связи никому не помешают. Как и внешнеполитическая поддержка. Наше государство – агрессор, завоеватель, ему мало кто симпатизирует, и раз у отца не получилось обзавестись дочерями, он решил использовать сыновей.

Старший брат – наследник и сменит короля на троне, второй и третий братья будут наместниками на завоеванных территориях. Четвертый несколько лет назад женился на принцессе с Вольных островов и сейчас фактически правит вместо нее. Но принцесса Гвендолин Велентайн совсем из другого теста. Если отец надеется, что я потесню ее на троне, то очень сильно ошибается. Я стану принцем-консортом.

Несмотря на то что управление меня никогда не привлекало, женитьба означает, что я приобрету множество противных обязанностей, не получив власти. Такой союз мне не нужен, но отец приказал послать портрет в Королевство Солнца, а затем отправляться на устраиваемое принцессой мероприятие, чтобы ее завоевать.

– Ваше высочество, вызывали? – склонился в поклоне слуга.

Невысокого худощавого мужчину с водянистыми глазами его величество определил мне в слуги, когда я достиг совершеннолетия. С того момента прошло много времени, и немало изменилось. Малур стал моим самым преданным помощником. Его верность гарантировал страх передо мной. Я сильнее, распоряжаюсь его жизнью и храню его тайну – Малур незарегистрированный маг. И если я отправлюсь в ад, он радостно последует за мной.

– Ты уже знаешь?

– Да, ваше высочество.

– И какой видишь выход из ситуации?

– Вы… недовольны решением отца?

– Оно совершенно не соответствует моим планам главнокомандующего одной из самых больших армий мира. Меня вполне устраивает та жизнь, которую я веду.

Походы, тренировки, иногда ничем не обязывающие встречи с женщинами…

– Но вам все равно рано или поздно придется жениться… – ненавязчиво заметил слуга.

– Конечно. Но я планировал и дальше занимать свой пост в нашем королевстве, а впоследствии составить союз с тихой женщиной, которая родила бы мне детей и знала свое место. Сомневаюсь, что принцесса Велентайн как раз та женщина, – нахмурился я.

– Понимаю вас, ваше высочество. Но, боюсь, переубедить короля невозможно, – Малур покачал головой. – Его величество привлекает союз с Королевством Солнца. Они монополисты в отношении манны, а она очень ценится.

– Но почему я?

– Вы невероятно красивы, принцесса не сможет устоять перед вами, а его величество очень желает этого брака.

Действительно, я был высок, широк в кости и силен. Темные волосы, правильные черты лица – и пронзительные, фиалкового цвета глаза. Мою красоту можно было назвать идеальной. Никакая женщина не могла бы отказать мне, пожелай я того.

– Снова эта внешность… Вот был бы похож на тебя, наверняка избежал бы этого союза…

Неожиданно в голову пришла гениальная идея, и я изучающе посмотрел на своего слугу. Тот заволновался.

– Сжальтесь, ваше высочество! – Малур пал на колени.

– Успокойся. Не трону. У нас военное положение, и я намерен стойко держать осаду. В конце концов, я завоевывал государства, обращал армии в бегство, враги королевства трепещут при одном моем имени. Неужели не справлюсь с такой пустяковой задачкой?

– Конечно, ваше высочество.

– Поднимись, у меня появилась идея и будет поручение для тебя. Пора выстраивать стратегию.



– Ну что?

От нетерпения я не находил себе места. Мы с Малуром нашли семейный архив и уже несколько часов копались в нем в поисках изображения родственника, подходящего для моего плана.

– Ваше высочество, вы уверены? Очень опасная затея. Если его величество узнает, нам несдобровать.

– Я поеду на это сборище, как и планировалось. Родовая магия подтвердит, что принц королевской крови. А внешность изменю оборотным зельем. Ты маг, и я точно знаю, варил такое. Вот и мне сделаешь.

– Я варил? Помилуйте, ваше высо…

– Три года назад ты оборачивался одним из дворян, чтобы соблазнить дочку мельника. Так она на тебя и не взглянула бы, а с тем смазливым лицом, что ты выбрал, добился успеха, – перебил его, любуясь через окно на заходящее солнце.

– Если для моего принца надо сварить зелье, то так и сделаю, – пошел на попятный слуга и показал мне очередной портрет. Уже одиннадцатый.

– Нет, не годится. Фридрих, конечно, не красавец, но и не урод. Ищи дальше.

И Малур снова зашуршал бумагами.

Мой план был гениален. Под видом родственника приеду на этот отбор женихов, выпью оборотное зелье и предстану перед принцессой в самом безобразном виде. С делегацией вопрос решу, придумаю, как оправдать свое отсутствие. Принцесса в ужасе, общаться со мной не желает… Хорошо бы еще и избегала. В итоге выберет себе другого супруга. А отцу скажу, что не повезло, несмотря на все мои усилия. Идеально…

– Ваше высочество…

Повернувшись к слуге, увидел на портрете мелкого горбатого карлика со сморщенным обожженным лицом. Совершенно омерзительного!

– Кто это? – вскинул я брови.

– Ваш троюродный кузен, – просветил Малур.

– Не знал, что в нашем роду такой ужас свет увидел…

– Мальчик родился нормальным, но ведьма сглазила за грехи родителей. Пока так и не сняли.

– Прекрасно! То есть идеально подходит для нашего плана.

– Но, ваше высочество…

– Цыц! Да, будет непросто. Но военные действия часто требуют жертв!

– Вам будет очень тяжело. В чужом облике и без того невыносимо, а вам придется ужаться почти вдвое. К тому же ваш кузен испытывает еще и муки своего тела.

– Муки будут, если я женюсь. И не несколько дней, а всю жизнь. Нужно уметь расставлять приоритеты. А значит – в бой!

– Слушаюсь, ваше высочество.



Теперь идея уже не казалась такой хорошей. Я недоверчиво смотрел на кубок с подозрительной жидкостью грязно-бурого цвета.

– Отравить меня вздумал? – мрачно взглянул на Малура.

– Что вы, ваше высочество! Увы, это зелье именно такое. И имейте в виду, его надо постоянно обновлять, иначе вы вернетесь в свой прежний облик. Тогда придется снова проходить неприятную процедуру преображения.

Значит, Малур отправится в Ридар вместе со мной.

Еще раз взглянув на кубок, залпом выпил содержимое. На вкус бурда оказалась еще хуже, чем на вид. С трудом сдержав рвотный позыв, устроился в кресле у себя в спальне и стал ждать.

Минуты текли, но ничего не происходило.

– Малур, если из-за тебя я выпил эту гадость просто так, можешь писать завещание.

– Оно давно написано… Однако уверяю вас, все сделано в лучшем виде. Просто точное время изменения у каждого индивидуально…

С подозрением покосившись на слугу, продолжил ждать. Маг оказался прав, зелье было настоящим. Через два часа я почувствовал резкую боль и со стоном упал на пол. Кости будто бы ломались, кожа рвалась. Малур точно меня убил, сейчас польются реки крови!

Когда меня отпустило, лучше стало ненамного. Поднявшись с пола при помощи слуги, я с трудом разогнулся. Странно, никаких переломов или крови не обнаружил, лишь одежда висела мешком.

– Когда закончатся эти муки?

– Уже все.

– Как все? – прохрипел. – Наверное, у меня сломан позвоночник и разбито все тело. Кажется, я умираю.

– С вами все в порядке, ваше высочество. Посмотрите.

Малур осторожно подвел меня к зеркалу, и я увидел чужое отражение. Сгорбившегося урода с обожженным лицом.

– Я ведь предупреждал, что придется испытывать некоторые неудобства.

– Неудобства? Это слабо сказано! Потребуется хотя бы немного времени, прежде чем я привыкну.

– У нас его нет, выезжаем завтра. И если узнает его величество…

– Я не доживу до этого отбора, – простонал я. – Лучше война.

– Вам нужно проявить терпение, – со вздохом посоветовал Малур.

– Мне нужны ходунки!

Глава 2

Гвендолин Велентайн,

наследница Ридарского королевства

Солнце заливало поля и деревья ласковыми лучами, обещая теплый и погожий день. Небо радовало глаз насыщенной голубизной, облака были как-то по-особенному белыми и пушистыми, птицы – крикливыми, будто пытались поделиться с жителями всей столицы приятными новостями. Задорные птахи стайками носились среди высоких крыш, устремленных в небо позолоченными шпилями. Пролетали под величественными арками городских мостов, заглядывали в стрельчатые окна домов горожан, порой чуть не сбивая цветочные горшки. Устраивали шумные «заседания», облепляя вместе с сотнями маленьких сородичей раскидистые деревья в парках. И даже гоняли плутоватых и вечно голодных уличных котов. В общем жизнь сегодня бурлила и слепила глаза.

Совершенно точно – это добрый знак! Боги дают понять, что я поступаю верно и ни за что не должна сворачивать с выбранного курса.

Утро выдалось замечательным, но немного суетным. Совещаний сегодня не было, но пришлось готовиться к началу культурных мероприятий, вечером предполагался официальный прием и приветствие гостей. Я одновременно испытывала и волнение, и предвкушение.

– Ваше высочество, вы уверены?..

– В чем? – уточнила я.

Делегации прибывали практически одна за другой, и я с самой высокой башни замка следила за сим пришествием. Маленький магический артефакт в руках помогал приблизить нужных людей и внимательно их рассмотреть. Не люблю сюрпризов на официальных церемониях.

– В предварительном выборе жениха.

– Конечно, ты же видела портрет.

– Поэтому и спрашиваю. Принц Кордейл… очень необычный, – постаралась быть тактичной Сара.

– Только не начинай снова, ты не посеешь сомнение в моей душе. – Покосилась на подругу и вернулась к рассмотрению очередного принца и его свиты. – К тому же я слышала, что он великий полководец.

Сара взглянула на меня с сомнением.

– И вы уверены, что это именно он?

– У них большая семья, у короля много сыновей и племянников. Но точно известно, что именно младший сын – великий завоеватель.

– А по портрету и не скажешь…

Разговор прервало прибытие объекта нашего обсуждения, и мы с фрейлиной, не сговариваясь, приникли к артефактам. Не потребовалось много времени, чтобы найти героя моих планов. В реальности он выглядел даже безобразнее, чем на портрете, и немного ниже меня ростом.

После недолгого наблюдения я сделала приятные для меня выводы.

– Мужчина сдержан, ведет себя достойно, обладает выдержкой и спокойствием. Идеальный принц-консорт.

Замешкавшись, Сара заметила:

– Ходит слух, что одного из членов королевской семьи прокляла ведьма, превратив в урода. Я уточнила, и мне показали портрет – это он.

Улыбнувшись, опустила артефакт и посмотрела на фрейлину.

– Проклятия не передаются по наследству, а при той манне, которой обладает мое королевство, я смогу защитить своих детей от всего. Так что все в порядке.

– А если все же проклятие снимут?

– Думаешь, получится? – заволновалась я.

– Подобное нельзя исключить…

– Ну, возможно, за некоторую сумму нужной ведьме удастся все вернуть обратно.

– Ваше высочество!

– Да шучу я. Даже если и снимут, уверена, что он не красавец, иначе бы это было известно. Вроде бы пятый – или шестой? – сын короля Кордейла невероятно красив. Видишь, такого не скрыть. Да и найти второго такого привлекательного мужчину, как отец, один на миллион. А если учесть, что он к тому же должен быть принцем… Ситуация абсолютно нереальна.

– Пожалуй, вы правы.

Снова глянув с высоты башни на принца Кордейла, я нетерпеливо вздохнула. Скоро, совсем скоро мы познакомимся!



Двери распахнулись, и мы со свитой, чинно следующей за мной, двинулись к пьедесталу, на котором возвышался трон, богато украшенное вычурное кресло. Зачарованная магией обивка переливалась золотом, подушка даже со стороны казалась мягкой, а я уж точно знала, какая она удобная. Мои предки любили комфорт и не понаслышке знали о многочасовых заседаниях.

Сегодня я блистала как в прямом, так и в переносном смысле. Платье из золотой парчи состояло из двух частей – широкой верхней юбки, спереди имевшей разрез, в котором красовалось белоснежное искрящееся кружево нижней. Сверху – плотный, расшитый драгоценными камнями корсет с глубоким декольте, лиф платья и манжеты узких длинных рукавов тоже украшало пенящееся кружево, что добавляло невероятно шикарному и блистательному наряду толику девичьей скромности.

Шею обвивали три ряда жемчужных нитей, скрепленных золотыми полосками, самая большая жемчужина в обрамлении бриллиантов спускалась до ложбинки груди. Пшеничные, до золотистого блеска ухоженные волосы я велела оставить распущенными, уложив их красивыми локонами. Голову венчала корона древних королей моего рода: пять зубцов, украшенные разноцветными камнями, – само олицетворение природных стихий и манны.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6

сообщить о нарушении