Валерий Теоли.

Сандэр. Князь изгнанных



скачать книгу бесплатно

– О, это длинная история, Сандэр Валирио, более известный под именем Кан-Джай. Или мне обращаться к тебе иначе?

Красивые глазки впились в меня, ловя малейшую реакцию. Чего ты добиваешься? Заподозрила иномировое происхождение и решила давить на психику, заставляя ошибиться? Угу, так я тебе и раскололся, ща-аз.

– Разве я назывался тебе по-другому?

– Ты мне и своего тролльего имени не раскрывал.

– Ты тоже не представилась должным образом, – буркнул я.

– Да-да, времени в обрез, сложные обстоятельства. Поэтому предлагаю исправить сие упущение. Авариэль Кошка, княжна дома Лунного Клейма. Направлена его святейшеством – верховным жрецом ангела Карубиала Габриллом Радужным – по твою душу.

Умеет она огорошить. Убить? Эльфам я ничего плохого пока не сделал, не считая планов по сбыту сокровищ из подземного храма. Убивать меня у длинноухих поводов не было, наоборот, я вызволил из тролльего плена дочь эльфийского правителя, престолонаследницу.

Видимо, мои мысли чересчур четко отразились на лице. Смуглянка улыбнулась и ответила на незаданный вопрос:

– Есть у нашего народа суеверие, касающееся ловцов духов. Нам завещано убивать их, где бы ни нашли, и избавлять Лантар от иномирян, в коих проявилась эта способность. Чересчур натерпелись наши предки от них в седой древности. С тех пор старики побаиваются, не повторилась бы беда, и на всякий случай истребляют всех ловцов, до кого дотянутся. Ты присядь, я сейчас такое расскажу, еще больше удивишься. А лучше пойдем в кабинет, там кресла удобные и вино в тайнике.

Тут не вино, тут чего покрепче надо.

В тайнике, обнаруженном теневым духом после прошлого ухода Смуглянки, бережно хранилось медовое вино с Янтарных островов. Полагаю, припасли для особых случаев задолго до моего появления в «номере».

– Сразу скажу: помогаю тебе не по доброте душевной. – Смуглянка уселась с ногами в кресло напротив письменного стола, за которым занял место я. Ноги у нее, между прочим, красивые, и скрывать эту красоту юбкой или штанами она явно не хотела. На столешнице стоял хрустальный графин. Эльфийка – непривычно ее так называть, не похожа она на типичную представительницу длинноухого народа, – полюбовалась янтарной жидкостью в бокале и, вдохнув пряный тонкий аромат, пригубила неразбавленного вина. – Ах, умеют же создавать в империи прекрасные напитки. Наше вино из одуванчиков с медовым имперским не сравнить. Ценящие наши вина люди просто не понимают, насколько вкусны их творения[3]3
  У людей и эльфов действительно вкусы весьма различны. Многие длинноухие предпочитают имперские вина, утверждая, что у них вкусовой букет значительно богаче, нежели у эльфийских, а люди в силу ограниченности не могут ощутить этого.


[Закрыть]
.

Ну да ладно, я отвлеклась. Итак, у меня к тебе довольно простой интерес – ты принесешь пользу и мне, и народу Эладарна. Догадываешься как?

– Догадываюсь, – честно сказал я. – С моей помощью рассчитываешь ослабить троллей и не допустить похода на земли империи. Увенчайся поход синекожих успехом, следующей целью они наметят ваше королевство. Но имперцы не позволят им праздновать победу. Война выгодна прежде всего торговцам, они давно точат зубы на богатства Ксарга. С другой стороны, несмотря на в целом теплые отношения между людьми и Эладарном, вам пошло бы впрок ослабление гипотетического врага. Что вам до людишек и синекожих, пусть режут друг друга, сколько им заблагорассудится. Приятно, когда море бушует и ветер гонит волны, наблюдать с берега за чужой войной.

– Почти правильно, – широко улыбнулась Смуглянка. – Люди без проблем отбили бы натиск синей орды при обычном, пусть и масштабном, набеге. Ни одно племя не способно противостоять имперским латникам, подкрепленным боевыми магами. Более того, союз нескольких племен распадется при взятии первой же людской крепости и пограничного городка.

Объяснять, почему альянс племен развалится, не требуется. Тролли отменные бойцы, но с дисциплиной у них не просто плохо. Ее нет. Взяв богатую добычу, они передерутся при дележе. Племена-союзники тут же станут врагами. Вскоре заявятся имперские войска и перебьют или выгонят синек по отдельности. Удержать в повиновении их могут… хм, да никто и ничего, кроме великих духов, имеющих непререкаемый авторитет у всех шаманов.

Похоже, возникла сила, способная повелевать синекожими из разных племен.

– Проблема в ином. Намечается не обычный военный поход на имперцев. И дело не в масштабности, усложняющей управление оравой синих дьяволов, а в том, кто поведет орду, – подтвердила мои предположения эльфийка. – По нашим сведениям, возглавят поход формально вожди Черного Копья и Мертвого Медведя, в действительности же управлять будут верховные шаманы. Ты читал историю войн людей с троллями? – вдруг поменяла тему Смуглянка, указав глазами на книжную полку.

Понятно, почему здесь столько трудов по истории. Меня подготавливали к сегодняшнему разговору, кропотливо подгоняя детали. Ай да Авариэль, ай да руководительница тайных операций. Когда она задумала использовать меня? В Спящем лесу?

– Много лет назад и нам, и людям, и даже оркам кровь портил верховный шаман Черного Копья Зораг-Джин. Был он могущественным колдуном, обладавшим хитростью всех лисиц Ксарга и мудростью тысячелетнего дракона. При нем племя достигло небывалого влияния.

Представляю крутизну шаманюги. Чтобы успешно воевать против всех, надо быть уникальным разумным.

– Он был куда опаснее большинства тролльих, орочьих колдунов и людских магов, противостоявших нам. До недавнего времени ошибочно считалось, он пропал на болотах. С его хитростью и смекалкой Зораг-Джин доставит массу неудобств нашему народу. Люди полагают, грядущее наступление синекожих будет заурядным набегом. Да, они прогонят врагов назад в аранью. Не из-за распрей тролльих племен и не из-за собственной военной мощи. Шаман позволит им победить на землях империи, отступит и избежит крупных потерь со своей стороны. Заманит в леса, где перед походом на Пограничье приготовит горячий прием людям.

– И в результате, покончив с противником, прогуляется назад, к имперским городам, очистив Пограничье от мягкотелых, – закончил за Смуглянку я. – Позднее император вышлет армию, но провинцию потеряет.

– Абсолютно верно! За твой острый ум, Сандэр. – Эльфийка отпила из бокала. – А дальше? Продолжай мысль.

– Сама понимаешь, не мне тебе рассказывать о вероятных действиях противника, – отказался я изображать понятливого ученика.

Ты разведка, в конце концов, тебе и просчитывать врагов Эладарна наперед. Предположить дальнейшие события легко. Армию империи разобьют уже на территории Пограничья, устроив массу засад по пути к месту генерального сражения. Тролли напичкают деревни, поля, леса, замки и города ловушками, развернут партизанскую и магическую войну. В перспективе имперцы бросят попытки отвоевать ксаргский регион и окопаются у себя на новой границе, создадут небывалую цепь фортификационных сооружений похлеще Крессова Вала.

А синьки не пойдут в глубь империи. Им ни к чему растягивать силы. И думаю, в боях погибнут вождь и верховный шаман Мертвого Медведя. В итоге старый колдун на фоне громких побед и богатой добычи станет единоличным правителем и духовным лидером целого союза племен и двинется подчинять длинноухих обитателей востока полуострова. С его талантами он может потеснить эльфов с занимаемых земель. Выдворить не получится, до него за историю Эладарна бессчетное количество раз пробовали. Вот загнать Детей Звезд на берег моря Утопленников, заточив в растительных цитаделях, ему по силам.

Шансы у эльфов спастись немаленькие. Нельзя допускать начала боевого похода синек. Устранить главного колдуна, и завоевание мигом закончится. Остальные не настолько круты, с ними разобраться проще. Однако же в таком случае мое участие необязательно. Или меня берут в оборот в качестве запасного варианта?

– Убейте Зораг-Джина, – порекомендовал я очевидное.

– Нет возможности, – пристально вглядываясь в меня, произнесла Смуглянка. – Он переступил черту, отделяющую верховного шамана от великого. Устранить его непросто. Снести голову и поразить сердце недостаточно для полного уничтожения. Необходима длительная работа для его поимки, которую он непременно заметит, и исполнителей постигнет незавидная участь. Добавь трудности при перемещении эльфов и людей по аранье, охрану из старших и старейших лоа – и придешь к однозначному выводу: убить Зораг-Джина в лесу тяжелее, чем взять штурмом столицу империи людей. Посылать лучших бойцов на верную смерть никто не хочет. Мы можем устранить правящую верхушку союзных племен, но это приведет к усилению авторитета шамана.

Резонно. Результатом ликвидации верховных шаманов и вождей станет озлобление троллей, жажда мести. Кто возглавит орду новоявленных мстителей? Зораг-Джин. Своими руками мы очистим ему дорогу к власти над племенами.

В сложившейся ситуации мой план с разорением тролльих деревень наиболее выгоден. Для полного счастья не хватает отрядов Истребителей Троллей, расправляющихся с кланами синек поодиночке.

– Предлагаю тебе возглавить отряд наемников и отправиться в аранью сжигать деревни Длинных Клыков, Звездной Рыси и Мертвого Медведя, попутно, разумеется, грабя и убивая. Возможность отхода я обеспечу, однако постарайтесь не оставлять за спиной сильных шаманов.

Прямо по моему плану.

– Пути отхода?

Уходить по лесу группой опасно, тролли напичкают аранью неприятными для нас сюрпризами. Разорять селения предполагалось недалеко от Вала, чтобы удобнее уходить от преследования. Углубляться аж на территорию Мертвого Медведя не планировалось ни разу. Пока туда дойдешь, сто раз прознают о твоих проделках и вышлют отряды опытных воинов, усиленные колдунами и учениками шаманов.

– Ты слышал о боевых дирижаблях?

Слышал, слышал. Их сооружают бородатые коротышки-гномы. Гномьи воздушные суда бороздят небесные просторы по всему континенту, выполняя заказы на грузоперевозки, а порой и боевые миссии по бомбардировке. Алхимики они знатные, не хуже людей.

– Почему сама не возглавишь отряд? Эльфы лучше справились бы с задачей, нежели наемники.

Ответ очевиден, просто хочу услышать от Смуглянки подтверждение моим умозаключениям.

– Важно не навлечь на Эладарн беду, Сандэр. Узнай тролли об участии эльфов, они отвернутся от имперского Пограничья и хлынут на наше королевство. Мы отобьемся, понеся потери, а терять кого-то из близких не в наших интересах. Наемники есть наемники. Кучка хорошо экипированных авантюристов, решившая обогатиться на горе синекожих.

Хм. Не потерпел бы крушение наш транспортник по завершении задания. Нет исполнителей – нельзя вычислить нанимателя.

Впрочем, для меня сейчас главное выбраться отсюда и оттащить синек от Зеркального озера. Об обеспечении безопасности подумаю в процессе найма бойцов и разорения тролльих деревень.

– Ослабленные племена не представляют угрозы ни для империи, ни для Эладарна, – подводила к итогам будущей операции Смуглянка. – Разумеется, Зораг-Джин когда-нибудь снова попытается собрать синекожих в единую силу. Мы найдем решение его проблемы к тому времени.

– Какова моя награда?

– Помимо спасения друзей, богатства, опыта лесной войны и почитания у властей Марадро? – сделала слегка удивленное личико девушка. – Ну ты и котяра! Хорошо, будет тебе дополнительное вознаграждение. Ты, наверное, знаешь, насколько трепетно эльфы относятся к своим реликвиям. Я куплю у тебя все, найденное в храме древнеэльфийского города, где тебе довелось сразиться с ведьмой.

Нокдаун. Откуда она в курсе моих похождений и храма?

Мало ли откуда. Она же классная магичка-разумница уровнем не ниже магистра-супрема, плюс Звездный Камень мог дать о себе знать истинным владельцам. Дескать, ура, злобная ведьма повторно повержена, ребята, я свободен.

– Все предметы обихода, даже сломанные гребешки, не говоря о драгоценных каменьях и свитках библиотеки. Между прочим, помогу снять защитные чары с книгохранилища и поделюсь знаниями. Ты хотел знать о способностях ловца духов? Мы тысячи лет изучаем их, и я готова помочь твоему магическому росту в данной отрасли. И никаких трудностей по поводу добытых реликвий с высокорожденными.

– Привлекательно. – Проклятье, да это невероятно выгодно! Начинаешь сомневаться в правдивости обещания. Предположение о крушении воздушного судна становится реалистичнее и реалистичнее. Но выбирать не приходится. – Мне понадобятся дополнительные средства для улаживания дел до начала похода. Экспедиция рискованная. Сгину в аранье, и кто позаботится о моей сестре?

– Доброхотов предостаточно, уж поверь. Сколько?

– Четыре тысячи империалов золотом положи в Императорский банк на мое имя.

Сумма приличная, на учебу и проживание в Люцинской школе магии хватит и на покупку неплохого дома в любом городе империи останется. Должен ведь я позаботиться о Лилькином будущем и о страховке на случай обмана длинноухими детишками звезд.

– Ну и запросы у тебя, – покачала черноволосой головой Смуглянка, лукаво глядя на меня. – Может, принцессу в жены потребуешь? Или, скажем, устроить оргию с эльфийскими девами?

– Нет, благодарю, – ухмыльнулся уже я, живо представив в роли дев Авариэль и Натиэль. Прочь пошлые мысли! Проблем с главами благородных эльфийских домов мне не хватает для полного счастья. Судя по хитрой мордашке, Смуглянка прочесть мои размышления успела. – Монет довольно.

– Как пожелаешь. Кстати, многое теряешь, отказываясь от оргии, – игриво подмигнула она.

– Ты столь настойчиво предлагаешь мне это, что я, так и быть, соглашусь.

– Какой ты любвеобильный. Бедняжка Натиэль о тебе лучшего мнения. Представляю, каково будет для нее узнать о твоих желаниях, – сокрушенно вздохнула Смуглянка. – А уж для ее отца… Нет, лучше Эльрунну о тебе вовсе не знать.

– Ладно, посмеялись, и хватит. Рассказывай о происходящем на Зеркальном озере и в целом на севере Ксарга.

Лицо Авариэль приобрело серьезное выражение.

– Мертвые Медведи вымели улиточников с южных окрестностей озера и вплотную подошли к берегу. Длинные Клыки тоже не сидели сложа руки и двинулись с северо-запада. К счастью, озерники были в курсе и убрались из тех мест, переселившись на остров вместе с сокровищницей племени. Звездные Рыси гуляют по пепелищам, оставшимся от деревень Огненного Жала. Угодья Каменных Клешней стали полем битвы. Там озерники сдерживают натиск северных соседей. К ним пока не совались всерьез Мертвые Медведи, и Черное Копье медлит с выступлением, вероятно, основательно готовятся к большой войне. Племя собирает отряды огров на границе и со дня на день пойдет к озеру. В аранье их не остановить. Тролли ждут, когда реки окончательно скует льдом, и планируют пройти до острова, рассчитывая на спячку ихтианов.

– Мало сведений, – обдумав информацию, пробурчал я. – Кто возглавляет троллей, убили кого-нибудь из вождей, докуда дошли враги? Особенности тактики атакующих? У каждого племени она особенная, с примесью индивидуальных задумок лидеров отрядов. Мне нужно знать, с кем и чем мы столкнемся и где расположены вражеские деревни.

– Подробности расскажу в дирижабле. Я отправляюсь с тобой. Но сначала твою ауру необходимо скрыть. – На вопросительный взгляд Смуглянка пояснила: – У тебя большущие проблемы, Сандэр. Я поражена – за столь короткий срок пребывания в Лантаре, причем не покидая пределы Ксарга, ты обзавелся столь длинным списком серьезных врагов!

– Ты предостерегала меня и от связей с эльфами, – вспомнил я знакомство со Смуглянкой.

– И впредь советую с нами не связываться. Ни со светлыми, ни с темными, ни с серыми. У некоторых огромный зуб на ловцов духов, другие не прочь принести тебя в жертву, от третьих уместнее в твоем положении просто держаться подальше.

– И к какой категории относишься ты?

– К третьей, – без раздумий ответила девушка. – Ты здесь по единственной причине: защита Натиэль. Бросил бы ее в Веспаркасте и избавился от нашего дальнейшего общения, не побывал в Спящем лесу, не схлестнулся вновь с Ночными Охотниками и не имел удовольствия колоть детей Цатогуа. Чем-то ты очень заинтересовал скрытников, иначе они не стали бы следить за тобой, посылая одну из первых троек. Знаешь, что такое охотничья тройка?

Я кивнул. До боли знакомое тактическое подразделение наемных рыцарей плаща и кинжала. Действительно затеяна большая игра.

За принцессой шли и попутно меня караулили, изучали. Либо наоборот. Эльфийская престолонаследница попросту вписалась в планы их руководства. Зачем, спрашивается, я им сдался? И не трогали, давая полную свободу действий. Испытывали, справлюсь ли? Присматривались. Для чего? Наиболее правдоподобный вариант – намеревались предложить сотрудничество. Боец из меня в перспективе приличный, магическая специализация редкая. На рынке труда с руками оторвут разные общества магов. Чем Ночные Охотники хуже? Ничем.

И все же не складывается картинка. Слишком долго приглядывались. Почему не предложили работать на них раньше? От вопросов делается дурно.

– Ты начала говорить о суеверии, относящемся к разумным моей, кхм, специализации, – напомнил я, отвлекаясь от мыслей о старых противниках, – и сменила тему разговора. Почему высокорожденные видят во мне врага?

– Старинная легенда, – отмахнулась эльфийка. – Древняя и длинная. На нее не стоит тратить время, его у нас мало. Захочешь, расскажу на борту дирижабля. Зато могу сказать, кто положил на тебя глаз. Жрецы Карубиала, в особенности верховный жрец Габрилл Радужный. Противный старикашка, интриган и фанатик. Более полугода назад, весной, он уже пытался убрать тебя, прибегнув к услугам Ночных Охотников. Та попытка не удалась, эльфы умылись кровью, и твоя персона обрела значительный вес в глазах старика, а заодно и руководителей наемников. В аранье он не мог тебя достать – понятия не имел, где ты находился.

– Не потому ли послал Видящую с ликвидационной группой?

Вот, кусочки мозаики сложились в единое целое. Я, дурак, не понимал, почему прорицательницу кинули в тролльи чащобы. Без весомой причины подобное не совершают, решение принималось на государственном уровне.

– Ты все правильно понял. Единственно, прошу не делать скоропалительных выводов. Бедняжка Натиэль не знала тебя и видела в ловце духов того, кто угрожает королевству. Позднее девочка стала относиться к тебе иначе. В конце концов, ты выдернул ее из лап троллей, отказался бросать в Веспаркасте и спас в Спящем лесу. Она детальнее смогла разглядеть Сандэра Валирио и открыла для себя совершенно иного разумного, нежели представляла.

– Ты обманула Габрилла или планы переменились?

– И то и другое. У меня изменились намерения относительно одного чересчур прыткого ловца духов, и я провела жречество Карубиала, даже его священный артефакт, спрятав тебя здесь, в пространственно-временном кармане. – Смуглянка светилась от удовольствия. – Ночные Охотники потеряли цель из виду, Габрилл радуется изничтожению Врага, а мне досталось кое-что полезное от жрецов Крылатого Единорога. Ты жив-здоров, за тобой не гоняются демонопоклонники и темные эльфы, жаждущие отомстить за убийство потомков Божественного Цатогуа. Ты скрыт от остального мира, и в наших планах подольше сохранять твою жизнь в тайне.

Сделать это будет сложно, учитывая ауру ловца духов. Гвард просвещал на сей счет. Чем сильнее я буду в качестве ловца, тем необычней моя аура. От пойманных духов распространятся эманации, и сам я изменюсь в сторону магического развития. У волшебников, равно и колдунов, ауры специфические, похожие в сравнении с аурами простых разумных на разноцветные факелы рядом с огоньком лучины. Скрывать таковые труднее. Священный артефакт ушастиков наверняка среагирует, навесь на меня хоть десяток скрывающих амулетов. Поможет ауре исчезнуть запечатывание наподобие примененного в сочетании с ножом ангелианских экзорцистов.

– Я запечатаю твою ауру и отдельно способности ловца духов. – Смуглянка не стесняясь читала мои мысли. – Обойдемся без всяких магических предметов. Чистые чары сокрытия. Мой дом ими славится, между прочим. Предупреждаю: сеть чар создается не навсегда и не ограничивает магических способностей. Ее легко разрушить. Печать снимется, едва поймаешь духа или воспользуешься пойманными.

– А магия теней?

– Пользуйся на здоровье, прилетев в Марадро. Там сокрытие ауры не обязательно. Понимаешь, для выслеживания по духовной энергии нужно знать область возможного местонахождения источника либо следов пребывания. Откуда узнают жрецы и Охотники, где ты будешь? Заметить могут само твое присутствие в Лантаре. На тщательные поиски уйдут месяцы, а то и годы. Мы усложним недругам задачу, повесив на тебя амулет при необходимости. В Столице Наемников популярны магические предметы, подберем покачественнее. Не хочу давать эльфийский, дабы не порождать проблемы при худшем развитии событий.

Так Смуглянка называет провал задания и потрошение меня тролльими шаманами. Нежелательно давать синекожим ниточку, тянущуюся из Эладарна.

– Пройдем в камеру для магических действ, поставлю печати и удалюсь. Позднее зайду и отведу тебя к Натиэль, девочка извелась в ожидании. Ты оденься потеплее, снаружи холодно, в небе вообще мороз жуткий, и хорошенько вооружись. Здесь неплохая коллекция, покои для мятежного эльфийского князя готовили, любившего позвенеть сталью.

При последних словах она странно на меня взглянула, мельком, почти незаметно. К чему бы? Происхождение у меня отнюдь не благородное, и эльфов в генеалогическом древе вроде нету.

– Какой нынче месяц?

– Второй зимний, месяц Оленя, в империи его называют студнем.

Ничего себе. Получается, я отсутствовал около месяца. Ощущение, будто провел взаперти всю зиму.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26