Ольга Истомина.

Ведьма для князя



скачать книгу бесплатно

За то время, пока мы болтали, посетители успели расчистить половину дороги, и можно было спокойно проехать. К моему облегчению, конюшня находилась по пути, так что сворачивать и тратить драгоценное время не пришлось.

Учитывая не слишком притязательную одежду моего слуги, я думала, что и лошадь окажется доходягой, но меня ожидал сюрприз.

Пообещав вернуться через мгновение, Кэм вывел из конюшни крепкого рыжего жеребца. Я одобрительно цокнула, а парень облегченно вздохнул.

– Неужели думал, что я брошу тебя и уеду? Ведьмы, может, и не рыцари, но от своих слов не отказываются, – заметила ему и в очередной раз вогнала мальчишку в краску.

Ничего не ответив, Кэм взобрался на жеребца и застыл, ожидая дальнейших указаний.

Молния дернула ухом и шагнула было к рыжему, но я предупреждающе натянула поводья, намекая, что знакомство следует оставить на потом.

Терпения Кэму хватило ненадолго. Стоило городским стенам остаться за спиной, как паренек начал изнывать от любопытства. Убедившись, что осторожные покашливания и жалобные взгляды на меня не действуют, ученик рискнул подать голос:

– Ришида, а куда мы едем? Ты станешь сражаться на кладбище с полчищами оживших покойников? Или мы ищем огнедышащих драконов? – с блеском в глазах спросил Кэм. – А тебе уже приходилось участвовать в битвах? Я смогу воевать? Чему ты научишь меня в первую очередь?

– Молчать и слушаться старших, – строго велела я. – Понимаю, тебе любопытно, но предлагаю отвечать на вопросы по очереди. Начнем с того, что ты расскажешь о себе – откуда ты родом и что умеешь, а уже потом я решу, какую работу смогу тебе поручить.

– Хорошо. – Тоскливо вздохнув, мальчишка уставился на поводья и начал рассказ.

История вышла обычная и довольно распространенная. Кэм происходил из благородной, но обедневшей семьи, в которой не осталось ничего ценного, кроме имени. Вот его-то как раз и отправили прославлять отметившего шестнадцатилетие мальчишку. Младшему сыну в семье, где кроме него имелись еще трое наследников и две дочери на выданье, надеяться было особо не на что, но все же родители сумели приобрести сыну коня, собрали денег в дорогу и дали письмо в рыцарскую академию. При должном усердии у мальчишки были неплохие шансы выбиться в оруженосцы, а потом и в рыцари.

Но до академии Кэм не доехал. По дороге он встретил парня, который, сочинив историю про упавшую в обморок сестру, украл драгоценный кошель. Без денег мальчишке стыдно было ехать в академию, и, поразмыслив, он решил ускорить процесс собственного образования – найти подходящего рыцаря и наняться к нему в оруженосцы.

– А вместо этого попалась я. И теперь тебя будет учить не благородный рыцарь в сверкающих доспехах, а язвительная ведьма в драной куртке, – хмыкнула понимающе.

– Но ведь у тебя тоже есть меч. – Кэм восхищенно уставился на притороченное к седлу оружие.

– Я предпочитаю пользоваться им в крайнем случае. – Заметив, как вытянулось лицо паренька, тихо рассмеялась.

Какой же он все-таки еще ребенок!

На мгновение я даже испугалась, не окажется ли ошибкой решение взять Кэма в ученики.

Все-таки мне больше по душе одиночество, а необходимость присматривать за кем-то изрядно утомляет.

– Осторожно!

Засмотревшись на дерущихся в воздухе ворон, Кэм не заметил ямки на дороге и едва не вылетел из седла. Мой оклик заставил его выровняться и вцепиться в луку седла. Виновато улыбнувшись, мальчишка стал подгонять жеребца, вынуждая обойти неровный участок.

Что ж, если Кэм сумеет пройти у меня обучение, в будущем из него получится превосходный рыцарь, способный справиться с чем угодно.

По дороге мы ехали молча, обмениваясь короткими фразами. Один раз остановились на обед. Смирившись с ролью учителя, я без колебаний разделила продукты на две части и большую подвинула Кэму. Смутившийся мальчишка попытался отказаться, но я только отмахнулась. Мне не слишком хотелось есть, а вот ученику поправиться не мешало бы.

«По возвращении нужно будет заехать на рынок и купить ему одежду», – глядя, как Кэм закатывает рукава слишком длинной рубашки, сделала себе мысленную пометку.

Вскоре каменный тракт сменился широкой утоптанной дорогой. По мере того как мы отдалялись от города, все реже попадались путники и все чаще – ямы. Не желая, чтобы Молния сбивала копыта, я пустила ее тихой рысью.

Спешить не было нужды. На горизонте уже показались храмовые купола, лес сменился свежевспаханными полями. Я взглянула на лезущие из-под земли ростки, задержала взгляд на щавеле, но решила не ронять собственный авторитет кражей зелени. Одновременно пришлось предупреждающе натянуть поводья кобылы, думающей в том же русле и тоже вознамерившейся полакомиться молодой травой.

Кукольные домики медленно увеличивались и начинали походить на человеческие жилища. Невольно я вспомнила, как в детстве любила наблюдать за растущими при приближении домами. Мне тогда казалось, что это происходит по волшебству, и я все время крутила головой, пытаясь понять, где именно прячутся маги.

– Ты здесь бывала раньше? – вырвал меня из задумчивости голос Кэма.

– В Белом Яру? – вспомнила я название деревни. – Нет, первый раз. А что?

– Просто у тебя взгляд стал такой… печальный. Так обычно смотрят люди, возвращаясь в давно забытый дом, – несмело предположил ученик.

Я только передернула плечами, не придумав ответа. Несмотря на наивность, Кэм оказался довольно проницательным и периодически говорил разумные вещи. Сейчас его предположение тоже отчасти оказалось верным.

Когда-то давно, когда еще были живы родители, мы приезжали на лето в деревню. Я мало что запомнила, в памяти остались лишь ощущения. Приятно ласкающее солнце и парное молоко. Треск кузнечиков и небольшое озеро, в котором можно купаться и ловить рыбу. Пахнущая соломой постель и крик петуха.

В те времена я была счастлива так, как только может быть счастлив пятилетний ребенок, ведь рядом всегда находились родители и друзья. Именно поэтому старалась не вспоминать о прошлом. Ту атмосферу беззаботности и веселья все равно уже не вернуть, а значит, нет смысла искать потерянную деревню, подсознательно надеясь, что уж там-то жизнь сразу наладится.

– Мы не будем заезжать в селение? – Кэм завистливо покосился на парящих в небе воздушных змеев.

Ватага носящихся по полю ребятишек заметила нас и теперь с любопытством разглядывала гостей.

– Нет, только потратим время. – Достав карту, я провела пальцем по дороге, сверяя маршрут. – Нам нужна Озерная, придется еще несколько раз свернуть.

В Озерную мы въехали, когда начали сгущаться сумерки. Весьма удачно как для крестьян, возвращающихся с посевных работ и получивших возможность сразу рассмотреть приезжих, так и для нас, избавившихся от необходимости разыскивать старосту.

– Добрый вечер. – Спрыгнув с Молнии, я нашарила в кармане письмо Эшворда.

– Добрый. – Отделившись от группки людей, вперед выступил мужчина с черной бородой. – Я Ширак, староста Озерной. Что привело вас в нашу деревню?

– Меня зовут Ришида, я боевой маг, а это мой ученик Кэм, – кивнула на паренька. – Приехала по приказу его сиятельства. Он получил вашу жалобу и велел мне оказать возможную помощь.

Говоря, я наметанным взглядом разглядывала жителей, безошибочно определяя клиентов. Большинство смотрело с опаской, пятеро с откровенным любопытством и еще двое со вспыхнувшей в глазах надеждой.

– Видишь, это первые жертвы куроеда, – кивнув на них, прошептала Кэму. – Узнай, где они живут, пока я улажу формальности.

Внимательно изучив письмо и мой диплом, Ширак расплылся в широкой улыбке. Настороженность мгновенно сменилась восторгом.

– Я же говорил, что князь не оставит нас в беде! – торжествующе воскликнул он. – Госпожа Ришида опытная ведьма и быстро усмирит нашего монстра.

– Боги услышали наши молитвы, направив мага в момент, когда мы больше всего нуждаемся в нем, – степенно подтвердил подошедший храмовик в черном одеянии. – Госпожа Ришида, вы желаете послушать молитву или приметесь за работу сразу, не теряя драгоценного времени?

– Справлюсь своими силами. – В богов я верила, а вот таким упитанным храмовикам не очень-то доверяла. – Но сначала я желаю…

– Наложить на каждое жилище чары, чтобы никакая нечисть не сумела пробраться? – проявил недюжинные познания в магии староста.

– Поужинать, умыться и лечь спать, – невозмутимо продолжила я.

Среди жителей пронесся шепоток. Я тихо хмыкнула. Подобная реакция была ожидаемой, и разочаровывать крестьян мне приходилось не впервой.

– Госпожа Ришида, а как же монстр? Что, если он снова нападет? Не можете ли вы сначала убить его, а потом отдыхать? – Чувствуя поддержку жителей, Ширак упер руки в бока.

– То есть вы хотите, чтобы я, проделав долгий путь и засыпая прямо в седле, бросилась сражаться неизвестно с чем? – Я одарила крестьян уничижительным взглядом. – Уважаемые, определитесь: вам нужен лишенный инстинкта самосохранения спасатель-смертник или опытный специалист, работающий дольше, но зато с качественным результатом?

Мудреные слова заставили жителей сникнуть. Храмовик, правда, явно не собирался тянуть с ответом, но получил упреждающий тычок от старосты и демонстративно отвернулся в другую сторону.

– Так что вам нужно, чтобы изничтожить куроеда? – обреченно уточнил староста.

– Место, где я и мой ученик сможем отдохнуть с дороги и приготовиться к охоте, – убедившись, что возмущений больше не будет, деловито заявила я.

– Могу предложить вам переночевать в моем доме. – Судя по блеснувшим глазам Ширака, мужчина прикидывал, какую выгоду сумеет извлечь из собственного гостеприимства.

– Приглашение принято. – Я довольно улыбнулась.

Дом старосты находился недалеко. Пока мы дошли и привязали коней, в комнате уже накрыли ужин. Детей, норовящих выпросить у ведьмы какой-нибудь фокус, Ширак сразу отправил спать. Его жена, Лима, невысокая худощавая женщина с русыми волосами, также смотрела на меня с любопытством, но предпочитала помалкивать. Зато староста говорил за всех.

– Госпожа Ришида, вы уж постарайтесь справиться побыстрее. Совсем нас чудище замучило. Почти у каждого по курице со двора стащило. А ведь весна в разгаре! Куры на яйцах сидят, а без наседок и цыплят не будет. Некому станет яйца нести, зимой придется с голоду помирать.

Ширак живописал страдания односельчан так красочно, что я едва сдерживалась от смеха. Причем, в отличие от Эшворда, только поддразнивавшего меня описанием возможных негативных последствий, староста искренне верил в то, что говорил.

– Опять же деток у нас много. Что, если монстр заместо кур на них нападать начнет? Только и приходится уповать на ведьмину помощь.

– Угу, разберемся. – Не тратя времени на разговоры, я быстро уплетала гречневую кашу с гренками. Когда миска опустела, демонстративно потянулась и зевнула. – Спать-то как хочется!

– Можете на печке лечь, а вашему ученику я на лавке постелю, – мгновенно отреагировала Лима. – Мы сами вместе с детьми в соседней комнате переночуем, вам мешать не станем.

– Спасибо, – кивнув, я потерла глаза.

Через пять минут все было готово, и хозяева, пожелав нам спокойной ночи, удалились. Не раздеваясь, я взобралась на печку. Положив руки под голову, стала смотреть в окно.

На улице успело стемнеть, но звезды еще не усыпали небо. Для верности выждала около получаса, после чего, бесшумно спрыгнув на пол, потрясла задремавшего Кэма за плечо.

– Что такое? – не сразу сообразив, снюсь я ему или нет, мальчик часто-часто заморгал.

– Вставай, пойдем ловить куроеда, – велела шепотом.

– Сейчас? Но ты говорила, что хочешь отдохнуть… – Судя по недоуменному взгляду, Кэм ничего не понял спросонья и решил, что лучше считать меня сном.

– Урок номер два. Умей произвести впечатление и заставить ценить свое время. Я не жалкая практикантка, готовая бежать по первому зову, а квалифицированный специалист, действующий согласно плану, – наставительно произнесла в ответ. – К тому же толпа любопытных зевак мне ни к чему. Только помешают.

– Зато теперь жители решат, что ты спишь, и не станут приставать с расспросами, – окончательно проснувшись, сообразил Кэм.

Подхватив сумку, я на цыпочках вышла из дома. Пару мгновений прислушивалась, но из хозяйской спальни не донеслось ни звука.

– Сумел узнать адреса? – Убедившись, что наш «побег» остался незамеченным, я повернулась к мальчишке.

– Да, все получилось. – Выполнивший первое поручение Кэм раздувался от гордости. – Дома находятся на обочине села. Хозяева – соседи.

– Отлично, не придется много ходить. – Проверив на всякий случай меч, я зашагала по дороге.

В отличие от города, здесь магических светильников не было, но лунного света оказалось достаточно, чтобы не спотыкаться. Некоторые виды нечисти предпочитали безлунные ночи, но самые распространенные избегали только прямых солнечных лучей. Собаки, неплохо чующие упырей и могильников, сейчас молчали, но расслабляться было рано.

– Ришида, а кого мы собираемся ловить? Ты знаешь, как выглядит куроед? – Кэм старался казаться невозмутимым, но дрожащий голос выдавал волнение.

– А это нам сейчас расскажут очевидцы. – Открыв магией калитку, я вошла во двор.

Кэм замешкался, поглядывая то на закрытые занавесками окна, то на огромную будку, в которой, судя по миске, явно сидел кто-то не меньше волкодава. Я на всякий случай приготовила сонное заклинание, но из будки выскочил крохотный щенок. Он еще даже не умел лаять и только дружелюбно завилял хвостом.

– На вырост, – кивнув на большую миску, хмыкнула я.

Жизнь в деревне прекращалась с наступлением темноты, и большинство жителей уже спали, но здесь хозяева явно не успели лечь, так что открыли почти сразу.

– Добрый вечер. Прощу прощения за беспокойство, но мне нужно с вами поговорить. – Я мило улыбнулась, надеясь, что так меня не примут за ночной кошмар. – Это касается куроеда.

– Конечно, проходите, госпожа Ришида. – Мужчина посторонился, позволив нам с Кэмом войти.

Пока мы рассаживались за столом, хозяева зажгли свечи и поставили чайник.

– Много времени я не отниму. Скажите, у вас ведь пропадали куры? Как часто? И когда это произошло? – продолжила, дождавшись утвердительного кивка. – Меня интересуют все подробности.

– Тогда лучше я начну. Меня зовут Дэния. Я, как обычно, пошла с утра за яйцами, хотела сготовить омлет. – Светловолосая женщина сцепила руки, сосредотачиваясь. – Зашла в курятник, а Рыжухи нет. Я подумала, что она выскочила куда-то, за Рыжухей глаз да глаз нужен, только зазеваешься, а она уже на огороде семена клюет. А потом заметила перья на полу. Только они от курицы и остались.

– Никаких дыр в сенях нет? Капканы не ставили? Может, это куница с полей заскочила? – предположила в ответ.

– Сначала тоже так подумала. Даже в голову не пришло, что в нашей деревне подобное страховидло могло появиться. Раньше все тихо, спокойно было. – Дэния вздрогнула, а я ободряюще ей улыбнулась. – За неделю еще две курицы пропали, Хохлатка и Рябая.

– Живем мы небогато, тут я неладное почуял, – перехватил инициативу ее муж, назвавшийся Ваншием. – Решил переночевать в сенях и поймать хищника. Взял палку, сачок да затаился. Каюсь, задремал, а как открыл глаза – вижу, парит черная тень, и глаза алым пылают. Я палку выронил, тварь раздулась еще сильнее, зашипела и растворилась.

– Растворилась? – Способностью телепортироваться не обладала ни одна разновидность нечисти, так что утверждение заставило меня недоверчиво выгнуть бровь.

– Провалиться мне на месте, коли вру. – Крестьянин размашисто осенил себя знаком оберега. – Я утром соседей позвал, мы вместе все вокруг осмотрели, но следов от лап не было. Да и в сенях дыр тоже нет, залезть внутрь монстр никак не мог.

Ванший поскреб в затылке, досадуя на непонятную ситуацию. Я тоже призадумалась. Самой осматривать курятник не стоило. Даже если следы остались, крестьяне давно их затоптали. Чтобы сделать какой-то вывод, мне не хватало информации.

– Говорите, у вашего соседа справа крылатая тень тоже кур воровала? Я тогда к нему загляну. Спасибо, вы нам очень помогли, дальше мы сами. – Опережая вопросы, я встала.

Кэм первым выскочил во двор и радостно уставился на меня.

– Ришида, это гарпия, да? Нам служанка в детстве рассказывала, что если мы не будем слушаться, то прилетят гарпии и утащат нас в свои гнезда. Они как раз полупрозрачные, с большими крыльями и красными глазами.

– Добрая у вас была служанка. – Представив, какие еще сказки могла та рассказать детям, я передернула плечами. – Но кур таскают точно не гарпии. Во-первых, они водятся только в горах, а во-вторых, кур не едят, предпочитают козье мясо.

– Жаль, а так хотелось взглянуть в лицо детским страхам. – Кэм тоскливо вздохнул, но почти сразу же расплылся в улыбке. – Хотя это ведь не последнее наше задание, так что все еще впереди.

– Госпожа Ришида. – На ходу застегивая куртку, Ванший захлопнул калитку и начал озираться. Не увидев нас под деревом, почему-то задрал голову и принялся внимательно разглядывать небо. – Госпожа Ришида?

– В лунные ночи я не летаю, боюсь в месяц врезаться, – с трудом сдерживая смех, окликнула мужчину. – Ванший, вы еще что-то вспомнили?

– Проводить вас хотел. Ну и… вдруг помочь понадобится? – смущаясь, пояснил крестьянин.

Заявление вызвало у меня скептическую гримасу. Из нас двоих в защите, скорее, нуждался Ванший, но отказываться я не стала. Пусть погеройствует, если хочет. На крайний случай за Кэмом присмотрит.

– Здесь Лигор с семьей живет, – шепотом пояснил Ванший, когда мы подошли к деревянной избушке.

Он же и постучал в дверь. Несколько минут было тихо, потом внутри закопошились, вспыхнул огонек. Прежде чем открыть дверь, хозяева изучили гостей через окно, и лишь после этого щелкнул замок.

– Ванший, ты, что ли? Чего тебе не спится в такую пору? – Стоящая на пороге старушка зябко куталась в шаль, но смотрела ясным, совсем не сонным взглядом.

– Талия, ты только не волнуйся. Слышала же, что к нам ведьма приехала? А Лигор мне давеча по секрету сказывал, что у него наседку куроед стащил, и вот госпоже Ришиде надобно….

– Осмотреть ваш курятник, – перебила я. – Можете идти спать, я справлюсь сама.

– Что вы, голубушка. Разве мне в тягость помочь? Я и провожу, и все, что знаю, расскажу, – всплеснула руками старушка.

Подхватив свечу, Талия засеменила к курятнику. Задать интересующие вопросы я не успела, но крестьянка и не нуждалась в подобных мелочах, она сама начала рассказ:

– Наша деревня давно существует. А дом этот еще мой дед строил. Никаких происшествий или подозрительных событий сроду не было. Люди у нас хорошие, дружные, мы как одна большая семья живем. Ежели горе какое или еще какая напасть приключается, все сразу сплотятся, наперебой помощь начнут предлагать. Это в большом городе все как волки живут, между собой грызутся, а в маленьких деревнях такого не положено, не по велению богов будет.

– Вы не обращайте внимания. Она учительницей раньше была, вот привычка говорить и осталась, – тихо прошептал Ванший.

– Сын мой, Лигор, двадцать лет назад женился. Через неделю как раз круглая дата будет. И все двадцать лет они с Сольей душа в душу прожили. До чего красивая пара была! Всегда улыбчивые, всем помогают, соседи их уважали. – От избытка чувств Талия даже слезу смахнула.

– А они что, погибли? Их куроед убил? – Голос Кэма дрогнул.

– Помилуйте, боги, что такое говоришь? – Старушка начертала в воздухе оберегающий знак. – И Лигор и Салья в добром здравии. В город поехали дочку навестить, она учиться надумала, целителем хочет стать, болезни врачевать. Лигор боялся меня одну оставлять, но я ему говорю: неужто сама не управлюсь? А заодно внучка пусть руку ему посмотрит. Куроед слегка поцарапал кожу, даже кровь не выступила, но подстраховаться, по моему убеждению, не помешает. Да и…

– Подождите, Лигора поцарапал куроед? – До этого времени не слишком внимательно слушавшая Талию, при этой новости я встрепенулась. – Когда именно это произошло? Почему староста не сказал мне, что было нападение?

– Какое же это нападение? Вот когда Лигора медведь подрал, мы испугались, как бы рана не оказалась смертельной. А тут только запястье покраснело. Да и Лигор говорил, что у него голова сильно кружилась, перед глазами темнело. Он запретил панику поднимать, мол, вдруг у него сердце прихватило и все привиделось. А руку о гвоздь оцарапал. Вот об этот, например, – переступив через порог курятника, старушка указала на жердочки.

– Хм… – Не спеша делать выводы, я медленно обошла курятник.

Куры на наше вторжение отреагировали сдержанно. Разве что петух недовольно кудахтнул, косясь на свечу, но в итоге посчитал, что ниже его собственного достоинства поднимать шум, и опять погрузился в сон.

Ничего подозрительного обнаружить не удалось. На всякий случай я занесла руку над гвоздем, но магических воздействий не почувствовала, а чтобы определить, действительно ли Лигор поранился о него, требовался другой маг, у меня была иная специализация.

– Ну что? – нетерпеливо спросил Кэм. – Куроед здесь был?

– Узнаем точно через пять минут. – Несмотря на неудачу, моя улыбка была удовлетворенной. Если рана Лигора не выдумка, то я без труда получу всю необходимую информацию. – Талия, можно воспользоваться вашей кухней? Только вас я попрошу подождать во дворе, магия не любит посторонних.

– Конечно, госпожа Ришида. Поступайте, как вам нужно, – кивнула старушка.

– Что ты собираешься делать? – притаившись в углу и наблюдая, как я щелчками пальцев зажигаю в воздухе огоньки, заинтересовался Кэм.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7 8 9