Владимир Крышталёв.

Блуждающая звезда



скачать книгу бесплатно

Немного придя в себя, он спросил:

– Вы так просто дадите мне должность? Как же опыт… вы же меня совсем не знаете.

Теперь капитан улыбнулся.

– "Так просто"? Нет. Ты только что блестяще продемонстрировал свои способности. Твоя догадка насчёт Кассиды была потрясающей. Но это далеко не всё. Ты знаешь, что Свободные немножко суеверны?

Сергей неуверенно кивнул.

– Да-да, – подтвердил капитан. – Суеверны. И что же? Ты случайно попал в историю, Джей случайно проходил мимо и решил помочь, потом он случайно привёл тебя сюда, где ты снова-таки случайно решил высказать нам своё предложение. Не много ли случайностей?

Действительно много, подумал Сергей. А ещё он случайно не мог на протяжении нескольких лет найти работу, и случайно хотел бы повидать другие миры.

Джей подытожил:

– Мы не верим в случайности, мы верим в судьбу. Глупо, наверное, но отказываться от её подарков не стоит. Иначе удача повернётся спиной. Так ты согласен занять должность маркетолога на "Блуждающей звезде"?

– А что для этого нужно?

– Твоё желание и моё слово, – лаконично ответил капитан.

– Согласен! – вырвалось у Сергея. – Вы правы, не стоит отказываться от подарков судьбы.

Капитан тут же протянул руку:

– Поздравляю с зачислением в экипаж! Старт через полтора часа с центрального космодрома, сектор 4-К.

Потом новичок-маркетолог обменялся рукопожатиями с остальными. Попутно они называли своё имя и должность, а Сергей в ответ лишь улыбался. Мысли юноши были далеко. У него наконец-то появилась работа. Пусть быть Свободным не слишком почётно, но сидеть без денег на Джозе куда хуже. Пусть быть Свободным рискованно, но кто не рискует, тот не выигрывает, правда?

Судьба, ты ведь тоже любишь риск?

Часть первая: Амазонка

Глава 1: Пираты

– Внимание, экипаж! Боевая тревога!

Спросонок Сергею показалось, будто капитан рявкнул в самое ухо. Переход от безмятежной тишины к резкому тону командного голоса был настолько неожидан, что юноша кубарем скатился с кровати, в результате ударившись головой о тумбочку. Всепредвидящие дизайнеры позаботились о подобных случаях, лишив тумбочку углов, но это почему-то не сделало её более мягкой.

"Ну и денёк начинается!" – подумал маркетолог, с трудом разлепив веки и потирая ушибленный затылок.

Он лежал в весьма неудобной позе на полу своей каюты. Яркий свет, включившийся одновременно с объявлением тревоги, резал глаза и заставлял жмуриться. А капитанский голос всё ещё гремел из динамиков, словно задавшись целью прогнать сон подальше.

– Тревога! Всем занять свои боевые посты!

Сергей помотал головой, надеясь прояснить сознание, и вскочил на ноги. Потянулся за футболкой, мельком бросил взгляд в сторону настенных часов. Табло высвечивало без двадцати два ночи по корабельному времени. У него ещё было законных шесть часов сна!

Динамики на миг стихли. А потом капитан, уже неофициальным тоном, бросил лишь одно слово:

– Пираты.

Система внутреннего оповещения отключилась.

"Что за дурацкая привычка нападать ночью?! – мысленно простонал Сергей, натягивая джинсы. – Совести у них нет!"

Он почти не почувствовал страха, хотя встреча с пиратами и была для него в новинку.

На предыдущей планете, Мике, "Блуждающая" взяла такой груз, что потерять его было не страшно. Основную же часть заработанных там средств они перевели на свой банковский счёт. Так что Старик мог смело капитулировать, поставив условием сохранение целостности корабля и неприкосновенности экипажа. Пираты всегда блюли свой кодекс чести, и если корабль сдавался без боя, они ограничивались лишь экспроприацией груза и ценных вещей. Капитан наверняка не станет рисковать.

Сергей застегнул пояс и улыбнулся, заметив, что успокаивает сам себя. Его пальцы пробежали по внутренним кармашкам пояса, затем он выхватил из ножен оба клинка, сделал пару агрессивных движений, хмыкнул и придирчиво осмотрел своё оружие.

Торговцы называли их мечами. Тонкие обоюдоострые лезвия, длиной едва ли превышающие тридцать сантиметров, увенчивались короткими рукоятями с затейливым рисунком, который удобно ложился в руку и не давал оружию выскальзывать в самый неподходящий момент. Изящная гарда отлично защищала пальцы от укорачивания мечом противника, а небольшое навершие с вплавленным в него багровым камешком служило, вероятно, по преимуществу для эстетических целей.

Вот этим бы навершием да по темечку того пирата, что первым придумал нападать в два часа ночи! Хотя – Сергей был справедлив – может, у пиратов по корабельному времени как раз день.

Владеть мечами новичок-маркетолог только начал учиться. Это было одно из тех необходимых Свободному искусств, которые иногда спасают жизнь. Внутри корабля, где подавлялось любое огнестрельное и излучающее оружие, альтернативы изобретению древних не существовало. Можно было бы, конечно, драться голыми руками, но, к сожалению, прущие на абордаж пираты очень редко забывали клинки дома. А с кулаками против лезвий… хм, себе дороже.

Бросив мечи назад в ножны, Сергей обулся и выбежал из каюты. Место на случай боевой тревоги ему определили неподалёку от двигателей, на самой нижней палубе. Сюда пираты добирались редко, и при абордаже маркетологу пришлось бы, скорее всего, бежать на подмогу к кому-нибудь из товарищей, дежурящих на более ответственных точках. Впрочем, в одном случае из ста пираты всё-таки вырезали кусок обшивки и проникали на борт как раз где-то в этом районе, что давало им возможность перехватить контроль над генераторами энергии и системами жизнеобеспечения корабля. Так что расслабляться не стоило.

Спустившись по лестнице, юноша наткнулся на Кена Аргайла, старшего энергетика "Блуждающей". Тот, увидев взъерошенного маркетолога, подмигнул:

– Ну что, повоюем?

– Угу, – пробормотал Сергей. Воевать ему хотелось в самую последнюю очередь.

– А я думал, что придётся скучать до конца вахты, – ухмыльнулся энергетик.

Кену было где-то около сорока. Обладая ничем не примечательной внешностью, он смог бы легко затеряться в любой толпе. Не запоминающиеся черты лица, средний рост, выцветшие голубовато-серые глаза – ничто не останавливало на себе взгляд постороннего. Приходилось лишь гадать, почему он не работает в какой-нибудь агентурной разведке – при его-то уме!

– Слушай, везет же тебе! – продолжал Аргайл весело. – Всего третий перелёт – и уже пираты. Я два года по космосу слонялся, пока получил боевое крещение. Ты определённо счастливчик.

Он на миг отвлекся, проверяя какие-то показания на моноэкранчике, встроенном в стену. Затем снова улыбнулся:

– Всё в порядке. Эх, жаль не полезет Старик в драку, а то мы бы им показали…

Кен мечтательно погладил свои мечи.

Его бесшабашное настроение передалось и Сергею. Юноша вдруг почувствовал обиду. Как же так, какие-то там разбойники собираются отнять у них честно заработанное! Да пусть только сунутся!

Чуть позже энергетик вздохнул:

– Но на нашу с тобой долю всё равно не достанется ничего интересного. Эх, угораздило же меня оказаться вахтенным! Нижняя палуба – самое глухое место на всём корабле.

О том, что Кен был энтузиастом разного рода потасовок, Сергей узнал ещё на Кассиде. Там разбушевавшегося энергетика, которому кто-то из местных неосмотрительно сплюнул на ботинок, едва угомонил подоспевший капитан. К тому времени посреди улицы уже лежали грудой разбитые столы, а крышу ближайшего дома лизали языки пламени. Кто был прав, кто виноват, разбираться не стали, посчитав за благо убраться незамеченными. Никто на планете не связал инцидент с "Блуждающей звездой", и капитан (как потом сказали Сергею, в который раз) ограничился строгим выговором. Аргайл стоял тогда в рубке с виноватым лицом, и можно было подумать, будто бузотер действительно раскаялся. Впрочем, наверное, так всё и обстояло, поскольку на Мике он ограничился лишь тем, что выбросил в окно официанта, принесшего ему суп с тараканом. В то же время суп он съел с совершенно невозмутимым видом, из чего владелец ресторанчика заключил, что дело вовсе не в плохой кухне, а в неудачном подборе обслуживающего персонала, и даже принёс свои извинения…

Сергей неожиданно ощутил толчок, словно что-то ударило в борт корабля. Кен тут же взглянул на свой экранчик.

– По нам попали, – сообщил он. – Сильно задело, хотя ничего страшного. Из чего это они там палят? Эдак они мне генераторы за четыре выстрела посадят. У, вражьи дети!

В подтверждение его слов корабль снова тряхнуло, на этот раз чувствительнее. Энергетик раздражённо покачал головой и решительно взялся за клавиатуру, которая, угадав его желание, выехала из-под экрана.

– А мы подключим второй и седьмой, – заявил Аргайл. – Вот так-то лучше!

Юноша заметил, что кривая в левой части экрана резко поползла вверх. Кен, обернувшись, проследил за его взглядом и объяснил:

– Через восемнадцать секунд поле стабилизируется. Видать, серьёзные пушки у них там стоят…

Клавиатура самостоятельно убралась назад, в стену. Энергетик ещё раз посмотрел на экран и с донельзя довольным видом произнёс:

– Вот, уже нормально. Ладно, Сергей, не скучай. Я пробегусь по генераторным. Если самое интересное начнётся без меня, свисти.

Он шагнул к ближайшей двери и скрылся за нею. Маркетолог остался сам, и от нечего делать присел на корточки. Вокруг сомкнулась тишина.

Ему подумалось, что это совсем глупо – сидеть вот так здесь, знать, что за бортом сейчас в неистовом безумстве вертятся звёзды, проступают сквозь извечную мглу искры вспышек космического боя… просто сидеть и ждать очередного толчка от прямого попадания. И если это попадание всё же "погасит" генераторы, то следующее будет для "Блуждающей" последним. А вдруг пираты не додумаются вовремя остановиться?

Юноша ощущал себя совершенно беспомощным. Пустой коридор нижней палубы наводил тоску, а каждое вздрагивание пола отзывалось холодком в груди и трепетом в душе. Сейчас всё решалось на мостике, всё зависело лишь от капитана и пилотов, и подобная невозможность решать собственную судьбу наводила странную тоску с привкусом… страха, что ли?

Неожиданно включилась внутренняя связь.

– Сергей, – позвал капитан, – поднимись на мостик.

Он вскочил. Интересно, для чего понадобился там, наверху, маркетолог?

Как раз в этот момент из-за одной из дверей высунулась физиономия Аргайла. Энергетик прищёлкнул языком и заметил:

– Вот, ещё и поболтать не с кем мне будет! Ух, скажу я Старику!..

Что именно он собирался говорить Старику, Сергей пропустил мимо ушей, поскольку как раз в этот момент рванул к лестнице. Мысли юноши улетели вперёд. Он уже чувствовал: что-то не так.

Стремительно ворвался он      на мостик… и замер. Приготовленная по дороге фраза застряла в горле.

Огромные экраны, создававшие полную иллюзию окон, во всех деталях и красках демонстрировали текущий космический бой. Это было красиво и страшно.

То далеко, то совсем рядом вспыхивали ослепительные солнца взрывов, на миг затмевая далекие звёзды. Затем вспышки угасали – постепенно, пробегая все цвета радуги и особенно долго задерживаясь на изумрудно-зелёном. Иногда разлетающиеся от взрывов кольца сталкивались между собой, что порождало причудливые фейерверки. Брызги смертоносного огня, попав в зону действия защитного поля корабля, мгновенно тускнели.

Это великолепие цветов было, пожалуй, самым прекрасным, что видел в своей жизни новичок-маркетолог. Но получать простое эстетическое удовольствие от созерцания боя ему не давала другая сторона медали.

Скорость, с которой их маленький корабль метался между полыхающими сферами вновь родившихся звёзд, ужасала. Сергей не мог представить, каким должно быть мастерство пилотов, чтобы так маневрировать – да ещё успевать следить за противником. Порой взрывы просто смазывались в нечёткие полосы, которые мгновенно исчезали с экранов, – это когда корабль совершал очередной разворот.

Юноша почувствовал лёгкое головокружение и перевёл взгляд на сидящих перед пультом.

Капитан настороженно следил за каждым действием пилотов, готовый вмешаться в любой маневр. Лицо его стало суровым, но, как ни странно, теперь он выглядел моложе. Словно поубавилось в волосах седины, словно исчез со скулы шрам, заработанный несколько лет назад в очередной стычке с пиратами… и словно зажёгся в глазах огонёк неуемного озорства, азарта, готовности играть с любым партнёром. Даже со смертью.

Впрочем, именно со смертью они сейчас и играли.

Джей, занимавший своё законное кресло первого пилота, был полностью погружён в управление кораблём. Его отсутствующий взгляд говорил сам за себя – лучше, чем летающие на пультом руки.

Макс, второй пилот, большей частью просто наблюдал за манипуляциями Джея. Но порой он подхватывал начатые фразы маневра – там, где сам Джей не справлялся. В таком сотрудничестве было что-то мистическое, поскольку как мог второй пилот узнать, что первому нужна помощь именно в этот миг, а не секундой раньше или позже? Как он угадывал замысел первого в ситуации, которая менялась со скоростью мысли?

Непосвященные говорили об интуиции, а посвящённые лишь улыбались. Ибо никакая интуиция не вытянет корабль из пылающего ада…

Выражение показалось Сергею удачным. Он снова взглянул на экраны, и только сейчас ему пришло в голову, что такое адская красота. Творившееся за бортом как раз и было адской красотой.

– Кхм, – наконец прочистил горло юноша, давая знать о своём присутствии.

Капитан мельком скосил глаза в его сторону.

– А, Сергей? У нас возникла проблема.

Он ещё несколько секунд последил за маневрами пилотов, убедился, что его помощь по-прежнему не требуется, и встал из-за пульта.

– Подойди сюда, – пригласил он маркетолога, взмахнув рукой в направлении бокового экрана.

Сергей так и сделал. Экран мгновенно переключился в другой режим. Теперь на нем вращался вокруг вертикальной оси космический корабль.

– Это наш преследователь, – кивнул Старик.

– Малый крейсер С-14? – для чего-то уточнил Сергей, хотя ответ был очевиден.

– Вот именно, – подтвердил капитан. – В этом и заключается проблема.

– Э-э?

– Что ты знаешь о пиратах?

Старик задал этот вопрос неторопливо, спокойным тоном – так спрашивает профессор в самом начале семинарского занятия, когда времени ещё много, и можно попытаться найти истину совместными усилиями. И странное дело: неистовство сражения будто отошло вдруг на второй план, сделалось незначительным. Мир сузился до уютного мостика, на котором царила почти идеальная тишина. Сергей переступил с ноги на ногу и выложил:

– Пираты – это люди, не признающие государственного авторитета. Занимаются незаконной деятельностью в пределах наших границ, в том числе грабят торговые суда. Любят быть независимыми, поэтому редко объединяются в группы…

Жестом капитан остановил его.

– Достаточно. Значит, нападают, чтобы грабить? А теперь скажи, куда, ко всем чертям, они собираются девать наш предполагаемый груз?!

Юноша удивленно хмыкнул, уловив направление мыслей Старика. На малом крейсере, предназначенном исключительно для военных целей, не существовало грузовых отсеков. Там вообще не было свободного места, и даже офицеры ютились в двухместных каютах.

– Само по себе странно, что пираты смогли захватить такой корабль, – размышлял капитан вслух. – Ну да всякое бывает. Но вот нападать в одиночку они явно не стали бы. Если нет возможности забрать награбленное, то какой смысл?

– А этот крейсер точно один? – заинтересовался Сергей.

– Абсолютно, – отрезал капитан. – Если бы пираты работали в паре, то в паре они бы и сражались – это для них непреложный закон. Впрочем, я успел проверить окрестности. Здесь поблизости нет не то что корабля, а даже самой завалящей глыбы диаметром хотя бы с полметра…

Пол вдруг резко ушёл из-под ног, и Сергей едва не влетел головой в экран со злополучным крейсером. В следующий миг всё стало на свои места.

– Хорошее попадание, чёрт побери! – Старик покачал головой. Юноша опасливо покосился на пилотов, но их лица не изменились. Капитан тоже никаких признаков беспокойства пока не проявлял. Маркетолог решил подождать с паникой и попытался вернуться к проблеме:

– Может, они хотят забрать только деньги?

Брови капитана поползли на лоб:

– А я что, деньги вожу в сундуке? Система банков – очень удобная штука, и пираты тоже об этом знают. Они не могут серьёзно рассчитывать взять у торговца достаточную сумму наличными – достаточную для того, чтобы ввязываться в бой. Не то.

– Но тогда выходит… – Сергей запнулся, почувствовав, что нашёл правильное решение. В спину тут же повеяло холодком, а мостик перестал быть уютным местом. – Выходит, они хотят нас уничтожить?

Старик удовлетворённо кивнул:

– Я тоже так подумал. Однако тогда это не пираты.

Он отвернулся от экрана, прошёл к пульту, сел в кресло. Затем вместе с креслом снова повернулся к маркетологу.

– Мы продержимся ещё минут десять-пятнадцать. Если повезёт – двадцать. Это всё, что у нас есть. Вариант только один – подобрать к чертовой загадке ключик. Я послал SOS, но на это надежды мало: мы слишком далеко от оживленных трасс. А вот если мы поймём, кто на нас напал, и дадим сообщение открытым текстом… у нас есть шанс.

– …в том случае, если преследователи боятся разоблачения, – продолжил Сергей недосказанное. – Если не пираты, то кто?

Капитан пожал плечами:

– Не знаю. Личные счёты вроде бы отпадают: мы не наступали на хвост столь влиятельным людям, – он небрежно махнул рукой в сторону крейсера. – Такие игрушки стоят недёшево… Не знаю. Потому и пригласил тебя.

Маркетолог не торопился с вопросами. Он полагал, что сейчас Старик скажет всё сам. И не ошибся.

– У тебя удивительная память, – продолжал капитан. – Вспомни, не мелькала ли где-нибудь в новостях информация, которая может иметь отношение к этой чертовщине. Странные случаи исчезновения кораблей или что-то в таком духе?

– Я понял. – Сергей прикрыл глаза. Разумеется, он не мог за несколько мгновений переработать весь объём информации, услышанной в последние дни. Но этого и не требовалось. Нужно было лишь хорошенько усвоить поставленную задачу и дать волю интуиции. Необходимые факты всплывут сами.

Где-то спустя минуту маркетолог отрицательно покачал головой:

– Ничего.

Открывая глаза, он успел заметить, как вздрогнул капитан. Да и Сергею уже через миг стало не по себе: от собственного ответа веяло фатальной окончательностью, и голосовые связки, кажется, сами нашли подходящий тембр для передачи безнадёжности. Уйдя в некое подобие транса, он осознал это не сразу.

Старик, не глядя, взмахнул рукой над пультом, и изображение на боковом экране изменилось. Теперь там трепетала на ветру, которого не могло быть, компьютерная реконструкция "весёлого Роджера" – не прикреплённое ни к чему полотно плескалось на фоне космического пространства, усеянного звёздами.

– Пиратский знак вежливости, – пояснил капитан. – Они всегда транслируют это, когда собираются нападать на корабль, вошедший в поле зрения их приборов. Предупреждают о своих намерениях, дают подготовиться к бою… может, ещё что-то. Хотел бы я знать, зачем этот крейсер выдаёт себя за пирата!

Сергей понимал, что последняя фраза – скорее выражение досады, чем реальной заинтересованности. А раз Старик попусту сотрясает воздух, значит, его мозг занят сейчас принятием решения. Очень важного решения…

***

В это самое время три крупных корабля спешили по каким-то своим делам. С виду суда были похожи на грузовики, но множество дополнительных надстроек придавало им странные очертания, а кильватерный след на протяжении пятисот тысяч километров за кормой пылал зловещей сиреневой линией, выдавая чудовищные искривления пространства, производимые двигателями. По данному следу опытный специалист мог бы рассчитать примерную скорость кораблей… но он выбросил бы свои расчёты, потому что грузовики не способны развивать такую скорость.

На мостике корабля, идущего чуть впереди остальных двух, дежурил человек. Развалясь в кресле, он предавался сладкой дрёме, лишь изредка поглядывая на экраны. Трасса была выбрана отличная, и вмешиваться в управление второму пилоту почти не приходилось. Так что он спокойно отдыхал после немыслимо утомительной процедуры недавней погрузки, когда приходилось снова и снова сажать челнок на опостылевший космодром, мотаться вокруг контейнеров, устанавливаемых бригадой рабочих в грузовом отсеке, проверять распределение массы, орать до хрипоты на непонятливых роботов… Хорошо, что это всё уже позади. С разгрузкой будет куда проще…

Им попался очень выгодный контракт. Заказчик к тому времени отчаялся найти торговцев, которые взялись бы переправить его груз на весьма отдалённую планету в чрезвычайно сжатые сроки, и был согласен платить не просто много. Когда он назвал сумму, Тай (так звали второго пилота) сразу понял: предстоит работа. Подобный заказ они просто не могли упустить.

Помнится, когда заказчику сообщили об их согласии, тот опешил. Дело в том, что ни один грузовой корабль не смог бы преодолеть такое расстояние за отведенные восемь дней, в чём и заключалась основная трудность. Торговцы явно брали на себя невозможное.

Впрочем, это их дело, – рассудил тогда старый предприниматель. Контракт чётко оговаривал сумму штрафа в случае опоздания, а раз они его подписали, значит, на что-то рассчитывают. Может, действительно ещё не всё потеряно?

Он не знал, что сидевшие напротив него представительные люди – совсем не торговцы. Иначе вряд ли поставил бы под контрактом свою подпись с такой лёгкостью…

Приятную дрёму вдруг нарушил резкий звук. Тай вздрогнул. "Получен сигнал бедствия", – высветил контрольный экран. Ниже шёл текст: "Торговый корабль подвергся пиратскому нападению. Прошу помощи".



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7

Поделиться ссылкой на выделенное