Степан Мазур.

Тайные тропы богов



скачать книгу бесплатно

Часть первая. Новые грани возможного

Глава 1. Между огнём и пламенем

Никогда не поднимай веру над рассудком

Записки императора Светлана

Окраины академии Огня.


Буря утихала. Ветра и бесконечные дожди иссякли. Стихия утихомирилась, разглаживая небо. Словно сами боги дали путникам перерыв, чтобы набраться сил. Хранитель драконов поднял шипастую голову и кашлянул. Огненная струя подпалила любопытного оленя. Животное так и не поняло, как каменный холм вдруг обрёл шею и откуда взялся огонь. Дракон же блаженно потянулся на траве, расправляя усталые крылья, начал трансформацию. По её окончании по-стариковски буркнул, как подобает дракону и человеку в одном теле:

– Андрен, завтрак готов.

Князь, который дремал на спине дракона вместе с вассалом, в результате трансформации придавил Хранителя. В теле человека Дракард был не так могуч, как в драконьем.

– Хорошо, что не в доспехах, – просипел придавленный, – а то в следующий раз пешими в путь тронетесь.

– А что, мы ещё живы? – Очнулся Андрен, поводив головой. После длительного полёта в непогоду до сих пор гром гремел в ушах и от молнии в глазах князя играли блики. Он заботливо подхватил вассала и отшвырнул того в траву.

– Нечего стариков давить! На советах мудрецов вся Империя держится. Какой пример подданным подаёшь, император?

Светлан, моргая, приподнял голову от травы. Находясь между сном и явью, он хотел возмутиться, пеняя на то, что князь весит больше, а значит ущерба от него больше, но запах жаренного сбил мысли. В путешествии с Андреном предаваться чревоугодию не приходилось. И первое, что понял – завтрак очень важная часть дня.

Иногда единственная важная вещь за день.

Андрен меж тем поднял и отряхнул Хранителя. Пожилой мужчина кряхтел, подкашливал, словно простудился. Скулы на лице заострились. Но выглядел сносно.

Взгляд князя зацепился за молодого подопечного. Светлан, скрываясь в траве, на локтях полз к оленю. Бравый император видел завтрак больше по запаху, но был готов поверить в его качество заочно. Голод сводил его с ума.

– Эй, лесной следопыт, а руки вымыл? – Прокричал вслед оголодавшему вассалу князь.

Светлан, бурча проклятья, рухнул лицом в траву.

– Правильно, там роса. Можно сразу и умыться. – Одобрил князь. Сам он приблизился к оленю и потыкал палочкой обгоревшую шкуру. Шерсть сгорела не равномерно. Осталась кусками в разных частях тела. Кожа местами обуглилась, местами полопалась от высокой температуры.

– Так я и думал – сверху сжёг, а внутри не запеклось. Зато сварились внутренности вместе со всем содержимом. Побежала отрава по венам вместе с запекшейся кровью.

Есть такое блюдо – последнее дело. Животами замаемся, – обронил Андрен. – Что ж, ещё вчерашний завтрак не переварился. Чего ж организм нагружать.

Правда, Светлан?

Молодой император, едва поднявшись, жалобно взвыл и снова рухнул в траву. Есть хотелось так, что готов пыл хоть пастись, как тот самый оленёнок на лугу. Припасов не осталось вовсе. Всё, что захватили из деревни амазонок – гномий меч князя и Золотую Перчатку. Всё прочее сгинуло при полёте, как казна Мидрида в Огненном Дожде Архимага.

«Умел Бурцеус сказать своё прощальное слово, ничего не попишешь». – Промелькнуло в голове императора. Без малого четыре сотни лет истории великого города были уничтожены за четверть часа. Вместе с защитниками и врагами. Всякий вступивший на пепелище бывшей столицы не мог бы найти в выжженных руинах ничего ценного. По крайней мере, на поверхности.

Андрен вырос над головой вассала, загородив поднимающееся солнце.

– Отжимаешься? Это хорошо. Ну, раз остались силы, добудешь и провиант.

– Князь, – взмолился Светлан, с трудом поднимаясь на колени, – Молю о пощаде. Мне нечем добыть нам пищу. Остался только Великий артефакт. Не гоже им на зверей охотится. Это подарок Конструктора для людей. Он заслуживает лучшей участи.

Князь поскрёб щетину, рассматривая павшего духом вассала. Янтарная серьга в левом ухе блеснула собственным светом, отражая негодование носителя. Она всегда так делала, когда человек испытывал яркие эмоции. В этот раз это было негодование.

– Что я вижу. Пару завтраков без лимонных пирожных дворцовых стряпух и ты сдался? Да с такими союзниками первые же враги на обе лопатки положат. Я не для того тебя из деревни амазонок достал, чтобы ты ныл о нуждах тела под ухом.

– Кня-я-язь, – жалобно протянул царственный юноша, не зная чем бить эти доводы. – Человек должен есть, иначе предстанет перед богами раньше срока.

– Полно ныть, ваше величество. Это всего лишь оружие. Добудешь себе в рукопашной новое.

– Не силён я в борьбе, ваше высочество, – склонил голову император.

– Повторишь эти слова доверившимся тебе людям: женщинам и детям у недостроенных стен Андрианополя. Всем людям в лицо повтори, что ты слаб и от тебя не останется и мокрого места.

– Князь! У меня нет твоего опыта и выносливости! Я слышал историю о мальчике из деревни Старое Ведро, которого так же мучал рыжий десятник. Но мальчик вырос, набрался сил и создал себе Княжество. А теперь ему служит сам император. И вот теперь уже князь может играть роль того деспота и тирана, помыкая другими.

– Что ты несешь, Светлан? Одумайся! Люди ждут своего императора! Царственного, улыбающегося, пышущего здоровьем и беспощадного к врагам Империи. Жестокого и справедливого, как сама смерть. А кого я вижу здесь? Мальчика, что не способен удержать жалкий ножик в ножнах? Рэджи высек меня бы за эту оплошность так, что сидеть не смог бы неделю. А вздумай я молить по пощаде, придушил бы или повесил на сосне. Веревка через ветку, пару движений и всё. Нет истории князя. Какой спрос с десятника-воспитателя в смутное время? Выговор, да и только. Не это ли законы Империи, превозносящие солдата над крестьянами?

– Не смей сомневаться в имперских законах, князь! – Вскричал император в собственном негодовании. – Что я мог поделать? В руке был клинок. Но одной рукой не удержаться на драконе, а потерять из ненадёжной сумки Перчатку я себе позволить не мог. Так что теперь? Пасть от голода? Тогда бери мои руины Империи голыми руками. По праву сильного. Лучше ты, чем Владыка. – Оголодавшего и обессиленного Светлана больше давило к земле чувство, что не сможет справиться с миссией, которую на него возложили боги. Они выбрали не того человека. Так что зря князь тратит попусту колкие слова для бодрости.

Андрен отстегнул ремни, скрепляющие перевязь за спиной, справил гномий меч под правую руку. Вторые ножны были пусты. Меч Правосудия остался в шее демонического генерала Владыки. Как и Щит брата-орка.

«Мир лишился пары Великих артефактов в одном бою. А сколько таких будет? Император моложе ненамного, но неужели и он не понимает, что главные битвы впереди?». – Подумал князь и посуровел.

Жесткий, волевой голос заставил Светлана вздрогнуть:

– Встать!!!

Юноша сам не понял, как оказался на ногах. Князь протянул посеребренные ножны полутораручного гномьего меча.

– Этот меч прошёл со мной многое. Но с тобой он должен пройти ещё больше. Прими и соответствуй оказанной чести. Ты должен пообещать мне, что сделаешь всё и даже больше, чтобы от этого меча пала угроза Варленду.

У Светлана перехватило дыхание. Вместо очередного «нытья» в ответ странная дрожь прошлась по телу. Она заставила расправить плечи и поднять голову, смотря Андрену прямо в глаза. Поправив за плечами котомку с Перчаткой, молодой император неловко протянул обе руки под дар.

– Но как же так, ваше высочество? Ты единственный в отряде, кто достойно может владеть мечом. Я лишь учусь. Отдав мне единственное оружие, ты разоружаешь весь отряд.

– А ещё я имперский маг, Провал тебя побери! Ты забыл, кто мы?! – Рявкнул Андрен и разжал пальцы. Светлан едва устоял, чтобы не покачнуться вперёд. Меч весил ощутимо, и предстояло немало тренировок, чтобы махать им так же просто, как получается у князя.

– Обещаю, что от сего меча падёт немало врагов Варленда! – Гордо ответил юноша. Быстро отстегнув вторые пустые ножны, он сложил их в сумку, перевязь с оставшимся мечом перекинул через плечо, справив под правую руку. Затем молодой император извлёк меч. Синие, зелёные и красные руны едва заметно блеснули, словно не желая покидать прежнего хозяина. Это не укрылось от глаз юноши. Но где-то глубоко в сердце он твёрдо решил для себя, что уже в следующем бою они и с ним будут сверкать так, что разгонят мрак даже в самую безлунную ночь.

Андрен резко повернулся, скрывая улыбку.

«Меч просто меч. Даже гномий. Император для Империи важнее. Конечно, понятно, что позволить потерять себе Перчатку он не мог, а потому и напялил побыстрее на руку, едва дракон оторвался от земли. Всё остальное могло смело лететь с дракона на головы врагам и в жертву богам. Всё что угодно, лишь бы вцепиться всеми конечностями в чешую дракона, ощущая тепло под ней. Зато теперь отрок из кожи вон вылезет, чтобы доказать, что не зря получил единственное оружие на группу… Хотя на самом деле безоружен здесь только он. Дракону и магу оружие без нужды». – Прикинул Князь.

Хранитель драконов возник из травы, словно вынырнул из моря. На ходу обронил:

– Жаль испорченный завтрак. Спросонья не подумал. Но мне кажется, что в паре лиг на восток есть жизнь и она использует огонь. Не знаю, различает ли это тело запахи так же, как тело дракона, но я кое-что чую. Среди огня и пламени.

– Огонь это использование разума. А где разумная жизнь – там всегда провиант. – Кивнул Андрен. – Веди.

Все трое тронулись в путь…

Шпиль академии Огня показался из высокой травы, едва обошли лес. Он возвышался над невысоким, приземистым вулканом. Взбираться в гору на голодный желудок было тяжело. Но выхода не было. Кроме почившего оленя в лесу вся живность сторонилась вулкана. Тот периодически выбрасывал в небо облако дыма, пугая даже птиц в небе.

Восхождение началось… Вскоре среди дыма и пара рассмотрели, как небо проткнули четыре башни поменьше. И вот уже все здание предстало перед путникам. Сколько бы академий не встречал Андрен, он не переставал удивляться. Каждая из них не была похожа на предыдущую. Двух-, трёх-, четырёх-башенные, многобашенные, без башней вовсе, квадратные, как каменные коробы, каждая из них строилась по индивидуальному проекту народами, которые умели строить. Они доказывали, что боги поставили на них не напрасно.

Особенность академии Огня была в том, что она была построена на островке в разломе жерла усмирённого вулкана. Рукопись «Легенды Варленда» гласила, что когда-то он поднялся из земли, чтобы в гневе своём уничтожить весь Варленд. Но Бог Огня утихомирил его магму. Вот только не полностью, чтобы все существа в округе помнили, что такое сила огня. На память о своём деянии Пылающий Бог оставил озеро лавы в жерле, чтобы каждое живое существо могло почувствовать первозданную мощь огня.

Широкая арка из закалённого камня, которая не страшилась высоких температур и испарений, вела от края обрыва до ворот академии. Она начиналась от края вулкана и заканчивалась на острове посреди вулкана.

– В случае осады это академия стала бы идеальной крепостью. – Отметил Андрен. – Возможно даже лучшей, чем бывший Замок-на-Крови, а ныне Крепость Золотого Исполина.

– Краса, достойная детей огня. – Добавил император, поглядывая на пылающую лаву в разломе и на здание. – Но от кого построили такую крепость? Свободные сюда не забредают. От элементалей стран четырёх сфер? Им нет дела ни до чего. Разве что самим элементалям огня здесь как в купелях купаться?

– Бывалые люди поговаривали, что гномы знают, как обрушить остров, утопив здание в один присест. – Ответил Андрен, отмечая крепкие берега несомненно рукотворного каменного острова.

– Будь я гномом, я бы использовал пороховые заряды. – Прикинул император.

– Гномам нет дела до этого вулкана. – Добавил Андрен. – А вот магам достаточно поднять уровень магмы, чтобы уничтожить всю округу. Но видишь ли в чём дело. Для этого надо быть магом огня. А ни один маг огня этой академии не позволит это сделать. Ибо помнят «огневики» заветы об устрашающей силе своего бога.

– Бурцеус тебя классифицировал тоже как мага огня. А потом нашли твой некромантский оттенок. – Припомнил Светлан.

– Архимаг ошибался. Я не обладаю Даром Крови. Я не Великий Артефакт. Пришлось пройти немало дорог, чтобы это понять.

– Архимаги не ошибаются. Он говорил, что огонь твой чёрен для огневика. И Исполин… откуда то пылающее существо, если ты не Великий Артефакт? Почему за тобой пошли люди и прочие народы, если в тебе нет ни одной силы?

– Потому что больше идти был не за кем. Никто просто не шёл. Все только молились, стоя на месте. И если ты всё ещё думаешь, что Архимаг непогрешим, то это заблуждение. Я видел прощальный ритуальный костёр Бурцеуса. В огне и пламени сгорели тысячи людей.

– И врагов. – Добавил император. – Ты просто не видел, сколько врагов было перед стенами столицы до штурма.

– Послушай, Светлан. Что бы тебе не говорил Бурцеус, его больше нет. И Исполина нет. Есть любопытный император и озлобленный князь Андрен. Простой сын Хафла, без Великих артефактов. И больше ничего. Мы оба должны идти к богам, чтобы просить о защите мира. Сфокусируйся на этой задаче. – Обрубил Андрен, не желая ворошить прошлое. Его мысли постоянно возвращались к Варте, к Чини. Витали рядом с Гроком. Как они там? Достойно ли прошло обращение? Лишние, глупые вопросы и домыслы злили, отвлекали. Император вёл себя в свои шестнадцать лет ровно так же, как он четыре года назад в свои шестнадцать в Академии. Безгранично верил Архимагу. Но сила этой веры пропала, когда увидел его у Гномьих гор во главе войска нежити. Вот только как донести это императору? До некоторых истин должен дойти сам.

Андрен первым коснулся дорожки арки. Поглядывая на булькающую лаву, вступил на неё. Лава не уничтожала всё живое, как первородная магма, с которой по приданиям боролся Бог Огня. Эта смесь была менее опасна, свободная от опасных газов и ядовитых испарений. Только поэтому среди пара могла себе позволить жить и развиваться жизнь.

Но сколько градусов в лаве, князь сказать бы не решился. Она не плавила камни, и этого было достаточно. С той мыслью он пошёл по закалённому мосту, возведённому неведомыми архитекторами.

Следом плечо в плечо поспешили хранитель драконов и император. Светлана оттягивало назад. Ходить с довольно тяжёлым мечом за плечами не привык, икры ныли и после восхождения. Юноша с ужасом думал о том, что будет, вздумай Андрен биться сейчас с кем-нибудь на мосту. Заканчивать жизнь, коснувшись лавы, не хотелось. Как можно махать тяжёлым мечом, балансируя на довольно узком мосту? Ещё и с больными ногами. Смерть, не иначе. Архимаг определённо оставил бы его здесь, не собираясь жертвовать наследником престола. А князь ему поблажек не делал. Почему?

Ворота академии на другом конце арочного моста были распахнуты настежь. Двое безусых привратников в алых балахонах и шляпах с широкими полями преградили путь. Выглядели они более чем молодо и, судя по виду, давно скучали, отстаивая опостылевший пост то ли по расписанию, то ли за проступки.

Светлан с ужасом осознал, что появившийся огонёк в их глазах говорил о том, что они не прочь подраться или поглядеть, как кто-нибудь будет плавиться в лаве. Какое здесь ещё развлечение по округе?

– Не мудрено выставить стражу. Ведь половина академий уже разрушена и эта должна быть переведена на боевой режим, – прошептал молодой император и невольно сглотнул.

Андрен и ухом не повёл. Огня он не боялся. Но и высшие заклинания этой школы ему были не доступны. Секрет Армагеддона Бурцеус и вовсе забрал с собой. О нём верно не знает и настоятель академии Огня.

– Приветствую привратников огня. Как служба? – Беззаботно поинтересовался князь.

– У нас не служба. У нас учёба, – донёсся молодой голос от привратника, стоящего слева.

– Какая разница? – Улыбнулся князь. – Что там, что там всё едино – тоска. А вам бы в бой, да? Фаерболом огра подпалить или обрушить кипящие облака на нежить, а? На худой конец битву саламандр устроить.

Стоящий справа привратник потеплел взглядом, буркнул:

– Мы и устроили…

Его напарник хмыкнул, ткнув проговорившегося служителя огня в бок локтем. Тот тут же посуровел, повысил голос:

– Кто такие? Назовитесь!

От Андрена не укрылось, что руки мальца предостерегающе сложились в печати, готовые к огненным атакам. Здесь среди лавы даже первокурсники были необычайно сильны. Но первые курсы в стражу никто не поставит. Те так же зубрят теорию и рассуждают о правильном применении магии, прежде чем получают первые боевые заклинания.

«Великий император Империи – Светлан, Светлый князь Княжества – Андрен и почтенный Хранитель драконов – Дракард», – едва не выпалил Светлан, но Андрен обронил первым:

– Путники. К настоятелю.

– Не пойдёт, – отчеканил правый.

– Почему же не пойдёт? – Не сдержался Светлан, протискиваясь вперёд.

– У нас нет настоятеля.

– Гм, тогда… к настоятельнице, – опешил Светлан.

– У нас нет настоятельницы, – снова отчеканил правый.

– Кто же у вас во главе?

– У нас нет глав.

– А кто вами руководит? – не сдавался Светлан.

– Нами никто не руководит.

– Не может быть! Кому то же вы подчиняетесь?!

– Мы никому не подчиняемся.

Андрен взял Светлана за плечо, отодвинул.

– Дай я попробую.

Князь сделал шаг вперёд и без дальнейших вопросов врезал обоим привратникам в лоб одновременно. Но вместо того, чтобы осесть на пятую точку от привратников послышался лишь смех. Балахоны вспыхнули. В разные стороны отпрянули огненные всполохи и с огромной скоростью пропали в лаве.

– Дары Волшебного Леса! Что это? – Отпрянул Светлан. – Души огневиков?

– Ага, как же, – отмахнулся Андрен, проходя в ворота. – Эфриты балуются. Если так распустили огненных духов, то, судя по всему, академии конец.

– Эфриты? – Опешил Светлан. – Князь, но как ты узнал? Про этих… эфритов.

– Эфриты не признают над собой власти и охотно об этом говорят. – Усмехнулся сюзерен. – В библиотеке иногда встречаются довольно жизненные книги. А путешествие всегда отделяет зёрна от плевел. В путешествии я понял, что я не тот, кем меня хотел бы видеть Бурцеус. А сам он далеко не таков, как его видели люди.

– Довольно об Архимаге. О павших либо хорошо, либо ничего.

– Я всего лишь пытаюсь донести до тебя правду, император. Ей не принято делиться при дворе. Вельможи скорее зальют тебе в уши мёд, чем расскажут об истинных причинах голода, войн и восстаниях. Империя далеко не так безгрешна, как ты думаешь. Это люди начали экспансию на другие народы. Люди истребляли целые расы. Люди нарушали союзы и озлобляли против себя весь Варленд.

– Ты говоришь, как Владыка.

– Я говорю как есть. Мы не можем обвинять прочих, пока не посмотрим на свои поступки со стороны. А для этого надо знать правду, император.

– Правда в том, что теперь мы просто хотим выжить. – Насупился Светлан.

Во внутреннем дворе академии не было следов разрушения или катастроф. Никаких окровавленных трупов, побоищ или магии. Пустота. Ни души. Ни костей. Все трое прислушались – ни звука. Ни одного подпаленного стяга, выбитых дверей, только на земле следы копыт, а на каменной площадке грязь от мелких и крупных лап.

– Верно нет больше Академии огня. – Вздохнул князь. – И странным образом это не моих рук дело. Зря я рассчитывал на новых магов для Андреанополя.

– Псы Владыки побывали здесь раньше. – Согласился император. Он принялся ходить среди пустых комнат, рассчитывая найти хоть сухари. Но демонические псы словно пожрали все припасы. Не было и следов крыс и тараканов. Они явно не желали жить на островке среди лавы.

– Андрен, а почему академия Огня не в стране Огня? – Спросил Светлан, вновь повстречавшись с князем во дворе.

– Академии строились раньше границ. – Князь повернулся, приглядываясь к стенам.

«Ни следа огня. Борьбы не было». – Прикинул князь. Странное ощущение, что был здесь раньше, появилось неожиданно. Как тогда, в замке Чёрных рыцарей. Повинуясь порыву, прошёл по коридору и поднялся на второй этаж, зашёл в неприметную комнату. Это оказалась комната настоятеля. Покои были пусты, на широких стеллажах отсутствовало большинство книг. И не было ни одного свитка. Вернулся к воротам.

– Как могли взять стены академии без единого выстрела с баллисты? Ни одной выпущенной стрелы! Даже не опалена земля магией? Что здесь было? Даже если демоническая чета появилась прямо во дворе, им не дали бой. – Уже высказывал те же мысли юный император во дворе.

Хранитель потянул носом. Повертел головой.

– Я поручился бы за то, что четверть часа назад эта академия была полна жизни.

– Драконье чутье? – Обронил Андрен. – Вокруг ни грызуна, ни клопа. Вначале я подумал, что это из-за горячих полов, но теперь понимаю, что они просто не успели проявить себя. Прошло совсем немного времени с тех пор, как академия покинута.

Все трое вышли на мост и застыли, глядя на лаву.

– Они ушли загодя до нас? Забрали с собой все припасы. Но при восхождении в гору ни следа. Мы разминулись с ними у леса? – Посыпал предположениями император.

Князь покачал головой.

– Нет. Они покинули академию другим способом. Похоже на массовое ритуальное самоубийство. Других объяснений у меня нет.

– Но зачем им припасы уничтожать перед смертью? – Похолодел Светлан. – Даже от последнего ритуального ужина должны оставаться хоть крошки. Какие слова должен подобрать настоятель, чтобы все его подопечные шагнули в этот демонический суп? Затем сгореть в нём самому.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3

Поделиться ссылкой на выделенное