Олег Паринов.

Путник. История странствий воина



скачать книгу бесплатно



обрывки. Тягловых лошадей нигде не было видно. Повсюду валялись предметы хозяйственной утвари, разбитая посуда и порванная одежда. Судя по всему, разбросанные вещи принадлежали странствующим торговцам. В пяти шагах от повозки едва дымился костер. Возле него на боку лежал большой котел для приготовления пищи. Именно здесь стайка ворон устроила драку из-за остатков еды. Птицы недовольно каркали и отгоняли друг друга от лакомых кусочков. За дележом ревниво наблюдали, прыгая рядом по траве, две синицы и сорока. Пернатые зрители надеялись получить свою долю легкой добычи. Их голоса вплетались в воронье карканье, добавляя шуму. Именно эту разноголосую птичью перепалку услышал Норм с дороги.

У разоренного кострища застыли в разных позах трое мертвых людей. По внешним признакам Норм определил, что убили их не позднее прошлой ночи.

Первый убитый, мужчина крупного сложения, сидел одетым, закрыв глаза и прислонившись спиной к дереву. Карманы у мертвеца были вывернуты наизнанку. Его явно убили во сне. Подкравшись сзади, перерезали горло острым лезвием. Видимо, он нес ночную стражу, но проспал нападение. Погиб сам и подвел своих спутников. За время службы Норму частенько приходилось по ночам проверять охрану военного лагеря. Крепко доставалось нерадивым подчиненным, которых он заставал спящими на посту. Глядя на мертвого охранника, Норм вспомнил старую военную истину: заснул на посту – отдал врагу свою жизнь и жизни товарищей.

Следующим погибшим оказался пожилой лысый мужчина в длинной рубахе и коротких штанах. Он лежал на боку у колеса повозки, подтянув к животу босые ноги. В правой руке убитый сжимал старый зазубренный меч. На светлой рубахе краснели следы от ударов холодным оружием. Судя по всему, пробудившись от сна, торговец вступил в схватку с нападавшими бандитами. Но оказать серьезное сопротивление у него не получилось. Обойдя убитого, Норм увидел торчавшее из спины древко стрелы. Теперь стало понятно, почему тот не смог отбиться. Торговца сначала ранили стрелой, а уже потом изрубили мечами.

Последней убитой была женщина преклонного возраста. В ночной сорочке с растрепанными волосами бедняжка даже мертвая, казалось, хотела вжаться в землю. Лицо несчастной исказило выражение крайнего ужаса. Скорее всего, она проснулась от звуков начавшейся схватки. Пытаясь спастись, заметалась возле костра и была убита, когда пал второй защитник.

Норм обследовал кузов повозки. Из поклажи торговцев бандиты забрали все ценные вещи и продукты. Немыми свидетелями разграбления остались пустой сундук с отломанной крышкой и два мешка из-под крупы. Спустившись с повозки, ратник осмотрел почву в поисках следов нападавших. Он постарался представить себе, что здесь случилось прошлой ночью. Следы плохо «читались» на сухой земле. Скорее всего, бандитов было четверо или пятеро. Характер нападения указывал на опытных преступников. Горло охраннику у костра перерезали до самой кости острым клинком и с большой силой.

Стрела, торчавшая из тела второго убитого, сделана добротно. Похоже, эльфийская работа. Но такие же сейчас стали делать и люди. Гм, кстати, зачем ее оставили? Может нарочно, чтобы пустить поиск по ложному следу? Самую крупную зацепку Норм нашел у колеса повозки. Грабители, выпрыгивая из кузова, попали на мягкий грунт. Земля сохранила четкие отпечатки сапог. На одном из следов внутренний уголок каблука был выщерблен, а подбойный гвоздь забит под наклоном. Получилось что-то похожее на маленькую букву «т». Отпечаток другого бандита выделялся большой величиной и странной формой. Такой след могло оставить только очень крупное существо, почти великан.

Пройдя к краю рощи, Норм обнаружил в траве неглубокий овраг. Ему стало понятно, как разбойники смогли незаметно подобраться к стоянке торговцев. Найденная ложбина имела отвесные склоны и сухое песчаное дно. Здесь следопыту удалось найти место, где прятались бандиты в ожидании подходящего момента для атаки. Оставленные на почве следы подтвердили количество нападавших. Их было четверо. Один из них принес с собой лук. На грунте остались едва заметные вмятины от самого оружия и колчана со стрелами.

Норм устало опустился на траву возле повозки и задумался, как ему теперь быть. По древним обычаям жителей окрестных земель умерших людей необходимо сразу предать земле. Но если взглянуть с другой стороны, то здесь место преступления. Похоронив несчастных, ратник поможет бандитам скрыть следы злодеяния. Чтобы оповестить о случившемся городскую стражу, нужно было идти в Рустен, а это самое малое день пути. Пока Норм туда доберется, пока сообщит о происшествии, пока выедут стражники, может пройти целая неделя. За это время от следов нападения и от тел убитых мало что останется. Их уничтожат степной ветер, дикие звери, птицы, а может, кто и похуже забредет.

Старая легенда гласит, что давным-давно в здешних местах жило племя могучих воинов «скаиффов». Следуя обрядам темного культа, они хоронили своих самых сильных сородичей в насыпных курганах. Главный шаман накладывал на мертвецов заклятие бессмертия и приказывал вечно охранять земли племени. После проведенной церемонии каждый год в день своей смерти в полночь воин-скаифф оживает. Он покидает могильный курган и ночным дозором обходит округу. Если встретит чужеземца, умертвит на месте, но тех, кто рожден на этой земле, не тронет.

Гуляет в народе байка о встрече одного селянина со скаиффом. Как-то поздно ночью возвращался мужик к себе в деревню под хмельком, погостив у дальней родни. Ехал он на подводе, и уже до родного погоста оставалось рукой подать. Вдруг кобыла, тащившая телегу, ни с того ни с сего замерла как вкопанная. Стоит, дрожит, гривою трясет и как будто даже языком цокает. Это она, наверное, уздечкой играла. Оглядывается селянин по сторонам. В одну сторону смотрит – никого, в другую – тоже никого. И тут чувствует, как в спину ему кто-то тычет. Волосы на голове у мужика с испугу дыбом встали, да так, что даже шапка приподнялась. Медленно поворачивает он голову, а сзади на повозке стоит скелет. Хмель с мужичка как ветром сдуло. Присмотрелся он и видит, что одет мертвец в ветхие лохмотья. В правой руке у ожившего покойника зажата сияющая в лунном свете сабля. На черепе надет металлический обод с непонятными значками, а на костлявой груди покачивается кованая бляха с изображением какого-то существа похожего на лошадь. Как скелет оказался на повозке непонятно. Вроде бы мужик нигде в дороге не останавливался, может только один раз по малой нужде. С противным хрустом нежить наклонилась к селянину, как будто принюхиваясь. Потом кивнула своей черепушкой, спрыгнула с повозки и пропала в ночи. Пожалел наш селянин, что не захватил запасных порток. А кобыла тотчас сама тронулась с места. Да так, потихоньку, и пошла дальше, словно не было никакой остановки. Как до дому доехал, мужик не помнил. Когда шагнул он через порог хаты, жена с детьми в голос ахнули. Уезжал черноволосым красавцем, а вернулся седым как лунь. Даже брови и те поседели. Вот такая байка. Правда это или нет, сказать трудно, но одно известно точно. Несколько раз в окрест лежащих местах находили на дороге мертвых чужестранцев. Все тела были разрублены от плеча до бедра, а на лбу у убиенных изображение лошади отпечатано. Норму, как уроженцу Междуречья, мертвецов-скаиффов бояться вроде бы ни к чему. А вот что с убитыми торговцами будет неизвестно. Хорошенько все взвесив, решил отставной воин мертвых предать земле, а о преступлении сообщить в магистрат Рустена. Путь к родному дому Норма так или иначе пролегал через этот город.

Из раздумья ратника вывел стук пестрого дятла на соседнем дереве. С опаской взглянув на поднявшегося на ноги воина, осторожная птица стремительно перелетела вглубь рощи.

Солнце неспешно опускалось к краю равнины. Жара постепенно спадала. До наступления темноты оставалось мало времени. Нужно было успеть с похоронами торговцев, и Норм спешно занялся поиском инструментов для рытья могилы. Вскоре ему повезло. Под пустыми мешками в повозке обнаружилась ржавая лопата. Хорошо, что бандиты на нее не позарились. «Судя по всему, разбойники привыкли передвигаться налегке, не отягощая себя ненужными вещами», – отметил про себя Норм. Ратник нашел у кострища старое потрепанное покрывало. С его помощью он перетащил трупы мужчин и женщины в овраг. Копать глубокую могилу воин не стал, а лишь немного углубил песчаное дно ложбины. Уложив несчастных рядом, он присыпал тела грунтом со склонов оврага. На могилу ратник положил три найденных булыжника. Большие камни послужили надгробием мужчинам, а маленький камешек – погибшей женщине. Норм постоял немного над могильным холмиком, мысленно желая убитым покоиться с миром. Остатки клади торговцев ратник сложил в кузов повозки и накрыл сверху кусками белой ткани. «Хоть какая-то защита от дождя, – подумав, решил он. – Да и не так заметно будет с дороги». Никаких бумаг Норм не нашел. Кто были эти люди, куда они ехали, так и осталось для него загадкой. Брать что-либо себе воин не стал, посчитав постыдным наживаться на чужом горе. Пускай уж стражники, когда доберутся сюда, заберут остатки скарба убитых в казну города. Когда с погребением было закончено, красный диск солнца своим нижним краем уже коснулся далекого горизонта.

Глава 2. Неожиданная встреча на дороге домой

Норм взглянул вверх на быстро темнеющий небосвод. Солнце дарило последние лучи нагретой за день земле. Быстро темнело. «Пора заняться тренировкой внутренней энергии», – подумал ратник.

Военную службу Норм проходил в Куэне – самой восточной области Вендарии. За два с половиной десятка лет жизни в далеких землях он глубоко проникся особой философией Востока. Жители окруженной горами приграничной области не знали святых Единой Церкви и, следуя обычаям предков, поклонялись духам природы. В их среде считалось вполне возможным развить в человеке сверхъестественные способности через овладение скрытой энергией тела. Для управления этой тайной силой, необходимо было достичь гармонии сердца, души и тела. Нужен только хороший учитель. С этим Норму повезло. Секретной практике управления внутренней энергией тела его научил знаменитый мастер меча Шидаин. Ратник служил в крепости рядом с городом Сивэй, где проживал старый воин. Больше месяца Норм добивался чести попасть к нему в ученики. Лишь после долгих тяжелых испытаний Шидаин согласился стать наставником назойливого чужеземца. Последние девять лет службы ратника прошли в изнурительных многочасовых тренировках под руководством строгого учителя. Старый мастер добился своих знаменитых достижений за двадцать лет упорных ежедневных занятий. Он частенько напоминал об этом ученикам.

– Мы с вами являемся плодами поступков, совершаемых нами каждый день, – поучал Шидаин. – Если капнуть в чашку с чаем каплю воды, вкус напитка не изменится. Но если капать воду в чашку долгое время, то вместо чая там будет одна вода. Поэтому, чтобы достичь мастерства в любом деле, необходимо практиковаться, не пропуская ни одного дня.

Следуя наставлениям учителя, Норм использовал каждую свободную минуту для тренировок. Ратник удивлял своих товарищей, стоя часами в низких неудобных позах или звучно выполняя дыхательные упражнения. Он стал меньше спать, занимаясь по ночам. Частенько сослуживцы, просыпаясь ранним утром, заставали Норма во дворе казармы отрабатывающим техники фехтования. Командир отряда лазутчиков клана Молнии, сам знаток боевых искусств, поощрял занятия Норма и ставил его усердие в пример другим воинам. Древняя мудрость гласит, что вера и упорные тренировки обязательно приведут к успеху. Мало-помалу ратник научился искусному владению различным оружием, стал чувствовать энергию людей, животных, деревьев и растений. Однажды его новые навыки спасли отряд от внезапного нападения. Во время ночной разведки Норм издалека почувствовал вражескую засаду. Лазутчики избегли смертельной угрозы, обойдя далеко стороной гибельное место. После окончания службы ратник продолжал практиковать боевые искусства каждый день.

Вот и сегодня, похоронив торговцев, Норм почувствовал настоятельную потребность в тренировке. Начинать занятие рекомендовалось с обновления энергии тела. Помощь в этом могло оказать одно из деревьев рощи. Издавна известно, что многие деревья являются долгожителями и живут намного дольше людей. Нередко их возраст достигает нескольких сотен лет. По достоверным слухам, десять лет назад в горах западного княжества Вольстан дровосеки обнаружили гигантскую сосну возрастом даже более четырех тысяч лет. Согласно древним восточным верованиям, привлекая энергию дерева, человек способен значительно удлинить свою жизнь.

Норм выбрал из ближайших к нему деревьев наиболее здоровое. Это оказался крепкий молодой дуб. Подойдя вплотную к толстому стволу, ратник закрыл глаза и мысленно попросил у дерева прощения за беспокойство. После чего приступил к выполнению упражнения. Сконцентрировавшись, он начал потоком пропускать через себя древесную энергию. Уже вскоре воин ощутил, как накопившаяся за день усталость покидает тело. Интересным в практике было то, что деревья и люди получали взаимную пользу. Из организма человека уходило вязкое утомление, и ему на смену приходила живительная сила дерева. А полученную от человека «тяжелую» энергию дерево опускало в свои корни, помогая им впитывать из земли полезные вещества.

Внезапно Норм почувствовал на себе чей-то взгляд. Воин остановил выполнение упражнения и привычно расширил границы энергетического поля во все стороны. Возле разграбленной повозки торговцев внутренним зрением он «увидел» светящееся пятно. Ратник открыл глаза и посмотрел в том направлении. Сначала он не обнаружил ничего подозрительного. Затем в воздухе заколыхалось едва заметное марево. Кузов и колесо повозки слегка искажались, как бывает, если посмотреть на сильно нагретую солнцем поверхность. На первый взгляд ничего необычного в этом не было. Но воина насторожило то, что такое явление происходит лишь в этом месте. Норм поднял с земли маленький камень и резким движением руки метнул его в сторону подозрительного миража. Послышался звук шлепка, и камешек отскочил от воздуха как от внезапно возникшей преграды. Из пустоты раздалось жалобное «Ой!» и рядом с колесом повозки возникло странное существо. Оно было похоже на кота, стоящего на трех лапах, а четвертой потирающего ушибленный бок.

– За что, мяу22
  Мяу (дикотэрр.) – выражение жалобы. Произношение может отличаться у разных представителей племени дикотэрра.


[Закрыть]
?! – на всеобщем языке обиженно промяукал незнакомец.

– А нечего подкрадываться и подсматривать, – рассудительно заметил Норм.

После короткой паузы он вежливо поинтересовался:

– Позвольте узнать, кто вы такой?

И ратник демонстративно положил руку на рукоять меча.

– Тихо-тихо, незнакомец, фрр33
  Фр (дикотэрр.) – выражение отвращения.


[Закрыть]
, – примирительно зафыркало существо. – Я диккотеш44
  Диккотеш (дикотэрр.) – почтительное обращение к особе мужского пола племени дикотэрра.


[Закрыть]
Бедах, из племени известных своей неукротимой силой и свирепостью дикотэрра55
  Дикотэрра (диккоты или Дикие коты) – название племени разумных магических животных семейства кошачьих, обитающего в Шепчущем лесу эльфов. Имеют свой язык общения.


[Закрыть]
, фрр!

Норм слышал много интересного об этих удивительных созданиях. Люди называют их диккотами или Дикими котами. Обитает сие пушистое племя в Шепчущем лесу эльфов. Нрава диккоты миролюбивого и стараются держаться подальше от других разумных тварей. Внешне они напоминают домашних кошек, которых полным-полно в каждом городе и деревне. В старинных летописях записано, что эти магические животные действительно раньше принадлежали к семейству кошачьих. В глубокой древности они убежали от обидевших их чем-то людей в лес эльфов. Там под воздействием чар волшебных деревьев диккоты изменились и превратились в мыслящих существ с различными чудесными способностями. Своими размерами представители племени Диких котов намного крупнее младших собратьев и могут достигать середины бедра взрослого человека. Прячась в чаще леса, разумные животные промышляют охотой на мелких грызунов и птиц. Спать они любят среди толстых ветвей волшебных деревьев. Передвигаются по земле на четырех лапах, как и их далекие предки. Диккоты чрезвычайно высоко ценятся всеми без исключения расами Обитаемых Земель. Повсеместно известно, что они приносят удачу своим владельцам и охраняют тех от злых чар. Поэтому на диковинных существ ведется постоянная охота. Поймав, их приручают и с помощью волшебных чар принуждают к общению на всеобщем языке. У умных созданий имеется особый разговорный язык, напоминающий мелодичное кошачье мяуканье. Живя на воле, Дикие коты, будучи одиночками по натуре, редко им пользуются. В случае необходимости они могут напрямую общаться друг с другом, используя телепатию. Интересно, что маги, которые «раскрывают» в диккотах способность к человеческой речи, делают оное методом отрубания кусочков хвоста. Длинный хвост у прирученного диккота свидетельствует, о том, что процедура «обучения языку» проделывалась всего лишь один или два раза. Такие длиннохвостые экземпляры весьма дорого ценились на рынке и обладали большим количеством магических способностей.

Рост диккота, появившегося из воздуха перед ратником, не превышал полутора румпов. Он имел серый с коричневыми полосами окрас шерсти и длинный пушистый хвост с белым кончиком, которым сейчас раздраженно помахивал из стороны в сторону.

– Как ты здесь оказался и почему следишь за мной? – строго спросил незваного гостя Норм.

Диккот Бедах сел на землю и принялся усердно зализывать место ушиба.

– И вовсе я не слежу, мяу! – обижено промяукал он. – Я вообще-то ехал в этой повозке, мяу. Стоило только отойти ненадолго, поохотиться, а тут уже разные невежи хозяйничают, мяуфрр66
  Мяуфр (дикотэрр.) – выражение жалобы с отвращением.


[Закрыть]
!

Звуки, которые издавал диккот, тянулись протяжно и, складываясь в слова, походили на мяуканье домашних котов. Но речь его была вполне понятна.

Бедах лизнул пушистую лапу и немного отвел ее в сторону от круглой мордочки, как бы рассматривая. Неожиданно из мягкой подушечки выскочили острые когти, похожие на маленькие кинжалы. Ратник мгновенно принял боевую стойку, став вполоборота к диккоту и держа правую руку на рукояти меча. Левой рукой он слегка провернул ножны, чтобы было удобнее выхватить оружие. Норм всегда старался разрешать конфликты мирным путем, и сражался, только когда уже не было другого выхода. Бедах искоса бросил взгляд на изготовившегося к бою воина. Поднеся лапу к боку, он стал задумчиво почесываться серповидными когтями.

– Я вижу, что ты добрый человек, мурр77
  Мур (дикотэрр.) – выражение одобрения.


[Закрыть]
, – еще раз внимательно посмотрев на ратника, продолжил диккот.

«К тому же с длинным острым мечом», – добавил про себя Норм. Бедах перестал чесаться и спрятал когти. Затем медленно, с видимым удовольствием потянулся всем телом. На туловище у него показался вышитый узорами кожаный пояс.

– Предал земле останки моих спутников, мурр, – мелодично промурлыкал диккот. – Я благодарен тебе за это, мурр. Как зовут тебя, добрый странник?

– Мое имя Норм, – ответил ратник. – Я разведчик-следопыт из клана Молнии. Отслужил положенный срок и теперь возвращаюсь домой.

– А у тебя не найдется пары глоточков вкусного белого, мяу, молочка? – просительно промяукал диккот. – Давненько я его не пробовал, мяу. С удовольствием, мурр, полакал бы, а то день сегодня был такой жаркий, фрр.

– С какой стати я должен тебя угощать молоком? – с легким возмущением в голосе спросил Норм.

– Я заплачу золотыми монетами, мяуфрр, – промяукал в ответ Бедах.

Диккот слегка повернулся, сидя на задних лапах. На кожаном поясе у него обнаружился маленький, вышитый белым плетением, кошелек. Запустив туда когтистую лапу, Бедах извлек на свет блеснувшие золотом монеты. «Интересно, откуда у него золото?», – подумал Норм, но вслух произнес:

– Вижу, деньги у тебя есть, только вот молока у меня нет. Предлагаю вместе поужинать. Может, тебе придется по вкусу что-нибудь из моих припасов. Но сначала нужно развести огонь, а то ночи уже прохладные. Поможешь мне собрать хворост для костра?

– Можно помочь, мурр, – одобрительно промяукал Бедах.

Место для костра они выбрали поблизости от придорожных деревьев и принялись сносить туда найденный хворост. Вскоре невольные спутники сидели у горящего костра, подбрасывая сухие ветки в огонь. Видно было, что новые знакомые еще не слишком доверяют друг другу. Они, как бы случайно, расположились так, чтобы жарко пылающее пламя оказалось точно между ними.

Стемнело. Шерсть диккота блестела и мягко переливалась в свете костра. Норм не торопясь достал съестные припасы из походной котомки. В дороге он поиздержал-



ся, но на один сытный ужин еды еще было предостаточно. Нехитрый набор провизии состоял из сыра, куска копченой курицы, хлеба, орехов, сушеных фруктов, пары-тройки горстей разных круп и большой фляги с водой. Норм, немного подумав, решил на ужин сварить кашу. Установив над костром на двух рогатинах длинную палку, ратник повесил на нее походный котел. Запасшись терпением, сотрапезники стали ждать, когда закипит вода.

– Как ты оказался в этих местах? – поправляя дрова в костре, поинтересовался Норм.

– Мяу, долга история моих злоключений, – печально промяукал диккот. – Меня, свободного диккотеша Бедаха, заманили в коварную ловушку монахи ордена Сети, фрр. Потом принудили изучить ваш невыразительный язык, мяу, и отправили с бродячим купцом в Рустен в подарок какому-то магу. Прошлой ночью торговца, наложившего на меня связывающее заклинание, убили, фрр. Я обрел долгожданную свободу, мурр, но не стал вмешиваться в происходящее. Когда представители вашей расы убивают друг друга, это не мое дело, фрр. Мне всего лишь нужно было наложить на себя невидимость и, мурр, дождаться, когда все закончится.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7

Поделиться ссылкой на выделенное