Ольга Истомина.

Ведьма для князя



скачать книгу бесплатно

Но, как оказалось, меня ждали. Стоило переступить порог, и навстречу выскочил парень в светло-зеленой ливрее, входящий в личную свиту князя.

– Я провожу вас к лорду Эшворду. – На спящего в сфере змея слуга покосился с любопытством, но вопросы задавать не стал.

Князь по обыкновению работал в кабинете. Одетый во все черное мужчина напоминал мраморную статую. Эмоций при виде меня он, по-крайней мере, проявил не больше камня.

– Доброе утро. – Я покосилась на лежавшие перед лордом исчерканные бумаги, явно ставшие причиной его плохого настроения. – Ваше сиятельство, хочу сообщить, что больше можно не опасаться наступления голода в княжестве. Куроед, посмевший поставить под угрозу благополучие населения, пойман. Что прикажете делать с анвистом?

– Полагаюсь на вас. Специалисту вашего уровня разобраться с нечистью не составит труда? – Никак не отреагировав на мою нахальную речь, передразнивающую его собственную, произнесенную вчера, князь вопросительно глянул на меня.

– Разумеется, нет. – Я замешкалась, гадая, действительно лорд не знает подобных вещей или опять ставит под сомнение мою компетенцию.

– Отлично. Зайдите к казначею, он выдаст деньги. А вот ваше следующее задание. – Открыв ящик стола, Эшворд вытащил свиток, который слуга передал мне. – Доложите, когда справитесь.

Судя по всему, на этом моя аудиенция закончилась. Потеряв ко мне всякий интерес, князь принялся что-то писать в новом свитке. Слуга замер рядом в ожидании новых приказов. Я медленно выдохнула. Что сказать, не такого приема я ожидала.

– Ваше сиятельство, можно задать один вопрос? – Лорд взглянул на меня с недоумением, не понимая, почему я еще не покинула кабинет. – Как ваше имя?

– Вас так сильно это интересует? – Перо дрогнуло в руках князя, украсив лист витиевато расползшейся кляксой.

– Конечно. Вы ведь мое знаете. К тому же, – не удержавшись, я нахально улыбнулась, – надо ведь знать, кому ставить свечки в храме, благодаря богов за столь щедрого и внимательного работодателя.

– Меня зовут Ис. – Взгляд карих глаз похолодел.

– Ис? И все? – Ожидая более длинного имени, я подумала, что ослышалась.

– Все верно. Если ваше любопытство удовлетворено, попрошу покинуть мой кабинет. Через десять минут у меня заседание малого совета, и я надеялся потратить время с большей пользой…

Князь не стал продолжать, но окончание фразы и без того повисло в воздухе:

«Чем отвечать на вопросы надоедливой ведьмы».

Что ж, я в самом деле перешла границу и вполне заслуженно получила щелчок по носу. На этот раз лорд кивнул слуге, и паренек шустро выпроводил меня из замка, бормоча под нос, какой у князя плотный график и как ценна даже минута общения с ним.

«Напыщенный, высокомерный и гордый тип!» – Взобравшись на кобылу, хлестнула ее поводьями.

Конкретной цели у меня не было. Я искала место, где смогла бы без свидетелей уничтожить анвиста. К тому времени, как обнаружился подходящий переулок, я несколько успокоилась, а запульнув в сферу огненное заклинание и развеяв остатки чар, даже смогла улыбнуться.

Если рассуждать здраво, объективных причин обижаться на Иса у меня не было.

Я не в первый раз сталкивалась с недоверием, а за годы обучения необходимость доказывать собственную квалификацию превратилась в привычку. Глупо было ожидать от князя другого поведения. Он хотя бы дал мне шанс попробовать.

Правда, стоило прочитать свиток, как я немедленно пожалела, что избавилась от анвиста. Сейчас я с огромным удовольствием выпустила бы его прямо в замке. И пусть князь сам попытался бы изловить ядовитого и больно кусающегося змея. Может, хоть тогда Ис перестал бы считать меня шарлатанкой, занимающейся базарными фокусами?!

Мысленно пожелав лорду, чтобы он провалился к демонам, я глубоко вздохнула и вновь взяла свиток. Причины для злости у меня были. Настолько простых и глупых заданий у нас не давали даже первокурсникам. Чего только стоило требование разобраться, что за скрипы раздаются в подвале театра и какой призрак является столетней старушке?!

Правда, выскочивший встречать меня Кэм пришел в восторг и заявил, что для начала подвиги вполне неплохие, а там, глядишь, нам и победить дракона разрешат. Снисходительно потрепав его по волосам, я отправилась на кухню пить чай.

– Что-то случилось? – Успевшая нарядиться в ярко-желтое платье и заплести косу Верита составила мне компанию. – Ты какая-то грустная.

– Да так, уже все в порядке. – Зная, что леди жаловаться на лорда бессмысленно, я натянуто улыбнулась. – Кстати, я видела барона Мейрна. Он так на меня смотрел… Наверное, отобью у тебя поклонника.

Своим замечанием я планировала развеселить Вериту, но девушка резко побледнела и едва не выронила чашку.

– Как он себя вел? Говорил что-то обо мне?!

– Мы случайно столкнулись и сразу разъехались. – Необычное поведение сначала барона, а теперь и Вериты, навело меня на мысль, что история далеко не такая простая, как показалось сначала. – А он должен был что-то сказать? Почему тебя это так взволновало?

– Ерунда. – Девушка уставилась на скрещенные ладони.

– Ве-э-эрита, – протянула я, – ты ведь хотела, чтобы мы были подругами? А между подругами нет секретов. И потом, я не смогу помочь, если не буду знать, чем так опасны твои женихи.

– Они вовсе не мои! – раздосадованно бросила та и все-таки перевела взгляд на меня.

– Тем не менее они проявляют поразительное упорство по отношению к тебе, – бесстрастно напомнила я. – Не обижайся, но я не верю, что дочь барона могла настолько вскружить голову высокопоставленным лордам. Что вызвало их интерес?

– Ну, произошла одна история. Глупая и постыдная, – залившись румянцем, сгорбилась девушка. – Это случилось год назад. За мной ухаживал один барон, имеющий древний титул. Вряд ли у него были серьезные намерения, но что-то заставило его сделать мне предложение. Я не испытывала к нему никаких чувств и отказалась.

– Не вижу здесь ничего зазорного. Конечно, барон с древним титулом выше тебя по положению, но предложение ни к чему не обязывает, – фыркнула я. – А он хоть красивый? Или толстый и старый?

– У него лысина, и он заикается, – заговорщицким шепотом сообщила Верита. – Всего у меня нашлось четырнадцать причин, чтобы не выходить замуж. Я по глупости перечислила их подруге. Та никак не могла понять, как можно было отказаться от предложения стать настоящей баронессой, ведь наш титул купленный. Подруга рассказала об этом своей подруге, а та своей, которая оказалась сестрой барона и передала ему все слово в слово. Не знаю, как, но скоро все узнали эту историю. Мы с бароном на долгих два месяца стали объектом сплетен. Постепенно все забылось, барон нашел себе новую невесту и даже стал отцом, а меня с тех пор сторонятся. Вернее, считают слишком требовательной и капризной. Среди лордов даже идут споры, сумеет ли кто-то добиться моего согласия выйти замуж.

Девушка старалась говорить спокойно, будто бы рассказывала занятную байку, но в глазах застыло затравленное выражение.

– И ты думаешь, что барон с графом также сделали ставку? Но не слишком ли высока цена победы? Победителю ведь придется жениться. – Я наморщила лоб, поражаясь выдумкам аристократов. Простым людям ничего подобного в голову не пришло бы. – Вдруг ты всем назло согласишься и станешь графиней?

– Я не знаю. – Верита всхлипнула. – Я перечитала уйму законов, при желании можно найти лазейки, чтобы избежать брака. Но тогда меня точно сочтут опозоренной, и никто не попросит моей руки.

– А пожаловаться на них князю? – Не найдя слов утешения, я принялась искать практические пути решения проблемы. – В крайнем случае вы с отцом можете уехать в другое княжество.

– А вдруг его сиятельство поверит не мне? К тому же граф и барон родственники, приходятся друг другу кузенами и дружат с самого детства. Может быть, они и спор этот затеяли для развлечения. – Девушка сжала кулачки, явно представляя, как разбивает носы обидчикам. – А папа ничего не знает. У него здесь коллеги, нужные знакомства, не хочу расстраивать его всякими глупостями.

– Это не глупость. – Я качнула головой.

– Я справлюсь. У тебя больше нет вопросов? – тяжело вздохнув, деловито спросила Верита. – Больше я ни с кем не ссорилась и рассказать ничего полезного не могу.

– Да, этого достаточно. – Я по-новому взглянула на девушку, поразившись ее выдержке.

Еще минуту назад она с трудом сдерживала слезы, а сейчас казалась полностью собранной и невозмутимой. Пожалуй, ей действительно удастся поставить всех на место. Силы духа Верите точно не занимать.

– Князь дал тебе новое задание? Ты опять уедешь? – поинтересовалась между тем подруга.

– На этот раз я буду работать в столице. – Настроение, и без того скверное, окончательно рухнуло вниз. – Наверное, вернусь только к ужину.

Отказавшись от предложения завернуть с собой еды, я позвала Кэма. Первым порывом было отправить изнывающего от нетерпения паренька работать в одиночку, но тут взбунтовалась совесть. Все же куроед оказался настоящим, а подвергать оруженосца неоправданному риску было бы глупостью с моей стороны.

– Я никогда раньше не ходил в театр. Отец считал, что это расслабляет мужской дух, слушать музыку – женский удел. Настоящему рыцарю хватит и звона клинков, – тараторил мальчишка по дороге.

– Не слишком обольщайся. На представление мы не попадем, увидим только подвал. И почему этот монстр не мог скрипеть в подвале трактира? Там хоть бесплатно накормили бы обедом. – Я по обыкновению предпочитала всюду искать практическую выгоду. – Твой отец прав, материальная пища полезнее духовной, а рыцарю первым делом нужно заработать на хлеб.

– Так всегда. Самое интересное всегда мимо. – Кэм нахохлился, заставив меня рассмеяться.

Правда, в итоге приключений парню перепало немало. Выслушав мое напутствие, будущий рыцарь сразился с паутиной и тремя жирными пауками, посмевшими незаконно поселиться в театральном подвале, а также с качающимся на ветру чучелом. В результате «схваток» Кэм перемазался в пыли, оцарапал руку и заслужил горячую благодарность хозяев.

Остальные подвиги были еще скучнее. Мое вмешательство потребовалось только один раз, когда расшалившийся домовой принялся бить банки в погребе. Вынесла нечисти строгое предупреждение, поставила очередную галочку в списке, после чего решила возвращаться домой.

Следующие несколько дней пролетели быстро. С Веритой я почти не виделась, уезжала, когда хозяева еще спали, и приезжала, когда они уже спали. Конечно, у меня не было острой необходимости спешить. Князь не оговаривал сроки выполнения заданий, но мне хотелось скорее покончить с рутиной. Достаточно и того, что каждый раз, глядя на исписанный мелким убористым почерком свиток, я хотела завыть волком.

– Тот упырь в фамильном склепе был таким жутким! Ты так бесстрашно вступила с ним в схватку! Бой шел настолько стремительно, я едва успел заметить, в какой момент ты снесла ему голову! – Каким-то образом на протяжении всей недели Кэм умудрялся сохранять оптимизм, которым безуспешно пытался заразить меня.

– Всего лишь жадный родственник, даже после смерти не смирившийся с тем, что его деньги достанутся другим. – Я, напротив, схваткой была недовольна. Упырей считалось безопасным сжигать, но я отвлеклась на толпу родственников, пожелавших наблюдать за процессом, и пропустила его появление. – Если когда-то станешь сражаться с нечистью, помни – оружие после этого следует тщательно вычистить.

Мое замечание осталось без ответа. Кэм все еще дулся из-за того, что я поручала ему бытовые задания и не подпускала ни к чему, связанному с магией. Правда, слушал все внимательно и даже завел книжечку, куда записывал уроки. В противном случае я давно бы указала ему на дверь.

Шанс поиграть в рыцаря Кэму представился в воскресенье. Список дел близился к концу, и я планировала посвятить день отдыху, но неожиданно приехавший стражник сообщил, что его сиятельство велел нам принять участие в патрулировании.

К тому времени как я, подобрав отвисшую челюсть и вспомнив не только нецензурные слова, придумала достойный ответ, стражник уже уехал. Пришлось высказывать возмущение верной Молнии:

– Это просто немыслимо! Я же так вообще разучусь магичить и вынуждена буду выкинуть диплом за ненадобностью! – Потрясая руками, я мерила шагами конюшню. – Ведь при каждой части специально есть два мага – на случай, если один из них заболеет. Так почему нужно отправлять меня?

Молния в ответ лишь всхрапнула и деловито принялась уплетать овес, давая понять, что причуды богатых ее волнуют мало.

– Ришида, теперь ты покажешь мне пару приемов? А то вдруг на нас нападут. – Спрятаться от ученика, чтобы без свидетелей дать волю эмоциям, удалось лишь на пару минут. – Пожалуйста, я буду очень стараться.

– Если на нас нападут, значит, я провалила задание, – пробурчала в ответ. Но, увидев, что под мышкой Кэм держит два меча, все-таки кивнула. – Это на крайний случай. Геройствовать я тебе запрещаю.

Тренироваться мы решили на поляне возле конюшни. Места как раз хватало, и здесь мы не слишком привлекали внимание слуг. Единственной зрительницей оказалась Верита. Вчера барон прислал ей приглашение в театр, приложив записку с просьбой не отказывать в такой малости. Верита сослалась на болезнь и теперь старалась не оставаться в одиночестве.

Дома Кэма обучали владению холодным оружием, так что после короткой разминки мы сразу начали бой.

– Вполне сносно, – проведя несколько пробных атак, я одобрительно кивнула. – Только действуй смелее, ранить меня не получится.

– Но как же… Ты все-таки девушка. Вдруг что-то… Останется шрам… – Разволновавшись, парень сбил дыхание.

– А я сейчас не девушка. – Усмехнувшись, сделала шаг вперед.

Замахнулась, сделав вид, будто собираюсь бить в плечо слева. Вот только клинок пошел слева направо, заставив меня всего лишь повернуть кисть. Кэм, даже не допускавший мысли, что в фехтовании могут быть ложные удары и финты, мгновенно вложился в защиту левого бока. Мне только и оставалось, что воспользоваться его ошибкой и нанести удар по пальцам правой руки. Все заняло не более минуты.

…. – Я ведьма. – Наблюдая, как охнувший парнишка выронил меч, продолжила урок.

– Это нечестно! Такой прием в дуэльном кодексе называют запрещенным, – тряся рукой, обиженно сверкнул глазами Кэм.

– А я предупреждала, что с рыцарем имею мало общего. Урок номер четыре. Упыри и разбойники редко соблюдают дуэльный кодекс. А вероятность встретить их куда больше, чем получить приглашение на рыцарский бой. Сам понимаешь, при таком раскладе меня интересует возможность выжить, и при этом плевать, честным путем достанется победа или нет, – невозмутимо произнесла я.

Подняв с земли меч, зашагала к дому. Времени, оставшегося до начала дежурства, как раз хватало, чтобы принять ванну и переодеться. Сердито пыхтящий Кэм нагнал меня у дверей, где, отводя взгляд, попросил провести еще тренировку. Пришлось пообещать.

Стражи охраняли город круглосуточно, и группы по несколько человек регулярно обходили территорию. Но из-за конфликта, разгоревшегося в соседних княжествах, Ис приказал усилить патрули. Теперь мне предстояло вместе со стражниками бродить по улицам и высматривать подозрительных личностей.

Я не ожидала, что столкнусь с чем-то по-настоящему опасным, но все же оделась в рабочую одежду – черные рубашка и штаны, кожаная куртка с серебряными заклепками. Наряд выглядел неброско, но если бы воры вздумали обокрасть меня, то нацелились бы не на полупустой кошелек, а на три висящих на шее амулета. Блеклые исцарапанные камни выглядели дешевкой, но стоили дороже Молнии, хотя на покупку кобылы деньги я собирала два месяца.

А вот Кэм, наоборот, принарядился, напялил купленную мной ярко-красную рубашку и модную кожаную жилетку. Я хмыкнула, но не стала заставлять его переодеваться. Быстрее поймет, когда попытается отстирать упыриную кровь и грязь.

К посту мы приехали без приключений. Встречать нас вышел усатый стражник в начищенной до блеска кольчуге.

– Госпожа Ришида, мы вас ждали. Нужно, чтобы вы одобрили план по поимке Дикого, – подхватив меня под локоть, низким голосом сообщил он.

– Что? Какого демона я должна что-то одобрять? – Каюсь, второй раз за день моя выдержка дала сбой. – Речь шла об обычном патрулировании!

– Потому что все именно так и должны думать. Дикий уже пять раз умудрялся избежать правосудия, и на этот раз мы обязаны его поймать, – твердо проговорил мужчина.

Разговаривая, мы проследовали в караульную, где собралось девять стражников.

– Госпожа Ришида, это мои ребята. Надеюсь, совместными усилиями мы справимся с поставленной задачей. Ах да, забыл представиться. Меня зовут Эрх, вы с учеником можете присесть, а я повторю наш план.

Стражник указал на места за столом.

– Сегодня граф Римэнн возвращается из соседнего княжества, где он приобрел коллекционные украшения и картины на общую сумму пять тысяч золотых. Граф не делал тайны из своей поездки, к тому же в письме изложил все подробности сестре, которая охотно пересказала их окружающим. Дикий непременно попытается похитить имущество и тем самым еще раз доказать, что стража не способна защитить горожан и мы зря едим свой хлеб. – Речь Эрха звучала уверенно и четко. Стражник выглядел настоящим профессионалом и явно не зря получил свою должность. – Его сиятельство лорд Эшворд лично принимал участие в разработке операции и просил как можно скорее доложить ему о результатах. Если они окажутся отрицательными, князь грозился лично устроить Дикому засаду. Надеюсь, все понимают, как важно нам оправдать доверие его сиятельства?

Теперь мне стала понятна причина плохого настроения Иса. Неспособность обеспечить защиту горожан и в самом деле могла нанести большой урон его репутации. А если учесть, что долгое время князя не было в городе…

– Наши действия будут следующими… – закончив с патриотической частью выступления, Эрх перешел к практической.

План не выглядел слишком сложным, но я невольно заволновалась. Ранее у меня не было опыта совместных походов со стражниками, максимум я объединялась для работы с коллегами. И что-то подсказывало: устроить засаду на гарпию – далеко не одно и то же, что организовать ловушку для банды.

– А у нас достаточно людей? Ходят слухи, что Дикий бьется за десятерых и способен читать мысли. – Кэм постарался высказать замечание небрежно, но дрогнувший голос выдал его страх.

– Тогда ему несложно будет и работать за десятерых. В каменоломнях, куда сошлют всю их шайку, давно нужны новые работники, – рассмеялся сотник. – Не переживай, им нас не одолеть.

Хоть Эрх обращался и не ко мне, но я также успокоилась и, перестав сомневаться в собственных силах, активно заинтересовалась предназначенной мне ролью.

Но и тут справились без меня! Как оказалось, маг, которого я должна была заменить, вовсе не заболел, а немного задерживался на юбилее у отца, но обещал подойти к месту засады. В мои обязанности всего-навсего входил контроль за защитными амулетами. Более унизительного поручения Ис при всем желании не смог бы придумать.

Прибывший коллега, узнав о моей специальности (то бишь о том, что в артефактах я не понимаю практически ничего), покосился на меня с откровенным недоумением, но вопросов задавать не стал.

– Осматриваемся и действуем по плану. Ты же, – Эрх указал на Кэма, – ведешь себя как можно тише и не мешаешь.

Наскоро проинструктировав ученика и не зная, чем еще заняться, я топталась на месте. Смотреть особо было не на что.

Главный тракт, ведущий в княжество, проходил по краю леса. Магических источников здесь не было, редких животных и опасных хищников не водилось. Росли обычные деревья и цветы. Густые кусты, в которых мне с Кэмом велел посидеть маг, так и вовсе выглядели совершенно заурядными. Разве что незамеченный сразу муравейник добавил красок.

– Ришида, а сколько мы будем ждать? Может быть, я сбегаю и посмотрю, не едет ли карета? Вдруг разбойники выберут другое место для засады? – В отличие от меня, привыкшей часами выслеживать в засаде нечисть, Кэм откровенно изнывал от скуки.

– Не больше часа. Другой дороги нет, и, если Дикий захочет ограбить графа, это место подходит лучше всего. Действовать в открытом поле он явно сочтет рискованным, – шепотом объяснила я.

Стряхнув с себя муравья, вздохнула. Происходило бы дело летом, и мы смогли бы скрасить ожидание, полакомившись земляникой. Пропустить карету графа я не боялась. Влезшим на деревья стражникам открывался замечательный вид, и они должны были подать нам знак.

Время тянулось медленно. Грызя сорванную веточку, я наблюдала за медленно плывущими по небу облаками. День выдался достаточно теплый, скоро и вовсе можно будет снять куртку.

Задумавшись, не сразу поняла, что свистят не птицы, а стражники. Мы с Кэмом переглянулись и замерли, приготовившись сделать единственно возможное – наблюдать. Вот показалась карета. Черного цвета, с богато украшенным гербом, запряженная четверкой гнедых лошадей, она быстро катилась по дороге. Возница что-то напевал, слуги таращились по сторонам.

Я качнула головой, не одобряя подобной безалаберности. Граф словно сам напрашивался, чтобы его ограбили!

– Ришида, смотри. – Забыв, что мы договорились общаться знаками, ученик дернул меня за рукав, а потом указал вперед.

Туман возник совершенно неожиданно. Он не был похож на обычный и окутывал лес плотной пеленой, накатывая волнами. Первая волна достала нам до пояса, вторая поднялась до шеи.

– Что это…

– Тише! – Я прижала Кэма к себе, закрыв ему рот рукой.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7 8 9