Нидейла Нэльте.

Тьма над Островом Дракона



скачать книгу бесплатно

ПРОЛОГ

Луна. Луна давно сводила его с ума, пробуждая глубокие, накрепко вплетённые в сущность инстинкты. Тавор приостановился, задрав голову вверх, туда, где над верхушками деревьев плыл светящийся, едва красноватый блин. Хотелось набрать воздуха в грудь, и…

Он не знал своего отца, но уже догадывался, что с его генами не всё чисто. Что сегодня – особое полнолуние. Инстинкты и глубинное знание гнали дальше, дальше.

Ему уже четырнадцать. Возраст перемен, возраст ломки. Возраст оборота.

Зрение, слух, нюх обострились, шаг всё ускорялся. Ему необходимо найти укромное место.

Где-то справа, на дороге, ведущей в столицу, раздавались крики, звон оружия. Даже сюда доносился запах пота и крови – запах сражения.

Нельзя останавливаться. Нельзя показываться людям. Луна зовёт.

Тавор упрямо спешил вперёд, скользил бесшумной тенью меж деревьев, сливаясь с лесом, погружаясь в него.

Сердце замирало в предвкушении. Неужели сегодня его первый оборот? В кого? Конечно, хотелось бы в волка. Он всегда ощущал родство с псами, они беспрекословно признавали в нём вожака.

Он знал слишком мало. Но потом, после первого оборота, если у него всё получится… Он сможет обучаться в Королевской Академии. Научится входить в Тёмную Навь и станет лучшим охотником Миала, а то и всего Эджерха!

Тавор поймал себя на том, что снова стоит и смотрит влюблённым взглядом на повелительницу ночи. Луна манила и восхищала, он не помнил, сколько прошло времени. Кости ломило в ожидании, кровь мчалась по артериям и венам всё скорее. Несмотря на морозный весенний воздух, ему было жарко, бесконечно, безумно жарко.

Мелкие шаги вплелись в гармонию леса неожиданным, вырывающимся из общего оркестра звуком. Запыхавшееся, прерывистое дыхание…

Нельзя показываться людям. Может свершиться непоправимое.

Тавор дёрнулся, спеша уйти подальше, скрыться в чаще. Но неожиданно услышал тихий детский всхлип.

Кого это сюда занесло?! Откуда здесь ребёнок?!

Тавор резко повернулся, досадуя. Некстати вспомнились звуки сражения. Прислушался – уже ничего, лишь разливающийся тяжёлый запах крови. Запах Тёмной Нави, куда уходят нечистые духом.

Он стремительно бросился на плач, прислушиваясь, принюхиваясь. Ребёнок, должно быть, долго бежал. Усталость, испуг, страх. Упал от изнеможения у дерева.

Точнее…

Тавор забористо выругался – тирада вполне могла вызвать зависть окрестных мальчишек, услышь они её. Девочка! Лет четырёх, не больше. Одна!

Тавор приблизился, девчушка вскинула на него синие-синие глаза – даже сейчас, в темноте, посеребрённой лунным сиянием, они горели неожиданно ярко. Испуганно сжалась, когда он присел рядом.

– Ты кто?

Промолчала, скрутившись в комок. Луна продолжала призывать. Девчушка всхлипнула.

– Оттуда… с дороги? – снова спросил он.

Девочка кивнула.

– Идём, поищем твоих родных…

Она качнула головой, и он как-то сразу же, безоговорочно понял: обратно вести её нельзя.

Там уже никого. Никого хорошего, во всяком случае – со слугами Тёмной Нави он и сам не рискнул бы встречаться.

– Я отведу тебя в безопасное место, – Тавор скинул куртку, обернул девочку и подхватил на руки. Она оказалась лёгкой, почти невесомой. – Сегодня особый день… но тебе бояться нечего. Я тебя не обижу. Отведу к маме, она хорошая… как тебя зовут?

Девочка молчала, доверчиво прижимаясь к юношескому плечу. Золотистые волосы выбивались из-под простенькой шапочки, щекоча его щёку, вызывая новое, неизвестное чувство в душе. Чувство заботы.

ГЛАВА 1. СЕКРЕТАРЬ КОРОЛЯ

Приглашение в королевский секретариат – весьма сомнительное удовольствие, от которого, увы, нет никакой возможности отказаться.

Арелис последний раз поправила шляпку, снедаемая дурным предчувствием. Беллини – не самое богатое семейство, даже при жизни матушки ко двору их приглашали только тогда, когда приглашались все аристократические семьи. Даже в Королевской Академии высшие аристократки смотрели на неё с пренебрежением и никогда не звали в свой круг.

«Может быть, стало хоть что-то известно о Таворе», – девушка сжала руки, оглядывая чопорный тёмный наряд. Всего лишь год учёбы, и она сможет устроиться на работу.

Арелис отогнала тревожные мысли, что до сих пор не удалось пристроиться даже на подработку. Отражение пристально, не мигая смотрело на неё, не спеша повторять движения.

Арелис испуганно отвернулась. Снова видения. Нельзя, чтобы о них знали, напомнила себе.

Все эти слухи о приезде драконьей делегации, неожиданный вызов изрядно её взволновали.

Старый кучер уже подал карету, Арелис убрала на место выбивающийся из-под шляпки золотистый локон и опустила лёгкую вуаль.

Руки в чёрных перчатках искали занятие, девушка с трудом заставляла их не измять приглашение, написанное витиеватым почерком на гербовой королевской бумаге.

Копыта бодро процокали по мостовой, везя лёгенькую двуколку, и в скором времени остановились перед деловым подъездом королевской резиденции.

– Прошу, сударыня, – кто-то из чиновников уже встречал гостью. Отворил дверь кареты, скользнул глазами по бумаге, помогая выйти, и отработанным жестом пригласил следовать за собой.

Арелис украдкой оглядывала шикарные коридоры, украшенные статуями и витражами. Мягкий красный ковёр глушил шаги.

В королевском дворце она была лишь однажды, на совершеннолетии принцессы Турии, единственной дочери короля. Тогда приглашали всю знать, но открывали совершенно другие входы – бальный и парадный. Здесь же царила деловая обстановка, сновали люди в одежде чиновников и слуг, а у каждой двери и поворота стояла стража в зелёной королевской форме.

– Сюда, пожалуйста, – позвал к одной из дверей сопровождающий, когда Арелис уже казалось, что они будут идти до бесконечности.

Мужчина открыл дверь, девушка зашла, обнаружив, что сам он заходить не собирается. Огляделась.

В украшенной золотом комнате с шёлковыми драпировками на стенах, за единственным столом сидел немолодой мужчина в одежде королевского секретаря. Герб солнца, увенчанного короной – королевский герб – вышитый на левой стороне сюртука, как и положено секретарю, но почему же он один? Чей-то личный секретарь?

– Арелис Луиза Беллини, – произнёс мужчина, раскрыв папку перед собой, и указал девушке на стул.

Изящно кивнув, она приблизилась, села, вспоминая манеры, которым её обучали всё детство. Держать себя в руках. Не показывать страха и волнения. Ты же аристократка!

– Слушаю вас, – проговорила, положив приглашение на стол.

Мужчина откинулся, переплетя руки перед собой.

– Сударыня в трауре?

– Нет, сударь.

– Тогда почему вы в чёрном, лейс?

– О дресс-коде ничего не говорилось, и я сочла, что пёстрый наряд для деловой встречи не будет уместным.

– Хорошо, – согласился он, сверился с бумагами и добавил: – Светлая магия четвёртого уровня, студентка пятого курса Королевской Академии по специальности «Бытовая магия»…

Арелис поёжилась. Понятно, что прежде чем вызывать в королевскую резиденцию, о ней должны были узнать всё, но зачем это? Она же ничего не сделала, а звучит так, словно её в чём-то собрались обвинять!

– Перешла на шестой, – на всякий случай поправила она.

Секретарь кивнул:

– Да, мы знаем, что вчера вы сдали на отлично последний экзамен.

Арелис снова постаралась сохранить лицо. Она ведь хотела на боевой, как Тавор, но он отговорил её, слишком опасно! А на бытовом всё просто и скучно, она даже учится вполсилы.

Девушка едва сдержалась, чтобы не поторопить мужчину.

– С некоторых пор единственная наследница Беллини, – продолжил он, внимательно смотря на неё.

Арелис кивнула, сжав под столом кулаки. Тавор вернётся! Он обещал, что никогда не оставит её!

– Девять отказов от замужества за последние два года, в том числе и весьма престижным молодым людям из уважаемых семейств.

Лейс Беллини промолчала, и, впившись в неё взглядом, мужчина спросил:

– Могу я поинтересоваться столь настойчивым нежеланием выходить замуж?

– Могу я поинтересоваться, какое это имеет отношение к моему вызову?

– Самое прямое, сударыня. С вами хочет поговорить лично его величество король Вадарий.

– Зачем? – вырвалось у неё, но секретарь лишь смерил суровым взглядом, и Арелис поспешила придать лицу привычное спокойное выражение.

– Его величество ждёт вас. Пожалуйста, сударыня, будьте благоразумны.

С этими словами секретарь поднялся, подавая знак следовать за ним. Прошёл к дверям, противоположным тем, через которые она вошла сюда, открыл створку и произнёс:

– Лейс Арелис Луиза Беллини, сир.

На подгибающихся ногах девушка прошла в кабинет короля. Это до сих пор не укладывалось в голове!

Его величество Вадарий стоял у окна, сверкая расшитой камнями мантией и старческой лысиной в обрамлении жидких пегих волосёнок. Соизволил оглянуться, лишь когда девушка замерла посреди кабинета, не зная, что делать.

Тот же стиль, как и в приёмной, только пространства больше и у одной из стен потрескивает камин.

На улице лето, но его величество давно уже не молод. Похоже, он всё время мёрз – Арелис сразу же сделалось душно и захотелось распахнуть окно, глотнуть хоть немного свежего воздуха.

Король занял трон около двадцати лет назад, после смерти своего брата и всей его семьи. Говорят, с тех пор усиленно пытался сделать наследника, но судьба оказалась к нему не благосклонна. А ещё говорят, правда, даже думать об этом опасно, что именно он приложил руку к смерти родственников, чтобы расчистить дорогу на престол. Но, абсолютно лишённый магического дара, теперь не знает, как его удержать и передать по наследству.

Король окинул её взглядом, Арелис присела в реверансе.

– Замечательно, – кивнул король на какие-то свои мысли. – Вы очень красивы, лейс, вы знаете?

– Спасибо, сир, – вспыхнув, снова сделала реверанс девушка. «Если он предложит неподобающее…»

Королям не отказывают, но, в конце концов, она аристократка! Для чего ещё она могла понадобиться его величеству, Арелис даже предположить не могла, а его слова заставили думать о нехорошем. Говорят, фаворитками старика были только светлые магички, он всё мечтал вернуть роду утраченную со смертью брата вязь со Светлой Навью. Но ни одна так и не смогла родить ему одарённого ребёнка.

Однако слова короля совершенно огорошили её.

– Вы готовы исполнить долг перед короной, дитя?

– Конечно, сир. Всё, что в моих силах.

– В ваших. Поверьте, решение было непростым, но мне пришлось его принимать. Вы, возможно, слышали, что к нам прибыла делегация с Драконьего Острова. Вам выпала честь стать женой его светлости Ратмира Гедеона кон Рунга.

Арелис на несколько мгновений застыла, не в состоянии переварить новость.

Только не это! Она всегда мечтала выйти замуж за Тавора, своего самого любимого сводного брата, и других мужчин никогда не представляла рядом!

– Воды? – его величество взял бокал со стола и подал побледневшей девушке.

– Но… – пробормотала она, напрочь забыв об этикете и условностях.

– Понимаю, это неожиданно, – вздохнул король. – Представитель его отца приезжал с четверть века назад, и представителя сына мы ожидали не ранее, чем лет через пятьдесят. Но драконы не посвящают нас в свои тайны, хотя то, что Тьма над Драконьими островами растёт, известно уже всем. К сожалению, мы не можем отказать, женой его светлости непременно должна быть аристократка и магичка. Никогда до того не состоявшая в браке. А в этот раз герцог лично попросил подобрать из светлых. Поэтому выбор пал на вас.

– Потому что я осталась одна и за меня некому заступиться? – прошипела Арелис. Это было до безумия обидно.

– Как же некому? За вас заступился ваш король, выбрал вам такую партию, о которой мечтает любая девушка Эджерха.

«Вот и отдавали бы любую!» – сердито подумала Арелис, всеми силами сдерживая слёзы.

– Но мне ещё год учиться… – пробормотала, заглянув королю в глаза.

Лучше бы она этого не делала: вопреки словам, взгляд был холодным и расчётливым взглядом человека, давно уже всё решившего.

– Ваш уровень магии не настолько высок, чтобы его отсутствие причинило урон державе, но достаточен, чтобы стать женой дона кон Рунга.

– Я могу подумать?

– Вы можете подготовиться. Послезавтра состоится официальная церемония приёма, на котором представители драконов объявят вас невестой.

– Я имею право хотя бы посмотреть на жениха?

– Кон Рунги никогда не покидают Драконьих островов, так что с женихом, моя милая, вы увидитесь уже по приезде. Своих портретов они нам тоже, к сожалению, не рассылают. Улыбку, дитя! Разве вы могли бы представить более почётную участь? И прошу вас, ни в чём себе не отказывайте, невеста королевства Эджерх должна быть великолепна. Я распоряжусь, чтобы к вам приехала лучшая модистка Миала.

– Как прикажете, сир, – снова присела в реверансе Арелис, до боли сжимая пальцами юбку.

Она была в ярости. Никто не спросил её мнения, её согласия, просто отдали как ненужную аристократку бедного рода, расходный материал, которым не жаль расплатиться со страшными Драконами… каких только слухов о них не ходит!

Король, видимо, подал знак – появился слуга, чтобы провести девушку обратно к выходу.

Лишь дома она позволила себе эмоции. Упала на кровать прямо в платье, уже не сдерживая вырывающиеся рыдания.

– О Тавор, почему ты меня оставил? Вернись, пожалуйста, спаси меня, ведь кроме тебя некому! Они увезут меня на Драконьи острова, а ты… Возможно, тебе и возвращаться уже будет некуда. У меня сердце разрывается от мысли, что с тобой могло что-то случиться, что больше никогда тебя не увижу! Я не хочу, не хочу становиться женой какого-то монстра, которому взбрело вспомнить про Эджерх на полстолетия раньше графика!

Арелис фыркнула сквозь слёзы и замерла.

Что там сказал король? Никогда не состоявшая в браке? Означает ли это, что им нужна невинная девушка? А если она прямо сейчас пойдёт и… мужа, конечно, за день не найдёт, но мужчину…

Несколько мгновений Арелис взвешивала, что лучше: бесчестие, или брак с нелюбимым. С Драконьих островов не возвращаются. А ведь мама родила Тавора тоже без отца. Конечно, ей пришлось несладко, но никто не лишил ни её, ни сына, ни даже приёмную дочь титула, никто не отобрал поместье. Ещё и женихи время от времени появлялись – Арелис помнила, как крутились вокруг красавицы матери. А та всё ждала возвращения отца Тавора…

Решительно поднявшись, девушка умылась и поспешила переодеться. У неё есть амулет от нежелательной беременности, и ещё личина, оставленная некогда Тавором.

– Если когда-нибудь тебе понадобится побывать среди оборотней, просто надень её. Все будут знать, что ты своя.

Наверное, ещё тогда он готовился уехать. Арелис снова почувствовала слёзы на щеках. Он ведь был одним из лучших Охотников! Всё отрочество, всю юность она мечтала тоже стать Охотницей и страшно расстроилась, узнав, что в Тёмную Навь могут входить только оборотни. Но всё равно, ей казалось, у них нет секретов. Если бы он ушёл по своей воле, наверняка рассказал бы. А если его где-то держат в заточении? А она не знает, как ему помочь. Сколько просьб снарядить поиски кануло в приёмной городской полиции, она даже до королевской службы дошла! Иногда казалось, бумаги испаряются, едва она передаёт их принимающим.

Арелис достала одно из нарядных платьев – тех, что запасала для студенческих вечеринок. Приблизилась к потайному ящичку в шкафу, дрожащими руками извлекла тёмную сетку личины. Накинула на голову.

Мгновенная волна скользнула сверху вниз по её телу, делая волосы тёмными, а глаза зелёными, как у Тавора. Лицо приобрело хищное выражение, чуть увеличились клыки.

Надеюсь, ты меня простишь, брат. Я мечтала дождаться тебя, но если меня заберут на Острова, мы точно никогда больше не увидимся.

Не тревожа слуг, девушка скользнула чёрным ходом и поспешила затеряться на вечерних улицах Миала.

ГЛАВА 2. НЕВИННОСТЬ

В воздухе пахло летом, беззаботностью и праздником. Где-то в центре Миала шли народные гуляния, экипажи съезжались к театру. И только Арелис старалась держаться теней, боясь, что кто-то увидит, что не хватит смелости довести задуманное до конца.

Ноги мягко ступали по мощёной улице, а в голове всё прокручивались мысли. Осуществить оказалось сложнее и страшнее, чем решить.

В дешёвые заведения она не пойдёт. Но куда же?

Девушка на несколько мгновений остановилась, задумавшись. Она никогда не была любительницей увеселений, хотя парочку студенческих кабаков знала. Только кого она там найдёт?

При мысли, что попадётся кто-то из её же сокурсников, Арелис передёрнулась. Она решилась, конечно, но только чтобы после никогда его не видеть, не вспоминать, как будто ничего и не было. Ей уже двадцать четыре. Многие подруги давно не берегли свою девичью честь и подначивали, что через год она станет старой девой. Но Арелис всё ждала Тавора, вот уже пять лет. С тех пор, как, отдав её на первый курс, он неожиданно исчез.

Арелис судорожно вздохнула. Король был осведомлён о её личной жизни? А вдруг он имел в виду совсем другое? Высшие аристократы до сих пор зациклены на чести и не берут не сохранивших её невест. А драконы?

О! Мысль озарила почти как видением. Тогда, когда они только прибыли в столицу, она тайком пыталась проследить, куда ночами ходит Тавор. Она так старалась, чтобы его волчья суть не учуяла её, наложила столько самодельных заклинаний, что довела его до самого скрытого элитного клуба Охотников.

Уже потом он журил её и клялся, что это лишь по работе, и чтобы она ни в коем случае не лезла в логово оборотней без должной защиты. В Королевстве Эджерх их мало, но тем не менее, они собираются в стаи и остаются верными собственной иерархии.

Но ведь сейчас на ней личина. И если рискнуть… А вдруг там и про Тавора могут что-то знать? Почему она раньше об этом не подумала?

Да, она обещала брату никогда больше туда не ходить, даже дорогу забыть. Да, пыталась сдержать слово. Но сейчас настала пора для сложных решений.

Девушка прикрыла глаза, вызывая воспоминание, дождалась, пока видение из прошлого наложится на настоящее, и пошла по давно забытому маршруту.

Элитный клуб Охотников встретил её спокойно. Два каменных волка у входа повернули головы, сверкнув глазами. Арелис замерла от ужаса, не представляя, как реагировать: когда входил Тавор, они даже не шелохнулись! Зажмурилась, ожидая, что они зарычат, а то и ринутся на неё, но статуи лишь замерли в первоначальном положении.

Приоткрыв один глаз, она поспешила скользнуть в отворившуюся без видимой помощи дверь. Огляделась.

Большой зал утопал в полумраке. Впереди виднелась стойка бара, слева и справа – открытые двери в другие залы. Оттуда доносились голоса, но здесь было тихо и таинственно.

Он сидел за стойкой, спиной ко входу. На несколько мгновений она замерла, ощутив какое-то тянущее, неясное чувство. Мощная, сильная спина, к которой воображение почему-то так и дорисовывало крылья. Густые светлые волосы, связанные в небрежный хвост. Будто почувствовав, незнакомец обернулся, сверкнув зелёными, как у Тавора, как и у неё сейчас, глазами.

И Арелис моментально поняла – он. Её таинственный незнакомец, тот, с кем она проведёт ночь. Поблагодарила души предков, приведших её сюда – она чувствовала, что оказалась здесь не случайно, будто кто-то из покровителей напомнил об этом месте и действительно привёл.

Незнакомец скользнул по ней заинтересованным взглядом, но тут же отвернулся. Девушка решительно приблизилась, села на соседний высокий стул.

– Рады приветствовать, таинственная незнакомка, – бармен появился с другой стороны стойки, поставил перед ней бокал. Медведь, поняла девушка. И повадки, и голос, и даже запах. Она хоть и не оборотень, но чутьё у неё сильное. – За счёт заведения.

– Я ищу кого-нибудь, кто мог бы рассказать о Таворе Беллини.

– Ох этот Тавор, сколько разбитых сердец оставил, – подмигнул ей медведь. – К сожалению, красавица, его уже лет пять здесь не было. Болтают, уехал на родину оборотней, да мало ли что болтают. Может, скрасишь вечер нашему гостю, а то все веселятся, один он тут уже час скучает…

– Гостю? – сердце Арелис забилось в предчувствии.

– Много болтаешь, – хмуро оборвал красавчик бармена, и тот, проведя пальцами возле рта, словно закрывая его, усмехнулся:

– Молчу-молчу.

Медведь вперевалочку отошёл, переключившись на клиентов в уголке слева.

– Альфу ищете? – поинтересовался мужчина.

– Брата, – поспешила уверить Арелис. Не с того она начала знакомство, ляпнула первое что пришло в голову, а кто этих оборотней знает, решит ещё, что чужая самка ему ни к чему…

Тавор рос в Эджерхе, поэтому об укладе оборотней она знала мало – больше из курса о расах и их традициях, чем из личного опыта.

Мужчина отвернулся, ей оставалось лишь рассматривать его профиль и раздумывать, чем заинтересовать. Спросить, откуда он? Наверняка не захочет говорить. Спросить, почему скучает? Да какое ей дело. Чем меньше она будет о нём знать, тем лучше. Ей ведь надо только одно, а он…

Арелис принюхалась, улавливая тонкий мужской аромат. Он очень хорош, лучше, чем она могла мечтать. И он, в отличие от большинства кавалеров, не вызывает у неё неприязни.

– Прогуляемся? – решительно перешла она в наступление. Стрельнула глазками, с радостью обнаружила, что собеседник скользнул взглядом в декольте.

– Это приглашение, волчица? – шепнул он, склонившись к её уху.

Девушку обдало жаркой волной – невероятный мужской запах, подействовавший, будто она и правда была волчицей. Всплеск энергии – наверное, он очень сильный Охотник. Привкус загадочности, от которого ноги совершенно неприлично млели, а в животе вдруг поднялось нечто горячее и тягучее.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7