Герта Крис.

Дочь барона



скачать книгу бесплатно

Мы никогда не знаем, чем кончится то, что началось.

И не знаем, что и когда начнётся…



Пролог

Слуга оказался прав – буковые дрова горели жарко и долго. Хорошо ещё, что баронесса положила лишь несколько поленьев. Но для кого было стараться?

Когда она совсем уже собралась лечь спать, раздался тихий стук. Сердце забилось часто-часто, а руки и ноги словно онемели. Но стук повторился, и она поняла, что звук идёт от зеркала.

– Это я, досточтимая баронесса! – еле слышно донеслось из-за стенной панели.

Голову словно окатило ледяной водой, но одна мысль осталась ясной и настойчивой.

– Входите…

Зеркало повернулось.

– Вы почему здесь?! – зло прошептала она. – Голова лишняя отросла?!

– Прошу вас, баронесса, не винить меня в том, в чём я неповинен. Из столицы выехать невозможно. Сюда еле пробрался. Охрана стоит даже в коридорах слуг.

– Есть хотите?

– Как пустошный волк! – хрипло заверил он. – Можно я руки помою?

– Это здесь. – Она открыла дамскую комнату.

Проходя мимо, ночной гость на мгновение коснулся её плеч. В животе баронессы что-то дёрнулось, и она недовольно подумала, что пальцы мог бы и оставить…

Потом он сидел к ней спиной и ел, а она с удивлением думала: «Неужели это и есть счастье – радоваться, что мужчина может утолить голод? Или даже тому, что он просто пришёл? Рискуя жизнью…»

– Баронесса…

Продолжить гость не успел – в дверь сильно и настойчиво постучали:

– Досточтимая баронесса! Немедленно откройте! Приказ короля!

Она зажмурилась, как в детстве, надеясь, что сейчас всё изменится и станет хорошо. А вот гость не растерялся. Явно не раз попадал в такие переделки!

– Сделайте вид, что спали, – прошептал он. – Покрывало откиньте, подушку сомните… И браслеты наденьте! А я ухожу в подземелье.

Пока она металась по комнате, гость взял плащ, подошёл к зеркалу и стал возиться с запором.

– Вот проклятая Пустошь! Заело!..

Он что-то подковырнул ножом в тайной двери, и она послушно открылась. «Всё против меня!» – подумала баронесса.

Гость шагнул в темноту и уже оттуда спросил:

– Если я не смогу уехать… Можно постучать в эту дверь?

Баронесса вдруг бросилась в темноту, прижалась к нему и сквозь всхлипывания горячо зашептала:

– Уезжай! Пожалуйста! Мне бы только знать, что ты жив! Уезжай!

А он гладил её вздрагивающие плечи и бормотал:

– Всё будет хорошо… Правда… Поверь мне…

Но она не верила.

Когда зеркало почти закрылось, она крикнула в узкую щель:

– Уезжай!

Плачущая баронесса не услышала, как ночной гость спросил:

– Как же я теперь уеду?..

Глава 1

– Какая тоска… Самая старая кляча перед смертью быстрее ползёт! Ти! Почему отец не дал нам нормальную карету?! До столицы две недели ехать будем!

Тиана отложила книгу и с улыбкой посмотрела на младшую сестру.

Внешне они были очень похожи: светлые волосы – в мать – и тёмно-синие глаза от отца. Только у младшей глаза чуть посветлее. И в них всегда плясали мелкие бесенята.

– Ты, Мег, повторяешься. С утра третий раз.

Добавить в голос строгости не получилось, и Тиа бросила в сестру маленькую подушку. Ловко поймав снаряд, Мегана развернулась на одной ноге и плюхнулась в мягкое кресло, на мгновение задрав ноги выше головы. Это вызвало недовольство Тианы:

– Ты так рвёшься к королевскому двору, а ведёшь себя… Лучше почитай о хороших манерах и правилах поведения в обществе!

– Читала!

Мег вскочила, присела в глубоком реверансе и тут же снова оказалась в кресле.

– Это всё, что должна уметь дама при дворе! Ну, ещё иногда говорить «да». Реже «нет». А то замуж не выйдешь!

– Ты забыла «смущённо улыбаться, спрятав улыбку в поклоне», – процитировала Тиана и рассмеялась: – А подол платья подняла чуть не до колен! Мигом замуж попадёшь!

– Почему нет? Все средства хороши! Столица… Ах, Ти! Нас ждут балы при дворе, приёмы, галантные мужчины!

– Такие же, как тот плешивый рыцарь, с которым ты три года назад собиралась сбежать?

– Злая-злая-злая! – Мегана показала сестре язык и покраснела. – Не такой уж и плешивый… И вообще! Я и в четырнадцать умнее была, чем ты в шестнадцать! Сейчас уже при королевском дворе была бы!

– Если бы доехала. – Тиана взяла книгу и добавила: – Мог и в таверне по дороге бросить.

Сестра метнулась к ней, с усилием опустила книгу вниз и горячо выдохнула:

– Но ведь могло получиться?!

– Могло, – легко согласилась Тиана. – Но он был беден и глуп… Хотя нет! Хватило же у него ума смыться из замка ночью, пока ты спала и смотрела сны…

Но тот рыцарь-паладин умом, конечно же, не блистал. Тиана сама слышала, как путешественник поведал барону, что пытался сократить путь и влетел в сосущую ловушку. Два пальца на руке потерял и повозку едва не сгубил… А ведь это место помечено даже на карте в кабинете отца! Тиа помогала заполнять учётные книги и таможенные пропуска и, конечно же, видела эту огромную древнюю карту Пустых земель за границами баронства. Да и сам пропуск начинался с приказа короля не сходить с дороги и останавливаться только в тавернах! Конечно, дурак.

– Да и куда бы ты делась? Отец и в столице нашёл бы. Тебя розгами, а его в кандалы и в тюрьму. А на своей земле просто бы повесил…

– Как это?! – изумилась Мегана. – Рыцаря-паладина?!

– Тебе следовало прочитать «Права и обязанности барона», – назидательно произнесла Тиана. – А не «Приключения хитреца в столице».

– Но я же не барон! – искренне изумилась Мегана. – Зачем мне всё это знать? И с чего ты взяла, что тот рыцарь беден? Может, у него имение! Или даже дворец в столице?

Тиана вздохнула и положила книгу на колени.

– Мег! Подумай своей головой! Зачем богатому рыцарю ехать через Пустошь? Он послал бы наёмника. И повозку свою он у отца на простую кобылу и кошель серебра обменял. Совсем даром! Отец с конюхами за два дня её починил.

– Так мы в той самой повозке едем? – округлила глаза сестра и принялась оглядываться.

– Нет. Ту отец продал с большой выгодой. А это баронская…

– И откуда ты всё знаешь?! А что это за книга такая?

Она протянула руку, приподняла книгу и прочитала название на обложке:

– «Караван». А о чём это?

– Если судить по документам отца – ни о чём. Больше половины вранья.

– А зачем читаешь? Давай тогда лучше поиграем!

– Давай, – согласилась Тиана. – Только, чур, не в «Карты любви»! В королевские шашки!

– У-у-у… – недовольно сморщила нос младшая сестра. – В шашки ты почти всегда выигрываешь! Тогда убери свои три! И я хожу первая!

– Две хватит. А то тебе половину захочется.

Они разложили доску на маленьком прозрачном столике и принялись расставлять каменные пирамидки, кубики и арки. Мегана сделала первый ход и спросила:

– А почему это колёса стучат, а нас даже не покачивает, как в карете?

Тиана, почти не задумываясь, двинула вперёд одну из пирамидок и улыбнулась:

– Потому что стучат не колёса…

* * *

И это была правда. По приказу короля колёса на повозки навешивали прямо в баронском замке, на конюшне. Хотя делалось это редко. Только для тех, кто вёз в столицу важные товары из-за Пустоши, и для баронской повозки, доставляющей два раза в год налоги в казначейство. Остальным приходилось пересаживаться в кареты и на телеги. И под хорошей охраной! Охотников захватить дорогие товары и искать не надо – от владельцев земель до лихих людей.

А по Пустоши эти странные экипажи, похожие на большой длинный ящик, плыли в двух локтях над землёй. И реки с озёрами им не были помехой. Кое-кто из торговцев-путешественников писал, что повозка может взлететь в небеса или легко нырнуть глубоко в воду. Но Тиана в подобные россказни не верила. Будь оно так – не тащились бы караваны по извилистой дороге среди смертельно опасных ловушек!

Что же до стука колёс и копыт – его явно издавал какой-то механизм. Хотя бы потому, что до внутренних ворот крепости повозки плыли совершенно бесшумно, а выпускались лишь с одобрения доверенного слуги барона, после полной проверки и включения этого самого перестука. «Дабы не смущать умы крестьян и горожан», – так значилось в королевских пропусках. А кто захочет нарушать королевский приказ? А тем более – волю барона! Как говорится: «Король далеко, а барон рядом!»

Напасть даже на одну повозку, даже с самым драгоценным грузом, могли только умалишённые. Или самоубийцы. Тончайшую серую ткань, свисавшую до самой земли, не могли пробить ни арбалетный болт, ни боевой топор. Когда-то, совсем юной, Тиана попыталась отрезать кусок этой странной прозрачной материи поясным кинжалом – и очень расстроилась. Ткань скользила по острому лезвию, оставаясь невредимой. Отец, застав её за этим занятием, хохотал до слёз. Её первых слёз. А потом отвёл Тиану в мастерскую при конюшне, быстро отрезал от рулона жужжащим ножом длинный кусок и вручил дочери. Но измываться над тряпкой быстро надоело, и Тиана использовала этот лоскут как закладку в книгах.

Ну, а четыре низкие башенки на крыше у понимающих людей напрочь отбивали желание спросить, куда едет повозка и что везёт. Стреляли они беззвучно, неизвестно чем, но легко превращали в пыль дубовую мишень. Это Тиана сама видела – отец, продавая или передавая в аренду повозки, проверял при покупателе каждую мелочь.

И городская стража не задавала вопросов. Ясно же – королевские дела…

* * *

– Верни на место кубик, – попросила Тиана.

– Какой кубик, Ти?! – очень естественно удивилась Мегана. – Не понимаю…

– Тот самый, который ты стащила с доски. Вот отсюда.

– Но это нечестно! Через три хода ты выиграешь!

– Значит, Мег, – удивилась старшая сестра, – ты видишь на три хода вперёд и стянула именно ключевую фигуру? И нагло требуешь убрать две мои?

– На, забери свой кубик! И мне надоело играть! Не люблю шашки! Читать буду!

Мегана схватила первую подвернувшуюся книгу и забралась в кресло с ногами. Перевернув несколько страниц, она зевнула и недовольно произнесла:

– Если ты, Ти, такая умная, то ответь, когда наконец мы прибудем в столицу?

– Утром ты это спрашивала, а я ответила – мы будем в Руате через четыре дня на пятый. В два раза медленней, чем в карете, но в сто раз безопаснее. И приедем не покрытые пылью до ушей, как каменотёсы. И спина ни у кого болеть не будет. И выспимся нормально.

– Спать я могу и сейчас. – Мегана сладко зевнула и потёрла глаза.

– Это чтобы ночью читать про хитрого воришку? Ты могла бы уже выучить наизусть…

– А я помню! Только читать про него так интересно! А до столицы ещё так далеко! А нас сразу отвезут в королевский дворец?

– У тебя вопросов, Мег, как блох на Торхаре! – улыбнулась Тиана.

– А почему мы не взяли с собой пса? Он бы меня охранял!

– Хватит с тебя и пары браслетов. А Торхар… – Тиана вздохнула. – Будь моя воля, вообще никуда бы не поехала.

– Глупенькая ты, Ти, – пожалела сестру Мегана. – Это же столица! Королевский двор! Кавалеры! И ты не ответила! Мы сразу поедем во дворец? Ну, Ти! – Она капризно нахмурилась. – Ты же всё знаешь! Это тебе отец поручения давал!

– Ты тоже могла бы всё знать, но предпочла заниматься всякой ерундой! Мы не можем сразу ехать во дворец. Сначала конюх Реток передаст казначею груз от барона, потом мы поедем в гостиницу, повозка отправится домой… – Тиана вздохнула и продолжила: – А мы пойдём заказывать платья…

– Почему так долго?! – возмущённо воскликнула Мегана. Она вскочила, снова вернулась в кресло и опять вскочила. – Так мы и за год до дворца не доберёмся! А сколько денег тебе дал отец?

– Столько же, сколько и тебе. На платья и гостиницу точно хватит, а там и твой любимый дворец…

– А что Реток везёт? Ти! Ты же знаешь!

Тиана, конечно же, догадывалась. Но не обо всём. Барон имел право облагать налогом караваны из Пустоши и брать золото, драгоценные камни, лекарства, какие-то технические устройства и приборы, которые большинство жителей королевства именовали «магическими». Брал отец и продукты: зерно, мясо, вино, специи, мёд. В основном именно их и везли через Пустошь на ту сторону. А вот на обратном пути у караванщиков зачастую и горсти муки не нашлось бы. Потому опытные путешественники оставляли продуктовый залог – чтобы не голодать по дороге в столицу.

– Да откуда мне знать?! – отмахнулась Тиана. – Налоги, украшения…

– Такие, как у нас? А я видела! Видела, как несли два сундука! И большой свёрток! Это их мы повезём в казначейство? А где они сейчас?

– Мег! Не мечись перед глазами, как горная белка! Иначе кавалеры во дворце тебя просто не увидят! А повозка с налогами ездила в столицу лишь два месяца назад. Потому и погрузили так мало. В комнату управления вместе с Ретоком. Обычно перевозят всё в этих двух комнатах, где сейчас живём мы. Так что можешь считать себя большим самородком золота!

– Да?! – восхитилась Мегана. – Я большой кусок золота, усыпанный драгоценными камнями! – И без паузы спросила: – А ты, Ти, была в первой комнате? Там интересно?

– Ничего интересного для тебя там нет. Серые стены, рычаги, педали, узкие щели, в которых почему-то видно даже небо и то, что вокруг творится… И шлемы какие-то непонятные. Ты лучше в окно смотри! Сейчас мимо Гранчиса проезжать будем.

Мегана припала к окну и затараторила:

– О-о! Какие красивые дворцы на холме! А стены крепости совсем обвалились… А почему так, Ти? И откуда ты знаешь, что это Гранчис?!

– Карта на стене. Сама можешь посмотреть. А последняя война была очень давно, Мег. И больше не предвидится – Пустошь не даст. Потому и разбирают стены на другие постройки…

– Смотри! На лужайке дамы и кавалеры отдыхают!

Мегана приседала в книксенах, загадочно улыбалась и накручивала локон на палец, несмотря на насмешливые увещевания сестры.

– Сама знаю, что окна непроницаемы! Я тренируюсь…

Глава 2

Как и сказала Тиана, до Руаты они добрались в середине пятого дня. Королевская крепость сияла белым камнем над медными крышами дворцов где-то в центре, городская стена на удивление совершенно целая, а на башнях стояли стражники. Столь же суровые блюстители порядка охраняли огромные распахнутые ворота, изредка останавливая и проверяя крестьянские телеги.

К крайнему возмущению Меганы, повозка, не добравшись до моста через ров, повернула в сторону и двинулась в обход города.

– Что это такое, Ти?! Мы что, хуже крестьян?! Почему мы не въезжаем в Руату через эти ворота?!

– Не шуми так, Мегана! – отмахнулась сестра. – Как и ты, я здесь в первый раз и ответов на твои вопросы просто не знаю. Может быть… Ты вообще заметила, что мы объезжали города стороной?

– И что?! Вот встречные нам хотя бы кланялись! А тот напыщенный индюк в коляске с охраной даже шляпу не снял! Хам! Пустошь его забери!

– А кому он должен был оказывать почтение? – поинтересовалась Тиана. – Повозке?

– Нам с тобой! – отрезала Мегана. – Он что, дурак?! Не понимает, что это баронская повозка?!

Спорить с сестрой Тиана не стала. Не было смысла говорить о том, что повозкам не кланяются. Даже баронским. Она только заметила:

– Ты кричишь и ругаешься, Мег, как конюх, упавший с лошади. Постарайся при дворе вести себя соответственно.

– Ну, мы ещё не во дворце! И сколько мы ещё будем ехать?!

Пока они препирались, повозка достигла узкого разводного моста и остановилась между двух башенок. Мост медленно опустился, открывая низкие массивные ворота. Стоило баронской повозке протиснуться в каменный мешок под стеной, как ворота сзади закрылись и наступила темнота.

Тиана вдруг ощутила гнетущую тоску. Такую же, как в родовом склепе на похоронах матери. Словно кончалось что-то очень хорошее и начиналось плохое… Даже Мегана подавленно молчала, и грозный оклик, раздавшийся откуда-то сверху, буквально разорвал вязкую тишину:

– Кто?!

– Повозка пограничного барона Арлея! – откликнулся конюх Реток.

– Отключить дорожную охрану!

– Исполнено!

Впереди что-то заскрипело, возникла узкая полоска света, расширилась, и баронская повозка въехала в столицу королевства – город Руату. Каменная плита ворот медленно поползла на место, отрезая путь назад.

– Где мы… – Мегана прокашлялась и повторила: – Где мы?

– В столице, – вздохнула Тиана. – Справа казначейство, а слева, кажется, гостиница…

– А с чего ты взяла, что это казначейство? И почему оно такое маленькое и плоское?

– Ну откуда мне знать, Мег? Это же только ворота! Наверное, оно в скале или под землёй. А вот башенки над входом такие же, как у нас на крыше. И смотри, сколько охранников вокруг нас!

– А я думала, что это нас встречают. Эскорт…

Повозка стояла, Реток молчал и не двигался, пока створки ворот казначейства не приоткрылись и не выпустили элегантного молодого человека. Спросив о чём-то конюха, он вновь исчез за воротами.

– Почему нас не выпускают?! – возмущалась Мегана. – Мы так и будем здесь сидеть?!

– Помолчи, Мег, – попросила Тиана. – Сказано же – сначала дела барона и короля. Может, и нас потом по описи сдадут…

И она почти угадала. Из широко раскрывшихся ворот казначейства выехала низкая платформа, и на неё, по приказу седого чиновника в синем плаще, погрузили сундуки. Реток из рук в руки передал седому большой запечатанный пакет и получил в ответ маленькую шкатулку. Платформа с сундуками и чиновник с пакетом скрылись в казначействе, ворота захлопнулись, и лишь тогда конюх выпустил баронесс из плена повозки. К слову, охраны на площади сильно поубавилось.

– Почему так долго, Реток?! – капризно возмутилась Мегана, сходя по пандусу на брусчатку улицы.

– Правила, досточтимая баронесса, – склонил голову конюх. – И строжайший приказ барона.

Тиана огляделась. Площадь, где они стояли, была не больше внутреннего двора баронского замка. Ворота в городской стене, ворота казначейства, массивное трёхэтажное здание гостиницы… Со стороны города улицу перекрывал шлагбаум, и вдоль него прогуливались четверо латников с пиками. Правда, шлагбаум охранникам тут же пришлось поднять перед тремя всадниками.

Реток махнул рукой двум здоровенным парням в смешных куцых пажеских плащах у входа в гостиницу и принялся руководить разгрузкой багажа баронесс. Однако переноску багажа прервал один из подъехавших. Он ловко соскочил с лошади, негромко, но веско приказал носильщикам:

– Стоять! – И тут же, сорвав с головы шляпу, подмёл чёрными перьями брусчатку у самых кружев платьев прибывших: – Досточтимые баронессы Арлей! Я капитан дворцовой стражи Рэйс и ваш покорный слуга!

Баронессы присели в реверансе, но капитану это не понравилось. Он сделал полшага вперёд, поклонился и прошептал:

– Совершенно лишнее. У меня нет титула. Вы же не будете кланяться горничным?

– Но вы и не горничная, господин капитан, – так же тихо парировала Тиана.

Улыбка буквально чиркнула по губам Рэйса, но он скрыл её следы в поклоне, шагнул назад, выпрямился и отрапортовал:

– По приказу его величества короля Варда Первого все вновь прибывшие дворяне размещаются во дворце! Комната баронессы Тианы Арлей в Северном крыле, комната баронессы Меганы Арлей в Восточном! Прошу баронесс подождать – мы обогнали вашу карету на несколько минут. Я готов принять ваши документы.

Конюх Реток подошёл к капитану и с поклоном протянул запечатанный сургучом пакет:

– Всё здесь, господин капитан.

– Хорошо. А вот и карета! Эй, носильщики! Погрузить и как следует закрепить багаж!

– Подождите, капитан Рэйс. – Мегана чуть склонила голову к плечу и обворожительно улыбнулась. – Нам необходимо заказать новые платья!

– Не стоит беспокоиться, досточтимая баронесса Арлей! К вашим услугам лучшие королевские портнихи! А в городе сейчас заказать платья невозможно! Скоро королевский бал – слишком много заказов!

– Бал… – одними губами восхищённо повторила Мегана.

– Бал – это хорошо, – кивнула Тиана. – Но хотелось бы, чтоб наши с сестрой комнаты были рядом. Мы даже можем занять одну комнату.

Мегана поморщилась, а по губам капитана вновь прогулялась едва заметная улыбка.

– Невозможно, досточтимая баронесса Арлей! Приказ короля!

Тиана поняла, что едва ли не любая просьба будет нейтрализована незатейливым, но действенным: «Приказ короля!» И она повернулась к конюху.

– Реток! Передай отцу, что мы благополучно прибыли. Ты заночуешь в гостинице?

– Нет, баронесса Тиана. Я немедленно отправляюсь обратно.

– Но… – Тиана нахмурилась. – Ты наверняка устал…

– Нисколько! – усмехнулся в усы конюх. – Эта лошадка сама знает дорогу, а я только присматриваю за ней.

К капитану подошли грузчики гостиницы, поклонились и доложили о том, что всё сделано, как надо. Тиана не знала, как обращаться к ним – в замке этот вопрос был предельно упрощён… А потому пошла простым путём и спросила у всех сразу, включая капитана:

– При гостинице есть таверна?

Кивнули все трое, а капитан нашёл нужным пояснить:

– Притом, досточтимая баронесса Тиана, весьма недурная.

«Вот ловкач! – подумала Тиана. – А ведь наверняка не знал, кто из нас кто!» Она посмотрела в глаза капитана Рэйса и язвительно произнесла:

– Надеюсь, что приказ короля позволяет мне посетить эту гостиницу! Реток, жди меня!

Повернулась и пошла к зданию.

За её спиной хохотнули сопровождавшие капитана, что-то коротко рявкнул сам Рэйс, а Тиана уже скрылась за дверями гостиницы. Вернулась она довольно быстро, и за время её отсутствия никто не произнёс ни слова. Следом за Тианой шёл дворовый мальчишка и нёс довольно увесистую дубовую баклагу.

– Это тебе, Реток, на дорогу. Какое ты любишь. Только не заблудись!

Тиана с детства знала, что конюх особо уважал крепкое чёрное пиво, и не удивилась тому, с какой радостью Реток взвесил на руке баклагу.

– Тиа… – Он осёкся и поправился: – Досточтимая баронесса Тиана! Счастлив отец, имеющий таких добрых детей! Но… Я всего второй раз в жизни видел, как барон плакал…



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5