Екатерина Азарова.

Институт неблагородных девиц. Чаша долга



скачать книгу бесплатно

Дорога до замка не заняла много времени. Как только он подъехал к воротам, его сразу же препроводили к Владыке, который принял его у себя в кабинете, а это отчетливо говорило, что разговор будет серьезным и тайным.

– Ардан, садись, – отрывисто приказал правитель, а когда он подчинился, бросил: – Хорошо, что не пришлось долго ждать и ты решил вернуться в Сартан раньше. Кстати, почему?

– Дела, Владыка… – пожал плечами Варх.

– И как давно ты таскаешь с собой баб на «дела»? – усмехнулся Осар.

Вот оно как, уже доложили?

– Не совсем бабы, – как можно мягче сказал Варх. – Гостьи. Не волнуйтесь, они не доставят беспокойства.

– Уверен, ты разберешься со своим гаремом, – усмехнулся Владыка. – Приведи их сегодня на прием, хочу посмотреть, кого ты там привез.

– Повелитель, могу я узнать, в чем заключалась срочность вызова? – спокойно спросил Варх.

Прихоть Осара увидеть девушек Ардану не понравилась. Слишком хорошо он знал, чем грозит им интерес Владыки, поэтому надеялся, что правитель забудет о своей просьбе, как это уже бывало не раз. Надо лишь постараться сделать так, чтобы он не вспоминал о них, а что может быть лучше обсуждения причины его вызова.

– Севары, – резко бросил Владыка, и Ардан напрягся.

Побочная ветвь правящего домена Осару Асараду была давно как кость в горле, хотя никаких оснований для беспокойства этот род не давал. Наоборот, они едва ли не единственные из четырех родов были исключительно верны своему правителю, но у Владыки было свое мнение на этот счет.

– Что с ними не так? – поинтересовался Варх.

– Они есть, – отрезал Владыка. – Пришла пора решить проблему.

– Повелитель, домен Севаров контролирует четверть территории империи, – напомнил Ардан. – Их верность не подлежит сомнению. Я лично проводил проверку не далее как пару месяцев назад.

– Долгий срок, отныне все по-другому. Так или иначе, решение принято, твое дело его выполнить.

– Когда мне заняться этим? – глухо спросил Варх.

– Думаю, два-три дня у тебя есть на подготовку, – криво улыбнулся Осар. – Земли возьмешь себе в качестве награды.

– Да, повелитель, – склонился Ардан.

– Не благодари, – махнул рукой Осар. – Ты верно служил мне, получишь достойное вознаграждение. Увидимся вечером во время ужина, и захвати своих… гостий. Не опаздывай!

Владыка позвонил, и двери в кабинет моментально открылись, являя секретаря. Намек был недвусмысленным. Ардан еще раз поклонился и покинул помещение.

Варх надеялся, что ничем не выдал своего истинного отношения к приказу. А тот шокировал. Вырезать весь род… Можно подумать, что правитель обезумел, и вот-вот настанет вторая «кровавая ночь». Если припомнить, все началось несколько лет назад, когда мальчишка Севар убил того, кого Осар назначил своим преемником. Он имел на это полное право, ведь полученное оскорбление можно было смыть только кровью, да и по знатности они были равны, но Владыку мало интересовали причины дуэли.

И даже тот факт, что от Кристена отказался род, страшнейшее наказание для любого демона, чтобы хоть как-то утолить жажду мести Владыки, не принес должного эффекта. Осар лишь сделал вид, что принял виру, а на самом деле просто отложил вендетту. Видимо, более он не желал ждать, но, скорее всего, причиной стало возрастающее влияние домена Севаров. А еще то, что именно из их числа Асарад был вынужден назначить нового преемника. Севары и раньше имели право на трон, хотя никогда и не претендовали на него, а теперь и вовсе дышали в спину Владыке. Вот только выбора у него не было. Дети Осара были лишены магии, несмотря на все его старания, и не могли наследовать. Тот, кого он воспитал как преемника, был мертв, и ему ничего не оставалось, как выбрать нового из ненавистного рода, ибо именно этот выбор безоговорочно поддержали бы все остальные главы родов.

Больше не имела значения их верность и все жертвы, на которые пошел род ради Асарадов. Палачом для исполнения своей прихоти Осар назначил Ардана и пообещал в качестве платы земли ненавистного домена. И в этом крылась опасность. Вархи по знатности и состоянию шли после Асарадов и Севаров. Ни один правитель не допустит усиления одного из доменов, а значит, и роду Ардана грозит опасность…

Варх резко остановился и невидящим взглядом уставился на очередные двери. Дочери в безопасности, и это главное, но необходимо подумать обо всем домене. Осар решил убрать его руками Севаров и расправиться с ним? Что ж, его ждет сюрприз. А пока Ардан ничем не должен выдать своих мыслей и до вечернего приема сделать слишком много. Гораздо больше, чем может успеть.


Хелли не теряла времени даром и, как только Ардан покинул дом, не ограничилась короткой экскурсией. К тому же, видимо, слугам были даны весьма конкретные распоряжения, так что с гостьями носились, словно они аристократки. Смешно, ведь она никогда не забывала о своем происхождении, хотя сделала все, чтобы его нельзя было обнаружить. Но факт оставался фактом – в доме Ардана ее малейшее желание исполнялось молниеносно. Правда, Иринэис, притомившись с дороги, сразу попросила показать ей комнату, чтобы отдохнуть и после разобрать собранные образцы в пути. Хелли же решила осмотреть особняк заново.

Небольшой, если сравнивать с расположившимися по соседству. Судя по обстановке, все сделано исключительно по вкусу хозяина. По крайней мере, благородство, могущество и уверенность владельца в себе прослеживались отчетливо. Как и в замке Вархов, преобладали оттенки дерева и, конечно, родовые цвета: черный и красный. Обстановку нельзя было назвать роскошной, но все равно было очевидно, что лорд в деньгах не нуждается. Понятное дело, покои хозяина Хелли никто не показывал, да она и сама не очень стремилась на ту половину дома, но по остальным комнатам было видно, что дом используется как гостиница. Покои, которые отвели им с Иринэис, в полной мере подтверждали сложившееся впечатление.

Настроение у Хелли было чудесным. Будучи в предвкушении от предстоящего визита в библиотеку, не хотелось ни есть, ни пить, ни спать.

– Миледи, – позвала ее одна из служанок, растерянно помявшись в дверях.

– Лека? – отозвалась Хелли, припомнив имя девушки.

– Вам письмо, – выдохнула та, передавая конверт. – От хозяина.

Рыжая взяла послание и махнула рукой, отпуская служанку. Нетерпеливо распечатав его, вчиталась в скупые строки и нахмурилась. Лорд Варх уведомлял, что им с Иринэис следует подготовиться к ужину, и не где-то там, а в замке Владыки Сартана. Панический взгляд на часы и осознание, что до указанного в письме времени осталось не более трех часов.

Чтобы привести себя в порядок и подготовиться к приему такого уровня… Этого времени катастрофически мало, не говоря уже о том, что их гардероб не рассчитан на такие визиты.

– Миледи, – в комнату заглянула другая служанка, – там к вам пришли. Милорд прислал…

Теперь Хелли удивилась. Но спрашивать, кто к ней пришел, не стала, ведь они были посланы Арданом, а она доверяла ему, несмотря на все уроки, усвоенные в институте. Следуя за служанкой, рыжая вышла в холл и растерянно застыла. В комнате ее дожидались три демоницы и, судя по характерным коробкам, они явно имели отношение к одежде.

– Леди, – женщины склонились, – лорд Варх приказал подготовить вас к приему.

– Меня?

– Вас и леди Иринэис, – уточнила одна из них.

Осознав, что визит к Владыке Сартана грозит не ей одной, Хелли выдохнула с облегчением. Позволив служанке проводить их всех наверх, она спокойно встала посередине комнаты, позволяя себя раздеть и примерить первое платье. А несколько минут спустя пришла и ведьма.

– Нас пригласили на прием, – пояснила Хелли.

Иринэис не стала задавать лишних вопросов и встала рядом с подругой, разрешая примерить платья и на нее. На то, чтобы выбрать необходимое и подогнать, портнихам понадобилось минут тридцать. Затем девушки отправились в купальню, а демоницы занялись шитьем. На последнюю подгонку ушло еще около получаса, но за пятнадцать минут до назначенного времени обе были готовы, а портнихи попрощались и покинули дом.

– Любопытный выбор, – пробормотала ведьма, рассматривая себя в зеркале.

Хелли и сама толком не понимала, чем руководствовался Варх, приказав нарядить их в цвета своего домена, но, раз он так решил, значит, имел основания. Как не сомневался и в их согласии, ведь тканей других цветов у портних с собой не было.

Черное и красное. Довольно яркое сочетание, с легкостью становящееся пошлым и вычурным, если не соблюсти грань между хорошим вкусом и безвкусием. Портнихи, которых прислал Варх, этим самым вкусом обладали, причем довольно хорошим. Иринэис шли любые цвета, Хелли же, с ее рыжей шевелюрой, подобное носить следовало с особой осторожностью, но демоницы знали свое дело. Черное платье подчеркивало бледность кожи, огонь волос и хрупкость фигуры, а подол был сшит таким образом, что при движении сквозь разрезы становилась видна красная юбка. Красным был отделан и лиф, привлекая внимание к груди, словно низкого декольте было недостаточно. Платье Иринэис было не менее шикарным, только смещен акцент, и основным цветом был выбран кровавый. Ведьма выглядела ярче и чуточку старше, чем на самом деле, и однозначно казалась Хелли более привлекательной, чем она сама. Волосы у обеих были подняты, нанесен искусный макияж, и для полноты образа не хватало украшений, но их вполне заменяли скромные на первый взгляд амулеты.

– Сюда бы колье, – нерешительно заметила ведьма.

– Не стоит, – решительно заявила Хелли. – Не стоит привлекать внимание к артефактам. Еще неизвестно, что нас ждет.

– Хорошо, – быстро согласилась ведьма.


Ардан спешил вернуться, понимая – осталось слишком мало времени, а еще предстояло переодеться. К Владыке он отправился с дороги, а после того как покинул дворец, было слишком много срочных дел. Варх надеялся, что послания достигнут адресатов, но уверенности не было. К тому же все следовало сделать аккуратно, чтобы вездесущие шпионы Осара не пронюхали о вынужденно начатой новой игре. Ардан понимал, что итогом его действий может быть как смерть, так и возвышение, но иначе поступить не мог.

Зайдя в дом, он сразу же направился на свою половину, приказал поторопить гостий, быстро привел себя в порядок и спустился вниз. Как он и думал, девушки успели собраться и ожидали его в гостиной. Посмотрев на подруг дочери, Варх молчаливо выругался. Портнихам были даны четкие указания подобрать им не особенно приметные наряды и при этом соблюсти все необходимые формальности, но, взглянув на них, Варх понял, что это невозможно. Воспитанницы института не были обычными девицами, которых необходимо было украшать, а он сам виноват, откровенно написав о цели предстоящего визита. Сейчас перед ним стояли две диковинные редкие птички, и было достаточно одного взгляда, чтобы испытать желание схватить и посадить их под замок. Увы, приказ Владыки не предполагал разночтений, и, что самое ужасное, Варх не представлял, как сделать его гостий менее соблазнительными и желанными. Особенно это касалось рыжей. Варх кожей чуял возможные проблемы, но…

– Вы пунктуальны, – заметил он.

– Так время было строго оговорено, – растерялась Хелли.

– Все верно, – задумчиво окинув девушку взглядом, сказал Ардан.

Хотелось украсить ее драгоценностями и закутать в мешковину одновременно, но под рукой не было даже тонкой шали, что уж говорить о первом. Когда Марика и Лерена приезжали погостить, они не покидали замка, а после смерти их матери Ардан предпочитал встречаться с любовницами на их территории. Особняк в городе был необходим, чтобы переночевать и переодеться. Женских вещей здесь давно не было.

– Милорд? – позвала его Иринэис.

– Нам пора, – резко сказал он, развернулся и направился к выходу, уверенный, что девушки последуют за ним.


Иринэис старалась не показывать явного интереса, но она была впечатлена Сартаном. В замке Вархов ей не понравилось. Слишком он оказался типичным для человеческих земель, а особое внимание его хозяина к Хелли взбесило, что вкупе с лишением доступа к источнику вогнало ее в депрессию. Да еще и проснулась, казалось, давно забытая нелюбовь к перемене мест. Ведьма чувствовала себя комфортно, только когда все вокруг было знакомо и понятно. В замке Вархов она поддалась апатии, но с тех пор, как вернулась магия, жизнь заиграла новыми красками.

В столице империи демонов все вокруг казалось необыкновенным и волшебным. К тому же стихии подчинялись ведьме с каждым днем все лучше, а собранные образцы сулили интересные чары.

Платье ведьма восприняла как очередную форму. Судя по урокам в институте, раз Варх одел их в цвета своего домена, тем самым заявил, что они находятся под его покровительством. Это не выбивалось из слов Марики, пообещавшей подругам защиту, и избавляло девушек от объяснений, кто они такие и почему сопровождают лорда. Все вопросы можно было смело адресовать Ардану и молчать при расспросах. Иринэис подобный расклад устраивал целиком и полностью, и даже слишком открытое платье не могло испортить настроение.

До замка они добрались довольно споро. Ведьма как губка впитывала в себя все, что могла. План столицы отчетливо отпечатывался в голове, как и особенности пропускного режима. Иринэис сама не ожидала, что именно устройство города так заинтересует ее. Впрочем, она обращала внимание на все.

Когда последний кордон стражей был преодолен и экипаж въехал на территорию замка, она машинально проверила платье и прическу, с улыбкой заметив, что Хелли сделала то же самое. Да, уроки института не просто запомнились, а стали образом их жизни.

Легкая улыбка, чтобы отблагодарить слугу, и неизменное восхищение в его взгляде. Ведьма мысленно усмехнулась. Тщательно отрепетированный прием из благородства, недоступности и внимания ко всем окружающим.

Их приучали быть королевами в самом прямом смысле этого слова. Воспитанницы института были обязаны очаровывать всех, кто встречался на пути, и не важно, кто именно это будет, правитель или слуга. Неизвестно, когда понадобится тот или другой. Прекрасно понимая, что миром правят мужчины, наставницы старательно втолковывали девушкам главное правило. Пусть мужчины будут уверены в своем главенстве, а на самом деле их необходимо использовать. Единственный, кто имел право на нежность, любовь и уважение, – муж, но даже с ним нельзя было растворяться в страсти…

– Леди Иринэис. – Голос Варха заставил очнуться от раздумий и посмотреть по сторонам.

Они не только успели войти, но и проследовать через анфиладу комнат, богато отделанных золотом и зеркалами, отчего создавалось впечатление бесконечного коридора.

– Милорд, – склонила голову ведьма.

Странное дело, но Варх поставил подруг так, что они находились по обе стороны от него. Трио в черно-красном… Иринэис показалось, что они надели траурные одежды, разбавив чернильный цвет кровью…

От нехорошего предчувствия все внутри похолодело, и она панически взглянула на подругу, но Хелли гораздо лучше владела собой, хотя ведьма догадывалась, о чем она думает. Рыжую пугало происходящее, но она продолжала стоять с гордой осанкой и легкой улыбкой на губах.

Иринэис взяла себя в руки, и вовремя. Их всех пригласили войти, слуги распахнули двери, и ведьма получила возможность увидеть правителя Сартана.

Осар Асарад сидел на троне. Черноволосый, смуглый, с пронзительными золотыми глазами и порочной линией рта. Мгла, клубящаяся за спиной, скрывающая очертания кожистых крыльев, изогнутые рога… Ведьма не совсем понимала, почему он встречает их в истинном облике, ведь до этого все демоны, которых она видела, использовали человеческий. С другой стороны, с чего бы Владыке, да еще на своей земле, не показать не только свое настоящее лицо, но и могущество.

Иринэис хватило одного быстрого взгляда на повелителя перед тем, как она склонилась в низком реверансе, чтобы понять, именно он Владыка. И хотя его тело оказалось далеко от совершенства – мужчина был невысок и довольно плотный, что, видимо, являлось следствием излишеств и разгульного образа жизни, – попытка не принять его всерьез могла стоить жизни. Привыкший приказывать и повелевать, демон лениво рассматривал их, не утруждая себя правилами приличия.

Прозвучали все титулы Владыки, установилась тишина, а правитель Сартана продолжал молчать и изучать гостей, махнув рукой лишь Варху, что он может подняться. Девушкам же такого разрешения не давали, поэтому подруги застыли в реверансах.

Спина, натренированная в институте, с легкостью удерживала необходимую позу, но страдало самолюбие. Все же Иринэис успела привыкнуть к мысли, что ученицы госпожи Дельвейс – величайшие сокровища для любого мужчины. Повелитель же демонов жестко подчеркнул, на какое место их поставил.

– Назови мне их имена, Ардан, – заметил Владыка, и ведьма поразилась, каким холодом потянуло от обычных слов.

– Леди Иринэис Вейл, леди Хеллиан Локхар, – представил их Варх.

Ведьма затаила дыхание, когда прозвучало полное имя подруги, о котором они все давно позабыли. Даже наставницы звали ее Хелли, и никак иначе. Откуда подробности узнал отец Марики, было любопытно.

– Иринэис и Хеллиан, – словно попробовав их имена на вкус, протянул Владыка. – У тебя хороший вкус, Ардан. Можете подняться, леди, – с усмешкой добавил он.

Девушки распрямились, продолжая молчать. Ведьма пыталась соотнести приглашение на прием и тот факт, что кроме них в зале присутствовали лишь безмолвные стражи, похожие на статуи, и несколько слуг. Не прием, однозначно, но тогда что?

– Ужин в тесном кругу, – насмешливо сообщил Осар, все это время внимательно рассматривавший Иринэис.

Она слишком поздно вспомнила, что демоны довольно сильны в ментальной магии, а значит, все это время Владыка читал их мысли. Машинально поставила щит, но правитель отреагировал очередной ухмылкой, явно показывая, что он успел полностью оценить ее.

Когда его взгляд обратился к Хелли, глаза, казалось, засветились интересом. Ведьма почувствовала, как подруга напряглась, но внешне никак не показала смятения.

Владыка лениво поднялся, и стало понятно: внешний вид обманчив. Демон прекрасно владел своим телом, двигаясь довольно стремительно для своей комплекции. Взмах рукой, и перед ними открылись еще одни двери, в которые Владыка и прошел, не оборачиваясь. Их троице ничего не оставалось, как поспешить следом, а когда они за ними закрылись, словно отсекая их от остального мира, Иринэис невольно вздрогнула.

Машинально отмечая богатство убранства и роскошь отделки, мясо всех видов и способов приготовления, паштеты, закуски, рубиновые вина, так похожие на кровь, она приказала себе сосредоточиться совсем на другом. Слишком явно в воздухе повеяло опасностью, которая может стать серьезной проблемой.

Сев во главе стола, сервированного на четверых, Осар поманил Хелли к себе. Словно по мановению руки установился полумрак, нарушаемый отблеском множества горящих свечей.

Ей пришлось послушно склониться в очередном реверансе, благодаря за «любезность», и опуститься на стул по соседству. Иринэис заняла место рядом с Вархом. Судя по тому, как потемнели глаза отца Марики, лорду не понравилось решение Владыки, но он ничего не сказал.

Пристальный взгляд правителя Сартана на Хелли, и свечи начали гаснуть одна за другой, теперь отчетливо освещая только рыжую. Нервы Иринэис были напряжены до предела. Стало понятно, что Владыка явно обозначил свои желания, вот только чем им все это грозит?

Еще один знак рукой, приглашающий приступить к ужину, и все повиновались желанию Асарада. Лишь воспитание и манеры, впитавшиеся в кровь, позволили вести себя достойно и не подать вида, насколько заходится сердце от страха и дурных предчувствий. По ментальной связи с Хелли стало понятно – подруга находится в неменьшем смятении, но так же улыбается, поддерживает разговор и играет выученную наизусть роль.


Ардан нервничал, хотя ничем не показывал беспокойства. Поведение Владыки, вполне предсказуемое, не оказалось откровением, хотя где-то в глубине души Варх надеялся: он не будет претендовать на тех, кто был одет в цвета его домена. Что может быть красноречивее того, что девушки находятся под его личной защитой? Зато все стало на свои места, и последние сомнения отпали. Правитель решил пустить и его род под нож, хотя оставалось непонятным, кому он поручил эту «почетную» роль.

В очередной раз похвалив себя за предусмотрительность, когда он отослал дочерей подальше от Сартана, Ардан пытался просчитать дальнейшие поступки Осара. Вряд ли он прикажет предоставить ему девушек сегодня. Слишком часто Варх наблюдал, как опьяненный властью и вседозволенностью Асарад наслаждался паникой жертвы. Хотя далеко не каждая убивалась от горя, закономерно рассчитывая получить преимущества для своего рода, но такие Осара особо не привлекали, и его интерес ограничивался одной ночью. А вот строптивиц Владыка любил и не отпускал, пока окончательно не ломал их характер.

Судя по происходящему, ведьме его интерес не грозил, чего нельзя было сказать о рыжей. Успев не только узнать Хелли за то время, что они провели бок о бок, но и получив первый отчет о ее жизни сегодня днем, Варх не собирался отдавать свою избранницу повелителю. Жирно будет, да и с самим гурманом необходимо что-то делать.

Увы, желание мира и прекращение междоусобиц обернулось для них ловушкой. Пять родов выбрали лучшего и сильнейшего из них, согласились повиноваться, дав клятвы верности, но кто знал, что спустя двести лет Владыку будут интересовать только собственные удовольствия. Среди родов зрело недовольство и постепенно приближалось к точке кипения. Единственное, что удерживало их от восстания, – клятва. Если же кто-то найдет способ избавиться от нее, он может как вернуть империи величие и могущество, так и утопить ее в крови. Последнее нельзя было допустить…



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7