Екатерина Азарова.

Институт неблагородных девиц. Чаша долга



скачать книгу бесплатно

– Смотри, – прошептал Варх, пожимая пальцы девушки.

Впрочем, его напоминание было излишним. Хелли, словно завороженная, смотрела на водную гладь, где один за другим раскрывались бутоны…

Мерцающие бело-серебристые цветы на темной поверхности с пьянящим сладким ароматом, от которого кружилась голова… Из серединки бутонов поднималось что-то вроде сверкающей пыли, отчего казалось, что на поверхность воды набросили искристое покрывало.

Ночь опустилась неожиданно. Мерцающие звезды на воде казались отражением своих небесных сестер, но были гораздо ближе, а потребность сорвать одну их них, понюхать, попробовать на ощупь кажущиеся восковыми лепестки стала нестерпимым желанием.

Хелли поднялась, подошла к воде и застыла на мгновение. Несмотря на порыв, лезть в воду в присутствии лорда было неправильным, а еще признаком плохого воспитания. Она достаточно совершила промахов.

– Нравится? – поинтересовался Ардан.

Хелли вздрогнула, не услышав, как он подошел.

– Красивые цветы. Никогда не видела таких, – как можно спокойнее заметила она.

– Ночные звезды. Появляются, когда солнце заходит за горизонт и не может навредить лепесткам, а цветут до появления первых рассветных лучей. Потом вновь скрываются под толщей воды.

Хелли вновь показалось, что рука Варха ласкает ее плечо, хотя в этот раз ошибки быть не могло. Он стоял на расстоянии метра и не касался ее, разве что взглядом.

– Надо будет расспросить у Иринэис о них, – невнятно сказала Хелли.

– Зачем? Я здесь и все могу рассказать. Хотя…

Варх замолчал, продолжая пристально рассматривать девушку, а затем неожиданно вошел в воду, сорвал несколько цветков, один протянул Хелли, а второй закрепил в ее волосах….

Хелли забыла, как дышать. Аромат стал таким насыщенным, что закружилась голова. Сами же лепестки на ощупь оказались нежнее шелка, в то время как руки лорда шершавыми и такими горячими, что обжигали кожу. Но все стало незначительным, когда она поняла, что весь день хотела именно этого: чтобы Ардан прикоснулся к ней вновь, поцеловал… Безумное желание, учитывая сложившуюся ситуацию.

Пальцы дрогнули, сминая хрупкий цветок и пачкая руки липким соком, а аромат стал еще гуще.

– Ты неосторожна, – улыбнулся Варх.

Поднеся ее руку к губам, он поцеловал по очереди каждый тонкий пальчик, а затем и вовсе лизнул указательный.

– Что вы делаете? – выдохнула Хелли.

– Сок ночной звезды обладает особыми свойствами, – заметил он. – Способен снять усталость, излечить раны, даже смертельные. Хочешь попробовать? День выдался сложным…

– Почему нет, – прошептала она.

Лорд вытащил цветок из волос Хелли, растер один лепесток между пальцами и поднес их к ее лицу. Приторный запах ударил в нос, и, в очередной раз понимая, что стоит развернуться и уйти, она послушно приоткрыла рот.


Варх лишь тронул подушечкой пальца нижнюю губу, оставляя на ней каплю сока. Хелли машинально провела кончиком языка, слизывая сладкую влагу, моментально ощущая, как по венам разливается тепло, а сердце бьется еще чаще, чем до этого.

Ардан оказался прав: сил прибавилось, а усталость ушла. Правда, было и еще кое-что непонятное. Тепло, расходящееся по телу, приносило непонятное предвкушение, какое бывало у Хелли, когда она понимала способ создания очередного могущественного артефакта. Возбуждение… наверное, это было бы самым правильным определением. Вот только в этот раз это чувство вызывала не наука, а стоявший напротив мужчина. Мужчина, смотрящий на нее таким взглядом, что ноги подкашивались, а сердце билось в груди, словно испуганная птица.

– Сладко? – поинтересовался он. – Чувствуешь расслабление, желание?

Хелли кивнула, вновь облизав губу.

– У ночной звезды есть другие свойства, – заметил лорд, и Хелли вопросительно посмотрела на него.

– Она рождает в телах желание, которому невозможно противостоять, – прошептал он, осторожно взяв Хелли за подбородок и чуть запрокинув голову. – Но полностью почувствовать всю сладость этого цветка можно только так…

Невозможно было ни отвести взгляда, ни отстраниться, поэтому, когда Варх поцеловал ее, Хелли лишь прикрыла глаза. Чувства нахлынули с новой силой, поцелуй показался не только сладким, он стал словно глоток живительной влаги после длительной прогулки по пустыне. Ардан целовал не так жадно, как вчера вечером, но с каждой секундой у Хелли появлялось чувство, что она никогда не сможет забыть того, кто дарил ей такие ощущения. Сойти с ума за несколько секунд? До вчерашнего вечера Хелли считала, что это невозможно, но Варх умудрился заронить сомнения, а сейчас окончательно доказал ее неправоту.

Когда поцелуй прервался, стало пусто и холодно… Открыв глаза, Хелли посмотрела на Варха, не в силах сказать ни слова. И только одна мысль билась в голове: «Что она творит?!»

– Милорд…

– Тшш… – улыбнулся он, прижав палец к ее губам. – Уже поздно, а завтра рано вставать. Тебе надо выспаться.

– Но…

– Пойдем, я провожу тебя до шатра…

– Нет! – Возглас вышел громче, чем она того хотела. – Я помню дорогу…

– Как хочешь… Сладких снов, мое сокровище.

– Доброй ночи, милорд, – пробормотала Хелли, судорожно вспоминая о вежливом тоне и пятясь назад, не в силах повернуться спиной.

Судя по всему, ее поведение позабавило лорда, потому что он улыбнулся и продолжал смотреть на нее, пока она не дошла до камней. Стоило ему скрыться из поля зрения, как Хелли опустилась на землю. Необходимо было прийти в себя, но привычные способы не помогали. Кровь продолжала бурлить в венах, сердце заходилось от волнения, а тягучий узел внизу живота и вовсе никак не желал пропадать.

– Леди?

Дэран возник ниоткуда, как и всегда.

– Следишь? – грубо заметила Хелли.

– Охраняю, – невозмутимо сообщил он.

– Так делай это так, чтобы я тебя не видела, – зло бросила Хелли, поднимаясь и направляясь к выделенному для них с Иринэис шатру.

Приподняв полог и войдя, она увидела, что подруга сладко спит. Тихо раздевшись, Хелли юркнула на свою кушетку и натянула покрывало до шеи. Зажмурившись, она постаралась заснуть, но потом поняла – ничего у нее не выйдет. Этим вечером произошло нечто, чему она не могла найти объяснение и определение, но одно было понятно, что-то изменилось безвозвратно…


– Милорд?

Ардан продолжал задумчиво смотреть на воду, поглаживая пальцами цветок ночной звезды. Нар застыл позади, ожидая его указаний, но Варх не торопился отдавать их, хотя и вызвал стража сам. В голову лезли самые разные мысли, однако прежде чем действовать, необходимо было кое-что уточнить.

Время шло, и следовало принять решение…

– Нар, у меня будет для тебя несколько поручений личного характера. Как ты понимаешь, об этом никто не должен знать…

– Да, милорд.

– Мне нужна вся информация о нашей гостье Хелли Локхар. Также ты должен будешь узнать, кому она предназначена, и собрать досье на ее предполагаемого жениха. Я должен знать все…

– Милорд, сколько у меня времени?

– Его почти нет. – Варх повернулся к Нару. – Так что отправляйся немедленно.

– Да, милорд. – Страж развернулся и исчез в ночи.

Не прошло и десяти минут, как Ардан услышал ржание лошади и едва слышный стук копыт.

– Неожиданно, – повторил лорд, поднимая руку с зажатым цветком ближе к глазам.

Луна светила достаточно ярко, и было отчетливо видно, как изменился цвет ночной звезды. Лепестки окрасились красным, и дело было вовсе не в соке. Ардан усмехнулся… Было еще кое-что, о чем он не сказал Хелли. Расцветала ночная звезда только для тех, кто был предназначен друг для друга судьбой и богами, а ее сок подтверждал это, становясь сладким для истинной пары, или отравлял горечью тех, кто не подходил друг другу. Именно желая проверить свои ощущения, он и присоединился к девушке на прогулке, предполагая, что цветок расцветет для них. Не ошибся…

Неожиданно вот так найти себе пару, но выбор богов совпал и с его выбором, лишь ускорив события, что тоже к лучшему. Ну а Хелли… он все объяснит ей немного позже.


Эстер сидела у себя в кабинете и задумчиво смотрела на огонь. Бокал с рейнсанским вином привычно ловил блики от огня, но наслаждаться напитком наставница института не спешила. В последнее время ситуация стала слишком непредсказуемой, чтобы она могла позволить себе хотя бы на секунду потерять способность рассуждать здраво и принимать решения молниеносно.

– Дорогая?

Посмотрев на Кайра, Эстер машинально улыбнулась и приняла одну из соблазнительных поз, в то время как мысли продолжали витать далеко, но любовнику не стоит пока о них знать. Пока Эстер сама не поняла, какой у нее план действий, не надо вносить сомнения в их отлаженное годами сотрудничество как в работе, так и в постели.

А волноваться было о чем! Ее воспитанницы подкинули больше сюрпризов, чем Эстер могла ожидать, и ни один из них не был приятным. Стольких стоило сил, чтобы разыскать их! Она пошла на кровавый ритуал, чтобы удержать ускользающие нити власти над воспитанницами, но пока было очевидно, что сработало это только с Иринэис, остальные… сильные эмоции выжигали печать подчинения. Конечно, они не способны были убрать ее до конца, но ослабить – вполне. Смущали те, кто оказался в поклонниках… Глава демонического домена, изгнанник, от которого непонятно чего ожидать, и… Древний. И еще неизвестно, кто присоединился к Марике и Дарине с того момента, как на корабле отловили шпиона Эстер. В том, что состав их компании не окончательный, госпожа Дельвейс была уверена.

– Эстер! – повысил голос Кайр, настойчиво напоминая о себе.

– Как ты думаешь, что мне ответить, если один из глав демонических доменов попросит в жены… Хелли? – задумчиво спросила она, прекрасно понимая, что эта проблема выходит на первый план.

– С чего ты это решила?

– Называй это проявлением интуиции, – улыбнулась Эстер.

– Или ты снова начала свою игру? – усмехнулся Кайр. – Дорогая, опять секреты?

– Тебе прекрасно известно, где сейчас находятся Хелли и Иринэис. Лорд Варх проявил неподдельный интерес к моей рыженькой, и плевать ему на ее происхождение и принадлежность к другой расе. Я пытаюсь предусмотреть все возможные варианты.

– Отправила шпиона? Не удержалась? – рассмеялся лорд Хасагар.

– Ты знаешь, я такая любопытная. – На пару секунд притворно потупилась Эстер и рассмеялась. – Так что скажешь? Если подобное случится, как нам поступить?

– Варх – второй после Севаров по влиятельности в Сартане, – задумчиво заметил Кайр.

– Скованный клятвой подчинения императору, – парировала Эстер. – Какая нам от него выгода?

– Он – военная мощь Сартана. Точнее, эта самая власть сосредоточена в его руках. И только клятва до сих пор хранит правящий род и императора.

– Ты о чем-то мне не сказал? – прищурилась госпожа Дельвейс. – Что происходит в Сартане?

– Нам нечего опасаться, а вот в остальном… Посмотрим. Пока я наблюдаю.

– И все же? Вопрос с Хелли остается открытым?

– Именно, – уверенно кивнул Кайр. – Что-то происходит в мире, но у нас есть то, что никогда не потеряет цену – кто бы ни пришел к власти после передела, все они захотят наследников с сильной магией. Мы обладатели бесценного сокровища, Эстер. Сокровища, которое никогда не обесценится. А наши бунтарки… Если они умудряются в путешествии находить себе поклонников вроде Варха, то нам это тоже на руку. Пусть девочки гуляют, сколько им надо.

– Как бы ни вышли из-под контроля…

– А на что нам последний этап? – усмехнулся Хасагар. – Будут как шелковые, полностью послушные нашей воле. Как и все, кто прошел через ритуал до них.

– Мы рискуем, – покачала головой Эстер. – Но ты прав. Ограничимся внешним контролем.

Кристен пребывал в состоянии крайнего раздражения. Вынужденный заниматься делами, связанными с обратным плаванием, он застрял на «Волшебнице», в то время как это скользкое земноводное вместе с новоявленным родственником леди Варх ушли гулять. Да пусть бы они хоть сквозь землю провалились, но с ними отправилась и Дарина. Дарина, на которую этот фальшивый демон явно имел виды, если судить по его заинтересованным взглядам. Да и сама девушка ничего не имела против, с самого начала словно проникнувшись к нему приязнью. И это бесило! Две недели Крис плясал перед Дарой на задних лапах, стараясь всячески заслужить благосклонность, и вот появляется посторонний мужик, и она улыбается ему, смеется над шутками, не возражает, когда он будто невзначай касается ее руки…

– Огги, бездна тебя дери, смотри за лебедкой, эти гребаные ящики сейчас попадают в воду!

– Кэп, я смотрю… – прогрохотал старпом.

– Смотрит он… – выругался Севар, но Огги был прав, все действительно шло, как и положено, несмотря на легкую заминку.

Подхватил один из ящиков, решив занять себя делом, пока окончательно не сорвался, Крис направился по трапу на корабль.

– Лорд Севар, – мелодичный голос той, о ком Крис размышлял все утро, и… он пошатнулся, а ящик полетел в воду.

– Кэп, там же виски! – завопил старпом.

– А я с сегодняшнего дня ввожу сухой закон, – парировал Кристен, медленно поворачиваясь и спускаясь обратно на пристань.

– Леди Листер, – отвесил он поклон и скрипнул зубами, заметив, как девушка опирается на руку Тагира.

– Вижу, работа идет полным ходом, – заметила она.

– Конечно, леди, я знаю свое дело.

– Ни на мгновение не сомневалась в этом. Мы гуляли и подумали, что отправиться обедать и при этом не пригласить вас, будет верхом невежливости, но сейчас вижу, идея была не совсем разумной.

По внешнему виду Дарины ничего нельзя было понять, но в какой-то момент Крису показалось, что она специально решила над ним поиздеваться. Что ж, ему есть что на это ответить, причем сделав это так, что Дэйшар и Дарина еще захлебнутся от его светских манер.

– С удовольствием, леди, – улыбнулся он.


Дарина удивленно проследила, как Крис раздал указания на время его отсутствия и, быстро осмотрев себя, хмыкнул. Глаза вспыхнули золотым светом, такого же оттенка свечение окутало мужскую фигуру, а когда развеялось, то он стал похож на аристократа как никогда.

Гордая осанка, невозмутимо равнодушное выражение лица, достоинство в каждом движении и магия, окутывающая Кристена подобно облаку. Наверное, именно сейчас Дара окончательно осознала, что Крис не просто демон-авантюрист, а принадлежит к правящей семье Сартана, пусть и из побочной ветви. Даже простая чистая одежда смотрелась на нем так, что в ней не стыдно появиться в самом респектабельном месте, и его не просто примут, а тут же распахнут двери, едва завидев на расстоянии.

Дарине стало стыдно за свое поведение, и недавно произнесенные слова показались сказанными совсем не с тем смыслом, что она вкладывала в них.

Ведь они с Марикой, Тагиром и Рассом и в самом деле гуляли. После полудня показалось абсолютно нормальным желанием немного отвлечь Криса и позвать его отобедать с ними. Но по тому, как он отреагировал… Дара едва удержалась от вздоха, сообразив, что Севар воспринял заботу за очередную насмешку, которыми она довольно щедро одаривала его в последнее время.

Судя по всему, придется обязательно объясниться, а пока вести себя как можно мягче. В последние дни Криса и так словно подменили. Он стал серьезнее, выдержаннее, взрослее… Посмотрев на него, Дарина вдруг поняла, о чем твердила Марика, когда рассказывала о том, как на демонов действует магия правящей семьи, – перед таким хотелось уважительно склониться по собственной воле и без заклятия подчинения.

Дарина на миг зажмурилась, прогоняя некстати нахлынувшие эмоции, и снова взглянула на демона. Словно читая ее мысли, он приподнял бровь и предложил ей руку. Быстро оглянувшись на Тагира, леди Листер стало понятно: Древний ждет, что она и дальше будет идти рядом. Оказавшись между двух огней, она сделала единственное, что пришло в голову, чтобы не обидеть никого.

– Сегодня прекрасный день, – заметила она, улыбнулась мужчинам и прошла вперед, проигнорировав их обоих.

Глава 4

Чем ближе они подъезжали к Сартану, тем разительнее становились его отличия от Танниса. Не только природа, воздух стал совсем иным. Убивающая жара, давящая на тело так, что хотелось пригнуться и спрятаться в тени. Вот только с последней были довольно большие проблемы. Тем не менее Хелли все сильнее манила столица империи демонов. Все вокруг было пропитано силой. Складывалось впечатление, что она собиралась и устремлялась к замку, который виднелся издалека и находился в центре города, словно множество рек и ручьев в широкое устье. Интуиция кричала, предупреждая об опасности и советуя вернуться, но Хелли отмахнулась от нее. Впереди ждала столица империи, однако самое главное – библиотека и сокровищница, которые лорд Варх обещал показать. Щедрое обещание, но, как выяснилось, Ардан занимал высокий пост и был тем, кто контролировал границы государства, так что для него не существовало закрытых дверей.

Хелли не понимала, как вообще можно воздвигнуть в пустыне такой огромный город. Иллюстрации в книгах не давали ясного представления о том, насколько он велик и по-своему прекрасен.

Таннис она любила. Мягкий климат, освежающий морской бриз, ласковое солнце. Дома в большинстве своем двухэтажные и из белого камня, повсюду сады и фонтаны. Здесь же все было иначе. Каждый дом походил на крепость, мощную и основательную, садов не было и в помине, а широкие прямые улицы так отличались от извилистых дорожек, по которым Хелли с удовольствием гуляла в Таннисе. Смесь всех оттенков красного и желтого в архитектуре, невыносимо голубое небо и жара.

– Удивительно, – пробормотала она, подавшись вперед и рассматривая очередное чудо для себя и повседневность для Сартана.

Они были единственные на лошадях, все остальные встретившиеся им демоны предпочитали использовать исполинских змей, огромных ящеров, а когда их отряд проехал городские ворота, которые охраняли устрашающего вида стражники, Хелли и вовсе увидела демона на жутком скорпионе. Ее передернуло от отвращения, а вот Иринэис в очередной раз словно очнулась и заинтересованно посмотрела на всадника. А когда тот приблизился к лорду Варху, воспользовалась моментом, жадно рассматривая незнакомца, точнее, его «скакуна». Хелли невольно усмехнулась. Дочь природы, что с ведьмы взять. Для подруги Сартан был огромной неизведанной территорией, где можно было испробовать свои силы, а перед местной фауной поблекло даже желание попасть в библиотеку. К тому же связь с источником Вархов больше не обрывалась, так что ведьма успокоилась и все свободное время в пути испытывала то одно, то другое заклинание, собирала образцы камней и скудной растительности во время коротких привалов. Непонятно, что она намеревалась со всем этим делать, но Хелли была рада, что подруга избавилась от депрессии, которая снедала ее в последнее время.

– У нас небольшие изменения в планах, – негромко сказал Варх, подъезжая вплотную.

– Проблемы? – взволнованно уточнила Хелли.

– Твое беспокойство мне приятно. Причем не важно, вызвано оно моей персоной или тем, что есть вероятность не достигнуть цели, стоя на пороге, – заметил Варх, а когда Хелли собралась запротестовать, поднял руку, призывая помолчать. – Успокойся. Меня уведомили, что необходимо мое срочное присутствие. Так что я должен сказать тебе спасибо, что мы отправились сюда.

После этих слов Варх отвернулся, подозвал одного из своих стражей и что-то тихо сказал ему. Что именно, Хелли не расслышала, к тому же ее отвлек Дэран. Она постоянно чувствовала присутствие наемника, хотя заговаривал он крайне редко и строго по делу. Вот и сейчас, окинув ее внимательным взглядом, он застыл изваянием, готовым очнуться, стоит Хелли пошевелиться.

– Что происходит? – Собеседник Варха уехал, и ведьма снова заскучала.

– Пока не знаю, – пожала плечами рыжая.

Кавалькада вновь пришла в движение, и девушкам стало не до разговоров. Оставалось только успевать править лошадьми и удержаться от того, чтобы не крутить головой по сторонам, ведь Сартан кардинально отличался от всего виденного ранее.

Они остановились около добротного двухэтажного дома из серого камня. Довольно узкие окна, похожие на бойницы, массивные стены и неприступная дверь. У входа дежурили стражи.

Стоило Варху приблизиться, как все пришло в движение. Как-то неожиданно и непонятно откуда появились слуги, помогли спешиться, забрали вещи и отвели животных. Все произошло так быстро, что не успела Хелли опомниться, как они уже заходили внутрь. Втроем. Она обернулась, чтобы понять, куда делся Дэран, но в этот момент дверь закрылась, отсекая наемника.

– Но…

– Твой охранник заступит на пост позже, – прервал ее Ардан и вкрадчиво улыбнулся. – Сейчас я с удовольствием покажу вам дом.


Довольно быстро управившись с размещением гостий, Варх поспешил к правителю. Он не лукавил, когда сказал, что желание Хелли увидеть Сартан оказалось как нельзя кстати, ведь в ином случае он не смог бы оказаться в столице вовремя.

Владыка Осар не любил задержек, и не имело значения, что дорога требует времени, а уезжая домой, Ардан не оставил незаконченных дел. Увы, правитель вообще с недовольством воспринимал, что Варх не находится постоянно у него на виду, хотя Ардан неоднократно объяснял, что его присутствие в столице не обязательно и на границе он принесет больше пользы. Осару это не сильно нравилось, но Варху в Сартане довольно быстро становилось скучно, к тому же было жалко терять время на мелочи. Несмотря на всю любовь к интригам, постоянная грызня за влияние на Владыку ему надоела, так что в последнюю пару лет он ограничился шпионажем, чтобы быть в курсе событий, и приезжал в столицу, только когда требовалось его личное присутствие. Сегодня же он неподдельно удивился, встретив посланника. Что конкретно понадобилось Осару, предположить было сложно, учитывая, что неделю назад все было в порядке. В любом случае он совсем скоро это узнает.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7