Эдуард Катлас.

Акренор: Девятая крепость. Честь твоего врага. Право на поражение (сборник)



скачать книгу бесплатно

– Так это ты? – Молния задохнулся от возмущения.

Маг поднял руки в знак примирения.

– Извини меня, пожалуйста. Мне же тоже надо тренироваться. – Но довольная улыбка так и не сошла с лица Вика.

– Иди, вон… с Брентоном потренируйся.

Брентон в этот момент тоже выцеливал мишень из своего нового арбалета. Дело у него не ладилось, лишь несколько болтов попали в центр мишени, остальные были где угодно, но только не там, где им полагалось.

Вик кивнул и повернулся в сторону мишени Гнома, не переставая при этом улыбаться. Отклонение болта в момент полета было очевидной удачей в его обучении. Создание простого, но обычно медленного заклинания ветра, завихряющегося вокруг мишени и отбрасывающего болты в сторону от ее центра, казалось ему вершиной мастерства.


Они попрощались с долиной вечером второго дня. В глазах мастеров чувствовалась гордость за великолепные результаты их труда. Даже им редко приходилось выполнять подобные заказы.

Прощаясь, седой кузнец сказал им только несколько слов:

– Не позвольте вашим врагам завладеть оружием с моим клеймом…

Взвод пополнения выступил из столицы на следующий день. Вместе с ними уходил отряд из одиннадцати бойцов и мага-недоучки.


Алор. Тени леса

Глухие леса северо-запада встретили их мелким моросящим дождем. С каждой милей дорога, уводящая в глубь леса, становилась все уже, пока не превратилась просто в тропу, петляющую среди деревьев. Лошади шли шагом, многие воины спешились и вели их в поводу.

– Эти места считаются безопасными, – объявил Нес'Нуин на первой же ночевке. – Однако недостаточно безопасными, чтобы вы могли позволить себе расслабиться. С завтрашнего дня оставите лошадей мне и пойдете впереди отряда в боевом охранении. Пора вам осваиваться в лесу. Думаю, Саграну и Даниэлю стоит немного потрудиться, чтобы научить этому остальных.

Так что второй день они шли впереди, в полумиле от основного отряда, в стороне от тропы. Если для двоих рейнджеров передвижение по лесу не было чем-то новым, то у остальной части группы оно вызывало некоторые сложности.

Хуже всего приходилось Шатуну. В прежней жизни он привык к простому правилу: хочешь быть незаметным – не шевелись. Это правило было идеальным для его комплекции. Теперь же он раз за разом получал недовольный взгляд то одного, то другого рейнджера, давно бросивших заниматься остальными и теперь прикрывающих только его.

– Ветку не трогать, обойти, – тихо шептал он себе под нос. – Видеть двоих или троих из группы, но не подходить ближе двадцати шагов.

Заметив, что видит только одного, он ринулся вперед, чтобы вновь высмотреть Фантома, раз за разом теряющегося из виду. Немедленно под его ногами треснул сучок, и на счет Шатуна был записан еще один укоризненный взгляд Рыси.

– Маг идет себе рядом с тропой и в ус не дует, – обнаружив Фантома впереди, Шатун решил пожаловаться себе на судьбу, – а тут отдувайся.

Виктору тоже было нелегко. Идти рядом с тропой в самой глубине группы было проще, но, так же как и Шатун, он был городским и пока совсем не чувствовал, куда можно ставить ногу, а куда не стоит. Поэтому, чтобы выглядеть достойно, он беспринципно мухлевал, окружая себя заклинанием тишины на наиболее сложных участках. Но продержаться на заклинании можно было только несколько минут, к тому же на него приходилось отвлекаться, поэтому Виктор тут же терял из виду идущих в связке.

Из бывших городских жителей лучше всего осваивался Молния. Легко переступив через поваленное дерево, он тут же поднырнул под одну ветку, уклонился от другой, выбрал взглядом место для следующего шага, ступил вперед и немного повернул голову влево, тут же увидев мелькнувшую за деревьями фигуру Лашана. Два шага по чистому участку, взгляд вправо, чтобы убедиться в том, что они с Мугрой не слишком разошлись. Взгляд вперед, сквозь деревья, взгляд вверх, на всякий случай. Выбор места для следующего шага… Ким начинал чувствовать, что перемещение по лесу дается ему с каждым часом все легче. Он почти бессознательно рисовал кривую линию, невидимую ниточку, петляющую среди деревьев, по которой ему придется пройти. Начинал ощущать запахи леса. Слышал, как где-то далеко впереди растрещалась птица. Птица… растрещалась…

Ким резко остановился. Сзади его тут же нагнал Рысь и, оглянувшись, поднял руку, делая знак остановиться.

– Хорошо, – кивнул он Киму, – я уж подумал, что ты не заметишь.

– Кто-то впереди?

– Да, люди или зверь, не знаю. Тысяча шагов прямо по тропе. Трещотка поет уже несколько минут – идут в нашу сторону. Судя по карте, через несколько миль первая деревня, так что могут быть и крестьяне. Фантом, назад – предупреди наших. Дойди с ними до этого места. Я уйду вперед, проверю. Остальные – держите тропу под наблюдением.

Группа вновь рассыпалась по лесу, на ходу взводя арбалеты и готовя луки.

Рысь вернулся быстро.

– Свои. Легкая кавалерия, два десятка, будут через минуту. Гарнизонов здесь нет – похоже, патруль первой крепости. Далековато забрались. Я им показываться не стал, здесь встретим. Давайте, половина на дорогу, остальные за деревья, мало ли что. Мугра, отойди шагов на сто назад, придержи отряд.


Первый всадник, заметив стоящих на тропе, резко осадил коня и поднял руку, останавливая остальных.

– Назовите себя, – прокричал он, держа руку на рукояти меча.

– Мы люди короля. Сержант Брентон. Пополнение в Алор.

– Маловато для пополнения. – Руководящий отрядом недоверчиво взглянул на пятерых воинов, стоящих на тропе.

– Остальные сейчас будут. – Рядом с лошадьми из ниоткуда возник Сагран.


Деревня была на семь дворов. Скорее большой хутор, а не деревня. Как и большинство деревень в округе, ее поставили ушедшие на покой служаки. Собралось несколько отставных, накупили на скопленные деньги инвентаря и продовольствия, чтобы пережить первую зиму, и начали обживаться на новом месте. Для многих ратников, особенно стражей границ, так и выглядела мечта. Выжить, не сгинуть в боях за пару десятков лет службы, скопить денег и основать свое собственное поселение.

Отец нынешнего короля в свое время даровал эти леса младшему сыну одного из пограничных баронов востока, но сын свалился с лошади и сломал себе шею. Поговаривали, что ему «помогли». Так что несколько сотен таких же, как эта, маленьких деревень находились теперь под патронажем короны, до тех пор пока для них не найдется хозяин. Несколько баронов, чьи владения находились дальше на восток, претендовали на эти леса, но король пока тянул с решением из-за запутанных интриг, развернувшихся среди претендентов на владение северо-западными лесами.

– Нас выслали навстречу пополнению, – рассказывал сержант, руководящий встретившим их патрулем. – Группа орков просочилась через ущелье и рыщет по окрестностям. Они сожгли несколько деревень, вырезали всех жителей. Капитан разослал патрули по окрестностям, но выследить орков пока не удалось. Да и людей у нас маловато, чтобы за орками по всем этим лесам гоняться. Так что капитан послал нас с приказом пополнению перейти под мое командование, прочесать окрестности и найти эту банду. Мы ждали вас раньше, сидели в этой деревне несколько дней и сегодня решили двинуться вперед. Это единственная дорога, так что не разминулись бы. Теперь можно поохотиться на орков.

– Что ты можешь рассказать об этой банде? – вступил в разговор Нес'Нуин.

– Вы увидите. Тут есть еще одна деревенька, в десятке миль отсюда. Была. Мы не ожидали, что эта банда заберется так далеко. Деревня сожжена дотла, убиты все. У мужчин отрезаны уши, женщин жестоко насиловали перед смертью.

– Уши? – переспросил Сагран.

– Да, у каждого мужчины отрезано правое ухо. Говорят, орки делают амулеты из засушенных человеческих ушей. Это для них как боевые трофеи, признак их воинской доблести. Мы похоронили умерших. Прочесали окрестности, но никаких следов не нашли. Судя по всему, орки ушли за несколько дней до нашего прихода. Сейчас след совсем остыл, с момента нападения прошло от пяти дней до недели.

– Это не орки, – тихо произнес Сагран.

– …Так что завтра отправимся… Что? Не орки? Что ты хочешь этим сказать?

– Я хочу сказать, что это не орки, – громче повторил Сагран. – То, что сделано, могло быть сделано теми, кто хочет, чтобы это было похоже на нападение орков. Но при этом никогда с ними не воевал.

– А кто же? – Сержант фыркнул, недоверчиво глядя на рейнджера.

Нес'Нуин успокаивающе положил руку на плечо сержанта и обратился к Саграну:

– Твои выводы на чем-то основаны?

– Орки не насилуют человеческих женщин. Это сказки. Если они это и делают, то редко, когда это необходимо для ритуалов. Человеческих женщин они едят. Иногда. Когда нет другой пищи. Орки не носят амулеты из человеческих ушей. Это байки, которые травят в городских тавернах, когда хотят попугать собутыльников. Орки вырывают два верхних клыка у побежденных ими врагов – зверей и людей – и носят сделанные из них ожерелья. Орки считают, что забирают силу своих врагов себе, нося такие украшения. Кто бы это ни сделал, это не орки.

– Тогда кто же?

– Не знаю, я не хочу думать, что это люди, но, судя по тому, что вы сказали, по изнасилованным женщинам… – Сагран тряхнул головой.

– Зачем людям нужно такое?

– Для начала надо взглянуть на ту деревню. В остальных местах было то же самое?

– Да, все было так же, – подтвердил сержант, – сожженные дома, изнасилованные женщины, отрезанные уши. Ни одного убитого со стороны банды, хотя в некоторых деревнях пытались защищаться. Ни одной сломанной стрелы, ни одного наконечника в трупах. Надо вернуться туда завтра и попробовать взять след. Нас сейчас немногим меньше сотни, так что справимся, главное найти эту банду.

– Нет, сержант. – Нес'Нуин покачал головой. – Завтра вы заберете пополнение, и мы отправимся в Алор. В лес можно отправить хоть тысячу, но это не поможет. Бандой займутся мои люди.

– Ваши люди? А разве вы не идете в составе этого отряда?

– Мы шли вместе с отрядом до первой крепости. Но, похоже, наши пути расходятся раньше, чем мы предполагали. Сагран! – Монах обернулся к рейнджеру. – Когда вы выступите?

– Прямо сейчас. Если поспешим, успеем засветло осмотреть место и зацепиться за след.

– Тогда ешьте и выступайте. Оставьте лошадей и все лишнее со мной. Я буду ждать от вас вестей в Алоре. Постарайтесь найти и уничтожить эту банду. Но главное – поймите, кто стоит за нею. Если это не орки, то мне очень хочется узнать, что это за банда и что она ищет в этих краях. Для разбойников они слишком жестоки.


Рем присел, прислонившись к дереву, и попытался отдохнуть. Непрерывный моросящий дождь скрадывал звуки. Группа добралась до сгоревшей деревни вовремя: через полчаса начнет темнеть, а тогда даже опытные рейнджеры вряд ли смогли бы рассмотреть что-то при свете звезд. Отряд расположился в нескольких сотнях шагов от деревни, дожидаясь возвращения следопытов, ушедших осматривать деревню и окрестности.

Как всегда, Фантом и Рысь возникли прямо рядом с ними совершенно бесшумно. Только маг поднял голову за мгновение до их появления.

Сагран внимательно посмотрел на мага.

– Ты нас услышал? – удивленно произнес он.

– Нет, вы шли бесшумно.

– Тогда как ты узнал о нашем появлении?

– Вы же знаете, у магов свои пути. – Маг улыбнулся. – Последние несколько дней я пробую соорудить новое заклинание. Что-то вроде невидимой паутины, окружающей окрестности. Как только кто-то ее трогает, я об этом узнаю. Удобная вещь, но мне еще нужно научиться с ней работать. Я просто пытался ее улучшить, пока мы тут мучились от безделья.

– Ты же не говорил заклинаний, не шевелил руками. – Мугра приподнял голову. – Маги должны выкрикивать заклинания вслух и делать специальные магические жесты.

Поучительный тон Волка заставил Виктора улыбнуться.

– Не должны. Как-нибудь я тебе расскажу, что должны маги. Что вы нашли? – Виктор вновь посмотрел на следопытов.

– Все так, как и говорили солдаты. Деревня сожжена, и кто-то постарался не оставлять следов. – Фантом присел на корточки, вытащил кусок вяленого мяса и начал его жевать. – Мы прошлись по окрестностям. Эта банда немного наследила в полумиле отсюда, там ручей, и они не смогли пройти его чисто. След совсем холодный, дождь быстро скрывает все следы. Не меньше дюжины, вряд ли больше двух дюжин. Пройдем по следу, сколько успеем до темноты. Холодная ночевка – и завтра пойдем вдогонку.

– После ночи без огня под этим дождем мы окочуримся, – хмуро сказал Брентон.

– Мы разведем огонь, если найдем хорошее место. Они были здесь неделю назад и ушли далеко. – Сагран уже поднимался, направляя отряд на север.

– У нас небогатый выбор. Будем надеяться, что они не слишком спешили. – Фантом поднимался вслед за ним.


Отряд пятый день шел по следу. За эти дни даже Шатун приобрел некоторые навыки передвижения по лесу, и все реже ему приходилось ловить недовольные взгляды лесовиков. Несколько раз рейнджеры безнадежно теряли след под мелким моросящим дождем, и остальным приходилось делать остановки. Они пытались хоть как-то обсушиться, пока рейнджеры не обшарят окрестности.

Сейчас Фантом пропал где-то впереди, идя минут на пять раньше отряда. Периодически он дожидался основную группу, о чем-то тихо совещался с Рысью и вновь пропадал в лесу.

В сумраке густого леса их движение стало похоже на мелькание теней, двигающихся между деревьев. Рем, который замыкал сегодня движение, периодически ловил себя на ощущении, что он идет по лесу в полном одиночестве, а безмолвные тени, скользящие на границе видимости, – это лишь игра его воображения.

Сагран поднял руку, и отряд быстро собрался вокруг.

– Запах гари. На картах в этом месте ничего нет. Но эти карты немногого стоят в лесу. Приближайтесь осторожно, я иду вперед, но не теряйте меня из виду.

– Где Фантом? Что-то он долго не показывается. – Мугра внимательно осматривал просветы между деревьев.

– Впереди. Посмотри – рядом с парой сосен, десять шагов влево, – сказал Рысь.

Если бы не прямое указание, они бы никогда не признали в небольшом пятне на фоне леса силуэт человека.

– Не теряйте меня из виду, – повторил Сагран и ушел вперед.


Сгоревшая деревня была копией предыдущей. За исключением того, что здесь тела крестьян никто не похоронил.

– Не больше двух-трех дней. Не менее двадцати человек. Напали на закате, окружили дома, подожгли. Под этим дождем это было нелегко, но они поджигали сухое сено, укрытое навесами. Потом добивали выбегающих. Женщины изнасилованы, одна девчушка, совсем еще ребенок… – Сагран не закончил и после паузы поменял тему. – Уши опять отрезаны, одного мужика посадили на кол, но потом, перед уходом, добили. Видимо, он их сильно разозлил, раз стали тратить время на пытки. Дальше по следу надо поискать труп или кровь. Если кого-то из банды убили, то они не могут вечность тащить на себе тело. Где-то впереди сбросят.

– Можно мне взглянуть на деревню? – Виктор вопросительно посмотрел на Саграна.

– Можно, но зачем? Хоронить никого не будем, надо до темноты еще пройти по следу. Мы скоро их нагоним.

– Есть одна мысль, хочу ее проверить.


Виктор стоял над трупом одного из мужчин, которых они стащили в одно место, готовя погребальный костер.

– Это он. – Виктор попросил остальных приблизиться.

– Кто «он»? – непонимающе переспросил Брентон.

– Один из убийц. Его и достал крестьянин. Идеальный способ спрятать тело. Они его немного переодели, отрезали ухо, как и остальным. Им надо было еще его сжечь в одном из домов, тогда следов бы не осталось.

– Как ты определил?

– Мозоли на руках от меча, а не от крестьянского труда. Свежий ножевой шрам на правом предплечье. Если только в этой деревне каждый день не тренировались с боевым оружием, то этот труп – не местный. Больше всего похоже на наемников.

– Точно, – подхватил Мугра. – Боевые шрамы, грязная работа, за которую бы больше никто не взялся, наемники. Или пираты. Но пираты отсюда далеко. Мы ищем вольных стрелков, небольшую группу берущихся за самую грязную работу. Но если это не грабители, то кто их мог нанять на такое? Опять орки?

– Догоним – спросим. Идти придется осторожней, банда может устроить засаду – так, на всякий случай. – Сагран кинул факел на сложенный костер. – Зато след теперь свежий, не потеряем. Никуда они от нас не денутся.

– Надо не дать им дойти до следующей деревни. – Фантом махнул рукой, и команда один за другим начала исчезать в лесу. – Догоним, каждому глотку перегрызу за такое.

Через минуту только пылающий погребальный костер выдавал недавнее присутствие отряда.


Сагран махнул, объявляя привал. Рядом с ним тяжело повалился на землю Рем, пытаясь отдышаться. Прошло еще три дня преследования на пределе их возможностей, и Рему казалось, что погоня длится вечность.

След перестал вилять и практически не терялся. Однако преследуемые ускорились, то ли подозревая о погоне, то ли, скорее всего, идя к какой-то только им известной точке глубоко в лесу. Сегодня группа практически бежала по лесу, сдерживаемая лишь необходимостью соблюдать осторожность и хотя бы относительную тишину.

– Если поспешим, то вечером увидим отблески их костра. Если пойдем ночью, то достигнем их ночевки часа через три после заката. – Фантом внимательно осматривал надломленную ветку. – Они от нас в двух часах, но идут быстро, лишь не намного медленнее нас. – Он посмотрел на Саграна и произнес: – Если я пойду один, то вырежу их лагерь через час после заката. Так будет надежней.

Сагран покачал головой.

– Я пойду вперед, десять минут подождите и двигайте следом. Как только увижу их костер, дождусь вас. Нам нужен один из них для разговора, остальных кончим ночью. Фантом, уйди подальше влево от отряда – как бы они не сделали петлю. Шагов на сто вперед и влево. Если они нас заметили и сидят в засаде, ты сумеешь предупредить.

Сагран посмотрел на остальных, в итоге его взгляд остановился на Киме.

– Молния, то же самое, только справа и не уходи дальше пятидесяти шагов. Все, я пошел, через десять минут идите за мной.

Молчаливый Лашан покопался в сумке и вытащил из нее веревочные часы.

Это был старый трюк воинов – веревка с узелками. Перебирая узелки в руке как четки, опытный воин мог достаточно точно отмерять временные промежутки. Все молча следили, как Сагран исчез за завесой дождя.


Рысь встретил их задолго до заката.

– Похоже, что наша погоня завершилась раньше, чем мы рассчитывали. Они спешили к этому месту. И их здесь ждали. В лагере еще один отряд, такой же, как и тот, за которым мы шли. Так что теперь против нас больше сорока мечей, ближе к полусотне. Судя по всему, отсюда они уйдут нескоро. Придется брать их здесь. Теперь понятно, почему в первой крепости их считали молниеносными. Там и подумать не могли, что действует не одна банда, а несколько.

– Второй отряд сильно усложняет дело. – Мугра принялся натягивать тетиву на лук. – Хорошие луки нам дали, как будто и не под дождем шли.

– Может так сложиться, что эти отряды не последние. Похоже на то, что здесь их оговоренное место сбора. Кого они ждут и для чего, не знаю. Но завтра здесь может оказаться еще больше наемников.

– Это все же наемники?

– Судя по одежде и повадкам. Два разных отряда. Они могут ждать встречи с нанимателем. Мы сейчас почти у подножия гор, далеко на востоке от пограничного ущелья. Не думаю, что их наниматели орки. Это безумие оплачивает кто-то из центральных районов королевства.

– Пока это все домыслы.

– Пока да. – Сагран вздохнул. – Я могу предложить единственный план. Этой ночью вырежем весь лагерь и останемся дожидаться тех, кого ждали они.

– Пятьдесят мечей… – Брентон вытащил секиру и задумчиво протирал ее лезвия. – Мы все здесь ляжем.

– Если есть лучшие предложения, я готов их выслушать. Если нет, то действуем через час после заката.

– Может, лучше дождаться утренних часов?

– Это наемники, не самые плохие. Старую уловку с сонным караулом знают все. Они могут удвоить караулы под утро. Лучше не ждать. Как только они уснут, начнем действовать.


Аль'Шаур выбрался из укрытия, перебежал к следующему дереву и снова затаился. Нащупав практически в полной темноте тело недавно сидевшего здесь караульного, он прикоснулся к его перерезанному горлу, обмакнув пальцы в свежую кровь. Потом провел ими по своему лбу и щекам, оставляя на лице кровавые полосы. Теперь воин был готов к смерти. Где-то внутри лагеря, судя по лежащему рядом караульному, действовали два рейнджера и бывший вор. План был прост – эти трое уменьшают количество врагов насколько смогут. Как только их обнаружат – в дело вступают остальные.

К воину тихо пробрался маг. Встав рядом с ним, Виктор похлопал многорукого по плечу. Аль'Шаур проскользнул к следующему дереву, последнему перед поляной. Теперь оставалось только ждать. За соседним деревом устроился маг. Стараясь обходить взглядом костер, Аль'Шаур внимательно вглядывался в темноту лагеря, силясь определить, где сейчас находятся рейнджеры. Немного колыхнулась одна из палаток, и рядом с нею мелькнула тень.

Из ближайшей к костру палатки вылез заспанный наемник. То ли он решил погреться у костра, то ли просто проснулся по нужде, но, увидев несколько валяющихся у костра тел своих товарищей, мигом забыл о своих планах. Наемник начал судорожно оглядываться. Оставались всего мгновения до того момента, как он закричит. Аль'Шаур натянул тетиву лука, но кто-то на другом конце лагеря успел раньше него. Горло наемника пронзила стрела, и вместо крика они услышали только тихое бульканье. Наемник грузно повалился вперед. Лагерь снова был неподвижен.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22

сообщить о нарушении