Дмитрий Луценко.

Сага Мидгарда. Возрождение Тьмы



скачать книгу бесплатно

Глава 1. Неожиданная находка

Короткая июньская ночь в Запретных Землях – некогда грозном Царстве Мрака, а ныне бесплодной, выжженной пустыне из камней и пепла, выдалась очень темной и холодной. Луна вообще не выбиралась из-за свинцовых туч, и лишь звёзды, изредка мелькавшие в прорехах клубящегося покрывала, давали скудный свет. В прежние времена, благодаря беспрестанным извержениям Пылающей Горы, воздух в этих местах был жарким и удушливым, а окрестности то и дело озаряли багровые вспышки, однако вот уже полвека древний вулкан спал безмятежным сном младенца.

Два конных воина Воссоединённого Королевства, ехавших по старой дороге через Плато Ужаса, старательно кутались в тёплые плащи, однако те слабо спасали от ледяного ветра, пробиравшего до самых костей.

– Считай, неделя миновала, как по календарю наступило лето, а погода по-прежнему хуже некуда! – пожаловался вслух один из воинов.

– Не стоит преувеличивать, Сандамор, всё не так уж плохо, – ответил ему напарник и усмехнулся. – Я думаю, кое-кто просто слишком привык за последние полгода к столичному комфорту и обязательной кружке пива перед камином после службы.

– Никак не возьму в толк, сержант, что хорошего вы нашли в нашем положении?!

– Представь, что вдобавок ко всему с неба хлестал бы ливень, и сразу поймёшь, о чём я толкую.

– Пусть так, – не сдавался солдат, – но какой смысл нас вообще посылать сюда? Зачем столько патрулей?! Тут же ничего нет на многие лиги вокруг!

– Я слышал, что пару недель назад парни из восточного гарнизона кого-то вспугнули у подножия гор, однако схватить нарушителей на скалах у них не получилось. О происшествии доложили в столицу голубиной почтой, и вот – мы здесь. Наверное, командиры считают, что те смельчаки направились сюда.

– Не знаю, чего во дворце так всполошились, – продолжал раздражённо бурчать Сандамор. – Что тут вообще могло кому-то понадобиться? Если только какие-нибудь простофили купили у мошенников очередную поддельную карту с указанием места, где зарыты сокровища, награбленные во времена Тёмного Властелина!

Воин засмеялся, представив себе подобную сделку, но порыв пронизывающего ветра тут же заставил его закрыть рот и вернул хмурое выражение лица.

За следующие полчаса пути никто не проронил ни слова. Кони шли спокойным шагом – спешить воинам было некуда, да и скачки по старому тракту, который за сто двадцать четыре года, прошедшие после Великой Победы никто ни разу не ремонтировал, до добра бы не довели. Пусть трава и молодые деревья, главный бич заброшенных дорог, так и не появились в этом выжженном крае, но землетрясения и дождевые потоки и без них серьёзно повредили некогда главную артерию Царства Мрака.

Неожиданно сержант натянул поводья и дотронулся до руки напарника.

– Постой, – сказал он шёпотом. – Ты слышишь?

Оба замерли, напрягая слух, однако спустя некоторое время Сандамор отрицательно покачал головой.

– Ничего, – тихо произнёс воин. – Если, конечно, не считать завывание ветра в расщелинах.

– А шорохи? Вот опять!

– По-моему, это просто крупинки песка и пепла шелестят по камням.

Не обижайтесь, Эйвинд, но мне кажется, что с тех пор, как вас повысили в звании, вы стали чересчур ответственно относиться к службе!

– Нет! – возразил сержант и невольно сжал пальцы на локте солдата. – Слушай!

Словно в подтвержденье правоты его слов, из темноты порывом ветра донесло то ли пару фраз, то ли их обрывки:

– Гимб назг у ронк! – прокаркал кто-то хриплым басом. – Туг гунд, ска!

– Сержант, вы поняли хоть слово? – едва слышно спросил ошарашенный солдат. – Что означает "Гимп назг урон"?

– Нашёл, у кого спросить! Я даже не знаю, что это за язык! Громыхает и лязгает, как повозка с железом по брусчатой мостовой! Впрочем, судя по интонации, этот парень сначала кого-то передразнивал, а потом, готов поспорить, бранил. Чего-чего, а злобы в его голосе предостаточно – тут ошибиться невозможно!

– Повезло, что мы с подветренной стороны, иначе бы они услышали нас первыми.

– Так или иначе, встречи с ними не избежать, – ответил Эйвинд. – Наш долг – схватить тех, кто проник на запретную территорию!

– Сержант, если их там много, – заволновался Сандамор, – то они могут перебить нас раньше, чем подоспеет подмога!

– Ты прав. Сначала надо подать сигнал, а уж потом атаковать!

Солдат беззвучно выругался. Он вовсе не рассчитывал, что их патруль кого-то встретит, и уж тем более ему не хотелось рисковать своей жизнью. Человек со стороны мог бы подумать, что Сандамор банально струсил, но на самом деле корни проблемы уходили гораздо глубже. Дело в том, что с некоторых пор служба в королевской армии перестала быть тем, чем она являлась ещё сорок лет назад.

После победы над Тёмным Властелином Король-Следопыт принял династическое имя и объявил о создании нового государства на территории, принадлежавшей царствам Людей Запада во времена их расцвета. У него, как у единственного прямого наследника северных королей, было на это полное законное право, несмотря на то, что страна предков пала под ударами сил зла и перестала существовать ещё тысячу лет назад.

Чтобы вновь заселить север людьми, правитель Воссоединённого Королевства приказал возродить из руин легендарные города древности – Северную Цитадель и Крепость Королей. Одновременно с этим, опираясь на военные и торговые союзы с гномами, коневодами Степной Марки и жителями Озёрных Городов, он принялся возвращать захваченные врагами земли. На это ушли долгие десятилетия, в течение которых воинам часто приходилось обнажать мечи. Были разбиты уцелевшие отряды орков Туманных Гор, освобождён от пиратов город-порт Нассау, и отвоёваны все южные территории, принадлежавшие некогда Людям Запада. Потерпев череду поражений, большинство Харшанских царств признали власть Короля-Следопыта, а на востоке границы его государства достигли Байгал Далай – Внутреннего Моря.

Последовавший вслед за этим период мирного процветания привёл к тому, что матёрых ветеранов, привычных к рубке, сменило поколение молодых воинов, таких как Сандамор, никогда не бывавших в битве. Для них служба в дружине означала уважение людей, красивые доспехи, хорошее жалование и, разумеется, внимание девушек. Совсем другое дело – ночная схватка с неизвестным по численности противником!

Сержант достал боевой рог и после короткого замешательства, ведь для него это тоже была первая встреча с врагом, протрубил длинный сигнал тревоги.

– Вперёд, Сандамор! За короля! – скомандовал он и направил коня вперёд, на ходу обнажая меч.

Издалека пришёл прерывистый звук ответа, а за ним ещё один – означавшие, что другие патрули уже спешат на помощь.

Воины изо всех сил всматривались во мрак и, наконец, заметили, как впереди подобно призракам мелькнуло несколько фигур, одетых в чёрные одежды.

– Стой! Бросай оружие! – срывая горло, закричал на всеобщем наречии отважный Эйвинд.

Один из беглецов вдруг остановился, развернулся и вытянул вперёд левую руку. Сержант видел только расплывчатый силуэт, но по этой характерной позе догадался, что произойдёт дальше. Не раздумывая, он пригнулся, как учили, укрываясь за шеей лошади. И вовремя! В следующий миг воин мысленно поблагодарил Создателя и своих наставников за выучку, поскольку пущенная из лука стрела, совершенно неразличимая в темноте, лишь скользнула по боковой пластине доспеха.

Поняв, что потерпел неудачу, лучник в последний момент бросился в сторону, уповая на неповоротливость всадника. Конь Эйвинда принадлежал к особой породе, выведенной специально для того, чтобы нести закованных в тяжёлую броню рыцарей, и действительно не мог резко менять направление движения, подобно проворным харшанским скакунам. Поэтому сержанту не оставалось ничего другого, кроме как наклониться в седле и наудачу махнуть вдогонку мечом. К его радости, клинок на мгновение встретил сопротивление на своём пути, а значит, разрубил не только воздух.

Воодушевлённый успехом, воин издал боевой клич и, не останавливаясь, поскакал вдогонку за удирающими врагами, забыв про ужасные ямы и глыбы под ногами. Однако вскоре его конь споткнулся и рухнул, перевернувшись через голову. Не успей Эйвинд соскочить – свернул бы себе шею, но и без того приземление оказалось отнюдь не мягким.

– Сержант, вы живы?! Эйвинд, где вы? – придя в себя, услышал он знакомый голос, в котором сквозило неподдельное беспокойство.

– Я здесь! Они сбежали. Зажги факел, надо оглядеться.

Про то, что при падении он потерял меч, воин благоразумно решил не распространяться на всю округу.

Вскоре огонь помог найти оружие, а заодно и рассмотреть поверженного противника.

– Разрази меня гром! – воскликнул эмоциональный Сандамор. – Это же орк!

Не трудно понять удивление солдата, если учесть, что, пожалуй, во всём Воссоединённом Королевстве не нашлось бы и пяти человек, видевших живого гоблина за последние полвека. Нынешние ратники знали, как выглядят верные слуги Тьмы, лишь благодаря старинным гравюрам и гобеленам.

– А я уж подумал, мне показалось, что кровь на мече чёрная, – произнёс не менее потрясённый Эйвинд.

Орк оказался низкорослым, кривоногим и явно не молодым. Его тёмная кожа больше напоминала внутреннюю поверхность звериной шкуры, небрежно обработанную скорняком. Крупные острые уши, расплющенный нос и огромные загнутые клыки, выпирающие подобно кабаньим, лишь дополняли и без того уродливый образ.

– Послушай, надо вернуться немного назад, – посмотрел во мрак сержант, – туда, где мы их вспугнули. Надеюсь, нам повезёт, и удастся найти какие-нибудь вещи, которые помогут понять, чем они тут занимались.

– Да, командир.

Эйвинд тем временем подошёл к своему коню, чтобы взять второй факел, крепившийся петлями к дорожной сумке. Лежащее животное подняло голову и жалобно заржало, почуяв приближение хозяина.

– Прости, старый друг, это моя вина, – тяжело вздохнул воин, снял плащ и укрыл им дрожащего жеребца. – Потерпи немного.

– Сержант, вы удивитесь, что я нашёл! – донёсся до него голос солдата. – Сюрприз за сюрпризом! У них тут что-то вроде шахты!

Эйвинд подошёл к яме с отвесными стенами, лёг на её край и опустил руку с потрескивающим факелом вниз. Какое-то время, он вглядывался в густую черноту, пытаясь что-то разглядеть в неверном свете от трепещущих языков пламени.

– Что-нибудь рассмотрели? – нетерпеливо поинтересовался за спиной напарник.

– Сандамор, не отвлекайся! Лучше будь начеку – враг может вернуться! И факел свой держи повыше, чтобы его видели другие патрули, спешащие к нам!

– Да я смотрю по сторонам, просто уж очень любопытно!

– Нет тут пока ничего интересного. В основном скальная порода да старый пепел, земли совсем чуть-чуть, а дна и вовсе не видно.

От вбитого в грунт железного крюка вниз спускались две верёвки. Предназначение более толстой сержант легко угадал по узлам, завязанным через короткие одинаковые промежутки – орки или люди её явно использовали для спуска и подъёма. Со второй же пришлось в прямом смысле повозиться. Начав тянуть, Эйвинд сразу почувствовал тяжесть на другом конце верёвки – пришлось отложить факел, встать и упереться ногами. Когда же он, наконец, достал груз, то облегчённо рассмеялся.

– Полотняное ведро! Вот в чём дело! Мы слышали шорохи в те моменты, когда его опорожняли на поверхности!

Дружинник разжал пальцы и вскоре снизу послышался глухой удар.

– Судя по звуку, здесь больше десяти ярдов – глубоко же они успели зарыться!

– Как хотите, сержант, но я туда не полезу!

– Погоди, Сандамор. У меня есть другая идея.

– Она мне уже нравится, если не надо спускаться в орочью нору!

– Тому, кто копал яму и наполнял ведро, было не обойтись без света.

– Не знаю. Говорят, орки неплохо видят ночью.

– Возможно, но не в абсолютной же тьме! В яме до сих пор чувствуется горелый запах. Я думаю, они использовали какой-нибудь светильник на основе масла или жира, и у них должен быть его запас. Когда зазвучал мой рог, вряд ли кто-то стал собирать вещи. Им едва хватило бы времени только на то, чтобы вытащить наверх своего шахтёра!

– Или не хватило, – многозначительным тоном добавил солдат.

– Это мы тоже вскоре узнаем. Я присмотрю за ямой, а ты тем временем поищи поблизости их стоянку. Там обязательно должна быть склянка с горючим.

– Хорошо.

– И прихвати любую тряпку! Может там одежда какая-нибудь осталась!

Вскоре довольный собой Сандамор и в самом деле принёс толстостенный кувшин и мешок из грубой ткани.

– Нашёл!

– Молодец! Откупоривай.

Промочив мешковину, сержант поднёс к ней факел, и та моментально вспыхнула.

– Не знаю, что это за жидкость такая, запах резкий и на масло совсем не похоже, но горит лихо!

Тем не менее, когда импровизированный светильник упал на дно ямы, что-либо разглядеть там всё равно не удалось.

– Бросай вниз кувшин, – распорядился Эйвинд.

– Вы не погорячились, сержант? Видели, как полыхает? А вдруг там кто-то затаился? Ведь сожжём заживо!

– Вряд ли. Зачем ему прятаться? Разве что пырнуть ножом одного из нас, если мы надумаем спуститься. Полезешь посмотреть?

– Нет! Ваша правда!

– Тогда давай сюда сосуд и отойди. Лучше смотри по сторонам!

Как только кувшин разбился внизу, света от пламени ощутимо прибавилось.

– Нет там никого, – вскоре констатировал Эйвинд, заглянув в шахту, – и ничего интересного я тоже не вижу… Хотя, постой…

Сержант даже вновь лёг на край, всматриваясь в глубину, но затем резко вскочил.

– Что? Что там?! – испуганно закричал Сандамор, на всякий случай, отступая от ямы на пару шагов и поднимая меч в защитную стойку.

– Чёрная плита! Всемогущий Создатель! До меня только теперь дошло, где мы стоим! – возбуждённо ответил Эйвинд, размахивая руками. – Готов поспорить, что будь сейчас не так темно, то не дальше, чем в паре сотен шагов мы бы увидели основание цитадели, сам знаешь кого!

– Постойте! Не может быть! Вы же вчера мне рассказывали, что Башню Тьмы построили на скальном выступе, который окружал ров с горящей лавой! Пускай она застыла, но всё равно остался бы огромный провал! Да и под ногами у нас отнюдь не сплошной камень! О каком же подземелье может идти речь?!

– Дело в том, что по приказу короля руины разрушенной крепости разобрали в поисках магических предметов. Большинство камней и железных блоков скинули в тот самый ров, а позже его и вовсе засыпали! И ты упускаешь ещё один важный момент! Башня Тьмы являлась не просто крепостью, а столицей Царства Мрака с многотысячным гарнизоном, складами, темницами и ещё одни демоны ведают чем! Я слышал, она вздымалась вверх на тысячу футов! Согласись, было бы глупо в скале, держащей на себе столь огромный вес, выдалбливать туннели и просторные залы, снижая её прочность! Наверняка всё необходимое обустроили между рвом и основанием крепости.

– Оооо! – задумчиво произнёс Сандамор. – Коли так, то плохо дело! Застрянем в этой дыре в патрулях да дозорах, на невесть какой срок!

– Боюсь, ты прав, – вздохнул сержант, – не скоро нам доведётся увидеть столицу.

Глава 2. Старый враг

На следующий день у ямы, выкопанной нарушителями, выставили постоянную охрану, а труп орка и все найденные вещи отвезли во временный лагерь отряда, разбитый вблизи перекрёстка древних дорог, где поместили в отдельную палатку.

– Почему мы просто не закопаем этого негодяя? – спросил Эйвинд у сотника, командовавшего патрулями.

Воины стояли над мертвецом и разглядывали его ужасные черты, словно ещё раз желая убедиться, что произошедшее не сон.

– Тяжело, а порой и невозможно угадать, какие мелочи окажутся важными. Пусть лучше принимают решение те, кому положено по рангу. Я уже отправил послание тысячнику Архару, отвечающему за охрану Плато Ужаса.

Неожиданно в палатку вбежал солдат из числа стоявших на страже лагеря.

– Командир! По дороге со стороны Чёрных Врат приближаются всадники! Над ними развевается королевский штандарт!

– Личный флаг могли поднять только в одном случае – если сам Эльдар в отряде. Правда, ума не приложу, как ему удалось так быстро здесь оказаться? – удивлённо поднял брови сержант. – От столицы до нас неделя пути!

– Я сам ничего не понимаю! – махнул рукой сотник. – Может быть, он перенял у отца что-нибудь из его магического арсенала? Тот в своё время общался с самыми могущественными волшебниками и наверняка знал и умел немало. Впрочем, как бы там ни было, мы должны встретить правителя честь по чести. Идём!

Когда воины вышли к дороге, то смогли лично убедиться, что глаза не обманули часового. Всадники шли на рысях, и вскоре зоркий Эйвинд уже мог разглядеть не только белое древо под сенью звёзд на чёрном полотнище, но и легко узнаваемое лицо правителя самого большого государства Мидгарда. Король-Следопыт упокоился с миром два года назад, после чего корону унаследовал его сын Эльдар, прозванный за бесстрашие в бою «огненным воином». Судя по гравюрам, он очень походил и лицом, и статью на своего отца, взошедшего на престол примерно в том же возрасте.

Эльдар скакал сразу за знаменосцем, а по правую руку от него, но на полкорпуса сзади, держался главный советник по имени Эрлинг. Высокий, черноволосый и сероглазый, как и все потомки Людей Запада, он подобно покойному королю провёл большую часть жизни простым следопытом, только не на Севере, а на Юге. Эрлинг отлично знал морское побережье и все полуденные страны, пречём не только земли, но и нравы народов, их населявших, прекрасно разбирался с кем из местных правителей и как именно следует разговаривать. Король-Следопыт нередко направлял его послом на сложные переговоры, и надо признать, главный советник сыграл не последнюю роль в том, что большинство Харшанских царств предпочли склонить голову перед Королевством, а не сражаться до последнего воина. Присутствие Эрлинга лишний раз подчёркивало, что государь не ради забавы преодолел в седле сто пятьдесят миль.

– Ох, Эйвинд! Если к концу дня нас не понизят в звании за какую-нибудь провинность, – тихо промолвил сотник, поправляя поясную перевязь и ножны, – то можно считать легко отделались.

– Король справедлив, – пожал плечами сержант. – Если и накажет, то исключительно за дело.

– Так кто ж спорит! Я даже могу предположить за что нам достанется! Столько патрулей, а каковы успехи? – воин в сердцах пнул носком сапога небольшой камень. – Всего один мёртвый орк в наличии! А остальные мерзавцы сейчас где-то свободно разгуливают из-за нашей нерасторопности!

– Будем уповать на его милость, больше ничего не остаётся.

Вздохнув, командир пошёл вперёд, а Эйвинд последовал за ним, держась на шаг позади.

– Ваше Величество! Мы рады приветствовать вас! – приложив руку к груди напротив сердца, поклонился сотник, когда отряд остановился перед лагерем. – Прошу простить за недостойный приём, ваше прибытие явилось полной неожиданностью для нас.

– Тебе не за что извиняться, воин, – услышал он в ответ. – Пусть роскошь и придворный этикет остаются в Приёмном Зале.

Даже после столетия, проведённого на троне, Король-Следопыт не забыл те времена, когда в походах ему приходилось спать на голой земле и питаться чем ни попадя, а потому с простыми подданными общался с присущим ему благородством, но без всякой чванливости. Таким же достойным правителем воспитал он и наследника. Несмотря на мирные годы, Эльдар не позволял расслабиться своему телу. Вставая с рассветом, ежедневно надевал кольчугу и пояс с мечом, а снимал их, лишь удаляясь в покои. Не полагаясь только на доклады придворных, Эльдар часто выезжал верхом в город и окрестности, чтобы быть в курсе проблем и настроений своего народа, из первых уст узнавать новости от моряков и приезжих купцов из дальних земель.

– Миновав Чёрные Врата, мы заночевали на перевале, – продолжил король, – а утром стража доложила, что ночью совершено нападение на конный разъезд.

– Так точно! Сержант Эйвинд был там, – сотник указал рукой на подчинённого. – Он зарубил стрелявшего в него орка, а также обнаружил раскоп.

– Орка? – поднял брови Эльдар и тут же нахмурился. – Так вас атаковал орочий отряд, сержант?

– Возможно, – после некоторой заминки ответил Эйвинд. – Если быть точным, то я видел несколько теней, но кто они, утверждать не могу.

– Возьмите коня и проводите нас, я хочу на месте увидеть всё своими глазами.

– Государь, – вмешался сотник, – мы перевезли убитого и все найденные вещи сюда. Может быть, сначала осмотрите их?

– Хорошо. Капитан, командуйте дружине привал, – распорядился король. – Выставьте дозоры и усильте охрану лагеря. Я лично возглавлю поиски вражеских разведчиков, так что мы здесь задержимся.

– Ваше Величество, – побледнев, с трудом вымолвил сотник, – надеюсь, мы не совершили ошибки, которая вынудила вас отвлечься от державных забот?

– О, нет! Вы со своей задачей вполне справились, особенно учитывая найденную шахту. С самого начала, когда неким нарушителям удалось обмануть стражу и проникнуть в Запретные Земли через Перевал Призраков, было понятно, что наш противник отнюдь не просто так затеял столь опасный поход. Ведь мы победили в Великой Войне в том числе потому, что Тёмный Властелин пренебрежительно отнёсся к проникновению пары лазутчиков. Подумаешь! Что они могут?! Рано или поздно поймают! А чем кончилось дело, все знают.

– Так точно! – бодро подтвердил сотник, воодушевленный похвалой короля.


– Мы не будем столь самонадеянны. Находясь в столице, помощь быстро не окажешь, поэтому я и решил отправиться сюда с дружиной всего лишь спустя сутки после вас. Лучше всё же учиться на чужих ошибках.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6 7

сообщить о нарушении