Андрей Красников.

Тень Невесты



скачать книгу бесплатно

Не одобрял такого подхода только отлично помнящий старые порядки Карлан. Но выражалось его недовольство лишь в подчеркнуто уважительном отношении к начальству и редких язвительных репликах, касающихся неподобающего поведения всех остальных. В общем-то ничего страшного.

– Есть какие-нибудь новости? – поинтересовался Джеко, принимая прохладный бокал и усаживаясь в любимое кресло.

– Всем жарко, – глубокомысленно заметила Чери, изо всех сил сдерживая зевок.

Лорд почувствовал легкое раздражение. Вот в такие моменты и понимаешь, что отец действительно был прав, а подчиненных нужно держать в строгости.

– Спасибо. А по существу?

– Это и есть по существу, командир. Люди сходят с ума от жары, кое-кто умирает даже.

– Я видел доклад Карлана.

– Значит, вам все известно. – Рольт отпил глоток вина и блаженно зажмурился. – Еще Буйвол просил сказать, что сегодня ящерица летит из Сакка в Пустошь.

– Понятно. Почему не передал с Карланом? – Раздражение немного усилилось.

– Разминулись, а маячить во дворце мне нельзя. – Любитель веселящего душу напитка в ответ на высказанную претензию лишь спокойно пожал плечами. – Если бы он появлялся здесь немного чаще, вы бы получали информацию гораздо быстрее.

– Присылайте новичка время от времени, – предложил открывший капитану дверь стражник. – Все равно ему уже пора участвовать в наших делах.

– Спасибо, Шеллар. Пожалуй, это хорошая мысль.

Наступило мирное и даже какое-то дружелюбное молчание. Джеко почувствовал, как его плохое настроение постепенно уходит, уступая место расслабленности и спокойствию.

Не заснуть бы…

Время продолжало неспешно ползти мимо. Вокруг мающихся от безделья людей все сильнее и сильнее сгущалась атмосфера сонной лени.

Капитан, смакуя очередной бокал легкого вина, размышлял о том, что именно в подобного рода ничегонеделании как раз и кроется корень всех его проблем. Чем должна заниматься тайная стража столицы? Расследовать дворцовые заговоры, раскрывать козни иностранных шпионов, выполнять деликатные задания императора… А они ничего из этого не делают. Никак не оправдывают свое существование.

Вот только неясно, каким образом это все можно поправить. Поручений император ему давать явно не собирается, дворцовых заговоров в Валеске нет и не предвидится, шпионы соседей предпочитают бездельничать, сохраняя на континенте мир, а все остальное так и вовсе не заслуживает упоминания.

Как, спрашивается, в такой ситуации заявить о себе?

Ему снова вспомнился разговор с казначеем. Если все, о чем говорил старик, действительно правда, то, возможно, имеет смысл заняться этим делом. Разворошить улей и посмотреть, упадет ли вниз огромный кусок меда.

– Чери, ты следишь за посольством Тардии?

– Да. – Женщина оторвалась от чтения и уставилась на командира. – Что-то случилось?

– У меня сегодня был разговор с лордом казначеем. Он говорит, что тардийцы начали против нас торговую войну.

Надо будет послушать их разговоры.

– Может, рассказать все советнику по Тардии? Пусть его шпионы отрабатывают свой хлеб.

– Думаю, он все и так знает. Похоже, об этом знают вообще все, даже император. Вот только императора это не волнует.

– Зачем тогда нам лезть в это дело, если оно его не волнует? – задала Чери совершенно резонный вопрос, тем самым опять вызвав у своего командира приступ раздражения.

– Затем, что это приказ, – отрезал Джеко. – Начиная с сегодняшнего дня вы вместе с Идрисом следите за разговорами посла и ищете все, что связано с этим делом.

– Хорошо, будет исполнено, капитан.

Он немного успокоился и откинулся на спинку кресла, наблюдая за тем, как женщина деловито собирается и уходит вглубь здания.

Может быть, из этой затеи действительно что-то да получится. Не зря же дальний предок нынешнего императора построил Посольский квартал – все эти роскошные дворцы, пронизанные изнутри сетью потайных ходов, предназначенных для наблюдения за гостями из других стран.

Впрочем, прошло уже столько времени… Наверняка подобные секреты давно всем известны и важные разговоры все равно ведутся только там, где их нельзя подслушать…

Капитан почувствовал, что засыпает, но в этот раз не стал противиться дремоте. Устроился поудобнее, опустил веки…

Ночь.

Клубящийся вокруг шепот.

Полыхающие желтым огнем глаза, пристально изучающие заглянувшего в царство иллюзий человека.

– Проклятье… – Джеко подскочил на месте и слегка ошеломленно уставился на противоположную стену. Затем помотал головой, пытаясь прийти в себя.

– Что такое, командир? – спросил Рольт с искренним интересом. – Плохой сон?

– Да… всякая жуть мерещится.

– Это нормально, – степенно заметил Шеллар, – по такой погоде всем кошмары снятся. Здесь еще не так плохо все, а вот в трущобах настолько душно, что люди просто без чувств падают.

– Хорошо… Рольт, будь готов. Как солнце опустится, пойдешь со мной на встречу.

Стражник прикрыл глаза в знак согласия и отставил в сторону недопитое вино. Служба – значит, служба…

Вечерняя прохлада спустилась на Огненную Валеску, словно благословение добрых богов. Страдающий от жары народ постепенно начал оживляться, выбираться на улицы, заниматься теми делами, на которые днем не хватало ни сил, ни желания…

Капитан, так и не сумевший заснуть за прошедшее время, со вздохом поднялся из кресла и направился в личную комнату. Рольт, еще недавно с грустью рассматривавший бутылку с розовым напитком, тоже встал, покинув зал вслед за командиром.

Сборы, как обычно, оказались недолгими. Джеко закрепил на левой руке механизм выкидного ножа, потом надел легкую кожаную куртку, имевшую многочисленные, но совершенно незаметные для постороннего взгляда металлические вставки. Сменил меч на более удобный и прицепил к поясу магический жезл, замаскированный под обычную, оплетенную кожей дубинку. Повесил на шею витую пластинку защитного амулета.

Конечно, среди городского отребья у него уже давно сложилась определенная репутация, да и не станет никто просто так нападать на тайного стражника, но осторожность все равно не повредит.

Лорд вернулся в общий зал, где его уже дожидался Рольт, одетый словно мелкий, но удачливый разбойник из городских трущоб. Такая простенькая маскировка позволяла неплохо растворяться в толпе и отводить глаза непосвященным, а большего в данном случае и не требовалось. Те, кому был знаком стражник, все равно узнали бы его в любом наряде.

– У пекаря?

– Да, как обычно.

Не говоря больше ни слова, они покинули здание и разделились. Рольт скрылся из виду, отправившись к ведущему за стены потайному тоннелю, Джеко двинулся в сторону далеких ворот, намереваясь покинуть Дворцовый город обычным способом. В конце концов, всем и так известно, что он живет именно здесь.

– О, лорд Тень, приятного вам вечера, – стоило капитану оказаться на площади перед дворцом, как рядом послышался кокетливый женский голосок. – Не желаете ли составить мне компанию этим вечером? Сейчас возле фонтанов воистину прекрасно.

– Леди Мирта, – вежливо поклонился он, бросая взгляд в сторону упомянутых фонтанов и убеждаясь, что возле них собралось чуть ли не все население дворца. – Боюсь, не смогу. Приказ императора.

– Как жаль, – стройная брюнетка в переливающемся всеми оттенками лазури роскошном шелковом платье чуть-чуть надула пухлые губки. – Могу ли я рассчитывать, что вы почтите своим присутствием бал, который устраивает мой отец?

– Буду счастлив оказаться на нем, – снова поклонился Джеко. – Простите, дела зовут.

Обмениваясь приветствиями и улыбками с встречающимися по пути людьми, он внутренне злился на себя все больше и больше – ничто ведь не мешало выйти из пределов дворцового комплекса где-нибудь в другом месте.

Хотя внимание аристократок, желавших затащить его под свадебный венец, было, как обычно, весьма приятно и даже лестно.

Как бы то ни было, спустя несколько минут лорду все же удалось покинуть оживленную дворцовую площадь, перебравшись в Посольский квартал.

Здесь царила умиротворенность, а праздношатающихся людей встречалось заметно меньше. Он прошел мимо торгового представительства Снежного Трона, вызвав при этом недовольный взгляд огромного бородатого охранника, затем обогнул стороной посольство Тардии и миновал небольшое скопление рабочих, занимавшихся ремонтом библиотеки.

Совсем скоро впереди показались ворота.

– Лорд Тень, приятного вечера, – поздоровался стоящий на посту стражник.

– И тебе того же. – Капитан кивнул в ответ и вышел за стену.

Столица напоминала растревоженный муравейник – люди толпились возле торговых лавок, осаждали пороги кабаков и трактиров, о чем-то переговаривались, смеялись, просто гуляли. Даже духота, по-прежнему окутывавшая город плотным покрывалом, не мешала всеобщему веселью.

Нырнувший в этот водоворот жизни Джеко прошел пару сотен шагов по Императорской дороге, свернул в сторону и остановился, пытаясь привыкнуть к местному ритму.

Проводил взглядом идущего по своим делам жреца Ирис, улыбнулся шутке, прозвучавшей со стороны расположившейся рядом веселой компании, затем слегка поморщился, вытер рукавом вспотевший лоб и задумчиво осмотрел выкаченную из ближайшей закусочной бочку.

Здесь, в отличие от окрестностей дворца, почти не было освежающих воздух фонтанов. В наличии имелось только прохладное пиво, которое предусмотрительные лавочники прятали от жары в подвалах своих заведений.

Лорд тихо вздохнул, еще раз пробежался взглядом по улице, а потом пошел вперед, лавируя между оживленно болтающими между собой горожанами и слушая обрывки их разговоров.

– …мой охламон все-таки собрался жениться…

– …ты что! Это же грабеж среди бела дня…

– …Сонна родила-таки. Сразу двоих мелких…

– …не говори. Пошлины все растут. Не знаю, куда смотрит император, но…

– …мне тоже сегодня кошмары всю ночь снились…

– …не бери. Колбаса лучше у Васана с соседней…

– …ужасно. Ему бы жить да жить еще…

– …может, все же пивка хлебнем, а то…

Дорога привела капитана к очередной лавке, из глубин которой по окрестностям распространялся дивный аромат свежеиспеченного хлеба.

Он на некоторое время остановился перед лотками с восхитительно пахнущими булочками, чувствуя просыпающийся голод и размышляя, не устроить ли для живота маленький праздник, но в итоге так ничего и не купил. А затем в медленно ворочающейся толпе промелькнула фигура Рольта и настало время двигаться дальше.

Дома вокруг становились все беднее. Из редких кабаков вместо радостного смеха все чаще доносилась злобная ругань, на мостовой стал появляться мусор. Пару раз Джеко замечал больших черных крыс, провожавших его внимательными взглядами.

Небо постепенно темнело. Где-то далеко, возле Дворцового города, улицы уже давно были освещены фонарями, но там, где шел капитан, подобной роскошью даже не пахло. Сами фонари по-прежнему находились на своих местах, вот только вряд ли за последний год кто-то доливал в них масло или хотя бы просто пытался зажечь.

По спине неожиданно пробежал неприятный холодок – улица слишком сильно напоминала недавний сон. Оставалось только услышать тихий навязчивый шепот…

Он досадливо дернул головой, поднялся на крыльцо очередного трактира и зашел внутрь.

Здесь было на удивление тихо и мирно. Приятное освещение, довольно солидная для этого района города мебель, спокойные посетители.

Заведение целиком и полностью принадлежало преступному сообществу Валески и использовалось им в качестве безопасного уголка, где всегда можно было провести важные переговоры, обсудить серьезные дела, рассчитаться по выполненным заказам. Или же встретиться с начальником тайной стражи столицы.

Джеко окинул помещение взглядом, улыбнулся проскользнувшей мимо разносчице, потом направился к расположившемуся за стойкой хозяину.

Тот уважительно, но без подобострастия кивнул.

– Господин Тень. Для вас подготовлен синий кабинет. Ужин уже на столе.

Указанное трактирщиком место представляло из себя уютную нишу, расположенную в дальнем конце зала и отгороженную от остального пространства тяжелым темно-синим занавесом. Капитан, не говоря ни слова, прошел между рядами столиков, поймал на себе несколько любопытных взглядов, но не обратил на это особого внимания и зашел в кабинку, предусмотрительно оставив портьеру отодвинутой в сторону.

Входная дверь заведения открылась, пропустив внутрь Рольта. Стражник, лениво посмотрев по сторонам, отправился за ближайший столик, попутно махнув рукой одной из служанок.

Успокоившись на этот счет, Джеко устроился на скрипучем кожаном диване, с наслаждением вдохнул идущий от стоявших перед ним блюд запах, а затем потянулся к кувшину с пивом, настраиваясь на длительное ожидание.

Обычная практика в таких делах. Здесь не могли знать точный час и даже день его прибытия – в конце концов, у капитана всегда могли найтись и более важные занятия, нежели прогулки по городским трущобам. Значит, сейчас кто-то пойдет с вестью к пригласившему его человеку, тот закончит свои текущие дела, затем неспешно направится в трактир…

Именно для заполнения этой неприятной паузы и был предназначен стоявший на столе ужин. Сердить своих гостей по пустякам здесь считалось дурным тоном.

Лорду нравился подобный подход. Умом он понимал, что с помощью таких вещей просто покупается его расположение, но не видел в этом ничего особенно страшного.

Как бы кощунственно это ни звучало, но тайная стража города совершенно не враждовала с преступным миром Валески. На воров и убийц охотились обычные стражники, а Джеко предпочитал просто владеть информацией обо всем происходящем, никак не вмешиваясь в события. До тех пор, разумеется, пока эти события не касались безопасности дворца, императора или государства в целом.

Впрочем, разбойников и воров такие вещи совершенно не интересовали, так что капитан продолжал оставаться для них всего лишь немного подозрительным соседом. Иногда опасным, иногда полезным…

– Прости, что заставил себя ждать, лорд, – по странному стечению обстоятельств его сегодняшний собеседник появился сразу после того, как тарелки с едой опустели, а потягивающий пиво капитан окончательно пришел в хорошее расположение духа.

Еще одна невинная хитрость.

– Приятного вечера, Фокусник. Это было не так уж долго, – Джеко вежливо поздоровался с расположившимся напротив него пожилым мужчиной и отставил в сторону кружку.

На некоторое время между ними повисло молчание.

– Спасибо, что пришел, – наконец произнес Фокусник. – Мы давно не разговаривали.

– Все слишком спокойно, – пожал плечами капитан. – Но сейчас что-то произошло?

Несколько секунд собеседник испытывающе смотрел ему прямо в глаза, затем скупо улыбнулся и положил на стол небольшой сверток.

– Что это?

– Подарок. Для императора.

Джеко задумался, рассматривая грубую серую ткань. Произнесенные слова означали только то, что сидящий перед ним человек хотел получить что-то определенное и был готов за это платить.

Вот только стоит ли плата запрошенной услуги?..

– Кому сказать, что ты делаешь подарки для императора – не поверят.

– Поверят. И позавидуют тому, что у меня есть такая возможность.

– Хорошо. Что там?

– Посмотри сам. А я посмотрю, что ты знаешь о своем городе, лорд.

Капитан пожал плечами и подтащил сверток к себе. Распутал грубую бечевку, развернул ткань.

Внутри оказался небольшой нож и несколько бумажных листков, на которых виднелся один и тот же рисунок. Какая-то странная печать – сложный символ, испещренный древними рунами. И надпись, советующая при крайней нужде капнуть на картинку кровью.

Как следует рассмотрев одну из бумаг, Джеко неопределенно хмыкнул и положил ее обратно. Аккуратно взял в руки черный клинок, испещренный золотой вязью, рассмотрел его со всех сторон, затем с еще большей осторожностью вернул на ткань.

– Наследство мага, я так понимаю? Срединники говорили про такое оружие. Одной царапины достаточно?

– Да, мы проверили, – кивнул Фокусник, глядя на нож с некоторой неприязнью. – Знаешь, лорд, я много людей отправил в лучший мир, но пользоваться этой вещью не захотел бы.

– Это ты сейчас так говоришь… А что с бумагами? Про них я не знаю.

– Думаю, тоже после мага остались. Он зачем-то раскидал их по портовым кварталам.

– Кто-нибудь уже пробовал? Капать кровью?

– Да, нашлись двое умников. Один сдох в обнимку с бочонком пива, второй оказался немного более сообразительным и выжил.

– Что рассказывает?

– Говорит, появился какой-то когтистый хрен и принялся выманивать у него душу в обмен на золото. Судя по его словам, выглядело это очень заманчиво, но Рыбку слишком часто била жизнь, чтобы он так просто согласился. В общем, не договорились.

– Понятно… Получается, если не идти на сделку, то опасности нет?

– Что знаю, то сказал, лорд. Дальше сам думай.

– Понятно, – еще раз произнес Джеко. – Чего ты хочешь от императора взамен?

Мужчина на мгновение замялся, словно пытаясь оттянуть неловкий момент, затем выдохнул и неожиданно злобно стукнул кулаком по столу.

– У меня есть племянник. Зовут Оскальд, ты знаешь. Этот дурак попался на разбое и его забрали в Могилу.

– Убил кого-нибудь?

– Нет, даже на это ума не хватило. Порезал двоих, кошелек отобрал, а тут стража из-за угла появилась.

– Кого порезал?

– Простые люди.

Джеко побарабанил пальцами по столу, окинул взглядом лежавшие перед ним вещи и пожал плечами.

– Думаю, император примет твой подарок. Но попросит заплатить за лечение пострадавших бедолаг.

– Без проблем, – тут же согласился Фокусник. – А еще император может быть уверен, что молодой идиот очень хорошо запомнит этот урок.

Чувствовалось, что с его плеч свалилась немалая тяжесть. Насколько было известно капитану, убийца достаточно трепетно относился к своему единственному племяннику – хоть и не стеснялся ругать его почем зря.

– Договорились. Что еще интересного? Нужно ли мне услышать о чем-то?

– Даже не знаю. – Фокусник немного неуверенно пожал плечами. – Люди говорят, что в городе появился какой-то отравитель, но я пока не могу сказать точно. Больше ничего не происходит. Все притихли из-за жары.

– Тем лучше. Тогда пойду я, пожалуй. До дворца путь неблизкий. – Капитан принялся заново упаковывать полученные вещи.

Его собеседник кивнул и поднялся со своего дивана.

– Тебя на всякий случай проводят. Время позднее.

– Хорошо.

Обратная дорога по тихим и темным улицам города была спокойной… чересчур спокойной. Уже спустя пару минут после выхода из трактира Джеко поймал себя на том, что рассматривает каждый встречный переулок, одновременно пытаясь уловить, не раздастся ли где-нибудь поблизости тихий вкрадчивый шепот.

– Проклятые сны… – пробормотал он и оглянулся.

Неподалеку шел изображавший смертельную усталость Рольт. Чуть дальше можно было увидеть еще двоих человек. Все они старательно делали вид, что оказались здесь совершенно случайно и понятия не имеют о том, кто идет впереди.

Смешно…

Люди Фокусника отстали в тот момент, когда впереди показались первые зажженные фонари. Рольт исчез немного позднее, доведя командира практически до самого Дворцового города.

Оставшийся в гордом одиночестве лорд прошел через ворота, немного помедлил, а потом решительно свернул в сторону своего особняка. Тащиться до расположенных во дворце покоев ему не хотелось, семейное гнездышко располагалось совсем рядом, так что решение напрашивалось само собой.

Пройдя по пустынным переулкам до Аристократического квартала, он вскоре оказался перед солидным трехэтажным домом, плотно увитым плющом и окруженным небольшим парком. Слегка запущенным парком, надо признать.

Фамильное имение Теней… Джеко практически перестал посещать это место после смерти родителей, но все равно продолжал относиться к старым стенам с искренней теплотой.

– Приятной ночи, господин. – Стоило ему подойти к крыльцу, как дверь распахнулась, и на пороге появился седовласый управляющий. Серьезный и солидный, несмотря на поздний час. – Мы подготовили ваши покои.

– Приятной ночи, Аррон. Как на этот раз узнал, что я появлюсь?

– Заходил Шеллар, предупредил, что вы можете вернуться домой. Приготовить вам ужин?

Капитан усмехнулся. Очередное маленькое доказательство того, что с подчиненными лучше дружить, чем враждовать.

– Нет, пойду отдыхать. Спасибо, Аррон.

Он поднялся на второй этаж, зашел в свою спальню, разделся. Но, вместо того чтобы лечь спать, встал у окна и принялся бездумно рассматривать ночной город.

Минуту, другую, третью…

Глава 2

Изнуряющий зной, сопровождавший его с самого утра, вызывал у Джеко угрюмое и бессильное раздражение.

Говоря откровенно, прямо сейчас лорда злило практически все. Снящиеся по ночам кошмары, упорно не желающая меняться погода, валяющаяся на столе куча документов… но жара все-таки стояла в этом списке на первом месте.

К сожалению, должность командира тайной стражи подразумевала обязанности, которые требовалось выполнять при любом настроении.

Он положил в ящик стола полученный от Фокусника сверток, тяжело вздохнул, а потом взял первую попавшуюся бумагу.

Перед капитаном оказался донос на одного из мелких столичных аристократов. Если верить сообщению неизвестного поборника справедливости, то именно этот лорд был тем самым предателем, который поспособствовал недавнему появлению в городе опасного мага. Очевидный навет, с учетом того, что срединники уже давно объяснили, каким образом преступник из Пустоши оказался в Валеске.

После недолгого изучения пахнущий дорогими благовониями листок был спрятан в специальный шкаф. Сейчас эта бумага не имела никакой практической ценности, но это только сейчас. Возможно, когда-нибудь императору потребуется уважительная причина для того, чтобы отправить ничего не подозревающего аристократа на дальние рудники, – вот тогда и пригодится каждая подобная записка.



скачать книгу бесплатно

страницы: 1 2 3 4 5 6